Как из фляги сделать перегонный куб

Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Журнал "Самиздат": [Регистрация]   [Найти]  [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Фэнтези, приключения, прокачка персонажа, попаданец. Кое-что кое-откуда слизано, но фанфиком даже не пахнет... 07.10.2017 Теория зельеварения.
   - Николай, да поразят твою презренную шкуру чесотка и парша! Где эликсиры, которые я поручил тебе изготовить ещё вчера? - гневно и очень громко произнёс сухощавый лысеющий старик в тёмно-синем шёлковом халате, с на удивление чёрной узкой бородкой. О боги, благодарю вас за то, что не поскупились выдать мне столько терпения...    - Вот же, учитель - произнёс я, не выдавая раздражения, и указал на полку за его спиной, уставленную серыми бутылочками. - А в углу отремонтированные инструменты. Я всё выполнил, как вы и сказали.    Старый пер... му... алхимик бросил взгляд на кучку крестьянской собственности, быстро пересчитал бутылочки, и кивнул.    - Вижу, справился. Но нужно было сразу составить в лоток и доложить, а не заставлять меня всё решать - недовольно произнёс он. Довольным мной он не бывает в принципе, причём не по моей вине, так что иного не следовало и ожидать. - Ладно, после завтрака сбегаешь в деревню. Иди перекуси, а потом есть важный разговор, касающийся твоей дальнейшей судьбы.    Брр... Надеюсь, это не то, о чём я думаю.    - Как скажете, мудрейший - поклонился я и направился в столовую.       За едой Альтина, тощая длинноносая дочка мастера снова строила мне глазки. Брр... Девица страшная, властная, и вроде бы поднахваталась чего-то от матери, бывшей ведьмой как в переносном, так и в прямом смысле. Если в ней и есть что-то хорошее, так это умение готовить - но жениться на ней? Несмотря на всю его... сложность, я учителю благодарен, но не настолько. Очень надеюсь, что разговор будет не об этом, поскольку иначе придётся бежать... Я уже и подготовил всё, на всякий случай.       Цветенье трав, колыханье полей на ветру, и стук топора - практически неизменный деревенский пейзаж, тип "лето". Ну, ещё временами можно наблюдать проходящие стада... Деревенька наша хоть и безымянная, но богатая... всё благодаря мастеру.    И мне, поскольку большую часть работы этот эксплуататор логично перекладывает на бесплатную рабочую силу.    - Здоров будь, Николай - поприветствовал меня Ортуг, добродушный рыжий детина из местных крестьян. Я его пытался свести с Альтиной, но не срослось, к сожалению... От крестьянина она нос воротит. - Принёс зелья?    - И железо - кивнул я. - Здорово.    - Помочь? - предложил парень, окинув взглядом увесистый мешок и мою не слишком впечатляющую фигуру. Я кивнул и с облегчением передал ему железки, оставив себе лишь лоток с зельями.    Хотя с его обожаемой - да уж, любовь зла - Альтиной и не срослось, Ортуг был настроен ко мне дружески даже несмотря на её ко мне интерес. Во-первых, водить дружбу с будущим алхимиком само по себе весьма престижно по деревенским меркам, а во-вторых, пытаясь хоть как-то подтянуть его до стандартов хозяйской дочки, я обучил парня грамоте, что в сочетании с крепкой фигурой и неплохим хозяйством автоматически делало его завидным женихом. Грамотность в здешних местах ценилась, даже такая начальная.    Что за места? А хрен его знает... Географию старик не преподавал, только что показал пару раз очень примерную карту известного мира. В смысле, известного аборигенам...    "Сами мы не местные"... прошу прощения. Я просто крайне не местный, учитывая, что родился вообще не в этом мире.    Николай Лоза, студент-химик... ну, как химик - первый курс. Укрылся в грозу под деревом, молния, очнулся - гипс... в смысле, уже здесь. Крупно повезло, на самом деле, что очутился именно в этой деревушке... Народ здесь живёт неплохо, так что грабить и убивать за сапоги не стали, за сумасшедшего не приняли, и, главное, мастер Су-Ни живёт рядом.    Ну и, конечно, местный язык. Чрезвычайно похож на русский, хотя и есть некоторые свои слова, и выговор отличается.    В любом случае, я сказался потерявшим память о том, кто я и откуда, и мне поверили - решили, что проклял кто-то. По внешнему виду - тонкая по местным меркам одежда, незагрубевшие руки, ещё что-то - решили, что из знатных, плюс грамотности не скрывал... В общем, то да сё, и в итоге я оказался в учениках у старого мудозвона. Далеко не худший итог, следует признать...       - Всё сущее состоит из мельчайших частиц, именуемых элементами - лекторским тоном сообщил старик в восточного вида шёлковом халате. - Соединяясь меж собой, они образуют видимую глазу материю.    Я кивнул. Однако, у местных неожиданно глубокие познания по части мироустройства, я погляжу...    - Точное количество разновидностей элементов неизвестно, время от времени талантливые алхимики открывают новые, но основными являются элементы Ветра, Огня, Воды, Тверди, Холода, и Жизни...    ...кажется, я поторопился с выводами.    - Вижу в твоих глазах сомнение - хмыкнул старик. - Узри же величие алхимии собственными глазами. Принеси мне камень.    Возле дома алхимика была сложена целая гора булыжников; взяв один, я вернулся в комнату.    - Положи на стол. Шаг первый: расщепление.    Старик направил руку в перстнях к камню, и тот вдруг осыпался невесомой серой пылью.    - Я только что вернул составляющие камень элементы тверди к их исходному, несвязанному состоянию - сообщил алхимик. - Однако они не могут долго существовать в таком состоянии, и либо развеются, присоединяясь к другим объектам, либо сформируют нечто новое, поэтому необходимо либо немедленно воспользоваться ими, либо запасти для дальнейшего использования.    - Соответственно, шаг второй: запасание.    Он извлёк из кармана халата небольшую матовую бутылочку, поставил её на стол рядом с кучкой пыли, и та всосалась внутрь сосуда.    - И шаг третий: воссоздание.    Пыль фонтанчиком взметнулась из сосуда, падая на стол и сливаясь... Гм. Через пару секунд на столе лежала ложка.    Алхимик взял её и постучал по столу; похоже на металл...    - Ложки не существует - пояснил он. Гм. - Это лишь скопление определённых элементов в определённой форме...       Хотя старик и продемонстрировал действенность своей, гм, науки, я был настроен к этой антинаучной ахинее скептически, мягко говоря. Работать-то вроде работает, но это практика - а что из теории правда, что полный бред?.. Мне, привычному к нормальной химии, большая часть казалась относящейся ко второй категории. В конце концов, мир, несмотря на наличие в нём элементов, кажущихся сверхъестественными, в целом такой же, так что и устроен должен быть примерно так же... Так ведь?    Однако в итоге я решил пока что принять местную концепцию, пока она работает. Когда доберусь до неувязок, тогда и попробую разобраться...    Подобный подход позволил преодолеть возникший было затык в обучении.       Однако воспоминания - воспоминаниями, а мы уже почти на месте... Дом деревенского старосты, общение с алхимиком в основном идёт через него. Старик не любит, когда ему надоедают просьбами - а деревенские, дай им волю, со всеми своими проблемами будут идти, включая споры меж собой - так что составил расписание и выбрал ответственного за его выполнение.    Однако это не означает, что остальные не пытаются ничего делать.    - О, Николай! - окликнула меня полная темноволосая женщина. - Ты б заходил в гости-то... У нас и пирог как раз испечён.    Угу, "как раз"... Знают примерное время, когда я должен буду заказ нести, вот и испекли. А там либо помочь чем-то, либо изготовить что-то, либо просто дочку сватать... Не то, чтобы это было плохо в обычное время - подработка, по мнению старика это не только возможность себя содержать, но и дополнительная практика - но сейчас не тот момент. Разговор с мастером, похоже, будет важный, так что лучше не задерживаться.    - Прости, тётушка Мрия, но не могу - у мастера ко мне срочное дело.    - Ну, ежели так, то оно конечно... - с явным разочарованием кивнула женщина.    За мелкие услуги по дому крестьяне расплачивались в основном едой - как я уже сказал, мастер считал это частью обучения, и ученика, то бишь меня, кормил редко, так что это было очень востребовано - но мне за три года удалось скопить и немного денег. Местные деньги, ввиду возможности местных алхимиков клепать простые металлические изделия не напрягаясь, были довольно специфичны; на известной мне территории ходило три вида монет. Первые изготавливались из каких-то экзотических орехов; старик пояснил, что хотя скопировать их можно, но по затратам это обойдётся дороже, чем стоит одна такая "монетка". Вторые - каменные, с вкраплениями матовых кристалликов; оные имеют особую ценность для магов... впрочем, маги - это отдельный разговор. Ну и наконец, "алхимическое золото".    Вообще-то производство золота для профессионала не сложнее производства других металлов, однако разномастные монетки "алхимического золота" имеют довольно высокую, хоть и переменную, ценность. Всё дело в том, что это не деньги, на самом деле - как расчётное средство их стали использовать потом. Изначально это хранилище информации, созданное давними алхимиками.    Впрочем, я и видел-то здесь всего одну такую - у мастера.       Староста забрал грузы; инструменты поставил на пол не глядя, а вот зелья в лотке осмотрел.    - Маловато... - пробормотал он. Я пожал плечами.    - Сколько заказывали. Всё как обговорено.    - Мы новые поля думаем распахать - пояснил староста. - Так что эликсиров больше понадобится...    Я снова безразлично пожал плечами.    - Ну так делайте заказ побольше и плату соответствующую готовьте.    Сложные полевые - в смысле, для обработки полей, от вредителей и для урожайности - эликсиры, за которые платили деньгами, мастер изготавливал обычно сам. Хотя всю простую и нудную работу, включая уборку дома, с чистой совестью перевешивал на меня, следует отдать ему должное - сам он тоже не лодырничал и постоянно оттачивал мастерство.    - Угу... - вздохнул мужик. - А может, сделаешь по-быстрому?    В принципе, готовить их я всё-таки умею, но... И времени нет, и возни много, а заплатить всё равно постарается едой, которая у меня и так уже есть.    - Некогда - отказался я. - У меня ещё с мастером разговор.    - Ну, может, хоть мерку огненного порошка, подготовленные участки огородить?..    Вот же пристал... Я потёр пальцы жестом, имеющим одинаковое значение что на Земле, что здесь.    Староста кивнул.    - Согласен.    Смотри-ка... Похоже, и вправду припёрло. С чего бы вдруг так, что согласен деньгами платить?..    Ну, мне - к лучшему.       Огненный порошок - штука в изготовлении простая и быстрая, так что я взялся за работу - естественно, взяв деньги вперёд. Это мастер, как весьма уважаемая личность, наладившая с местными тесное и длительное сотрудничество, может позволить себе забирать оплату после передачи продукции, а подмастерье не грех и попытаться обмануть... По мнению мастера, это тоже урок, общения с клиентами.    В любом случае, чтобы было быстрее, я даже не стал разводить костёр - воспользовался печкой в доме, где уже горел огонь. Итак, шаг первый... И, главное, не задумываться о физической и химической противоестественности того, что делаю.    ...Бл. Зря подумал... Процесс расщепления сорвался, прежде чем успел толком начаться. Придётся воспользоваться помощью.    Я огляделся; староста куда-то отошёл по своим делам - жена позвала, вроде - так что никто не смотрит. Это хорошо, потому что если мастер узнает, что я так халтурил, то как минимум обругает. "Бездарь, за три года так и не освоил простейшие основы"...    - Нилу - позвал я. Прямо у носа мелькнули узкие крылышки, не создающие ветра, и мой дух внаглую опустился прямо мне на кончик носа.    "Мой" - в том смысле, что у меня с ним контракт. Временный, правда.    - Нужно расщепление огня - сообщил я духу. Вернее, таких духов природы, как Нилу, здесь называли "сущие".    Шарик с крылышками поменял цвет на алый, и огонь в печи угас, зато в подготовленный сосуд всосалась струя искр.    - Благодарю - кивнул я, и Нилу запорхал вокруг, щекоча крылышками шею. Я отмахнулся и вытащил из кармана яблоко; а пока партнёр поглощал приношение, сосредоточился на стоящем на столе булыжнике. С этим и сам справлюсь...    Твердь и огонь, два к одному. Равномерно смешать, сформировать мелкие частички... Простейшая двухэлементная схема, но в здешних местах пользуется устойчивым спросом. Крестьяне обсыпают огненным порошком окрестности полей, защищая их от слизней - эти твари очень не любят огня, который чуют в порошке.    Стоит добавить, что местные слизни - это не безобидные моллюски в несколько сантиметров длиной. Здешние могут вымахать до пары метров - порождения дикой магии и неудачных экспериментов, а не природные существа. Жрут всё подряд, но реальной угрозы не представляют, только что поля от них нужно защищать, да и животных тоже, если они не могут убежать - привязаны, или заперты.       - Готово, забирайте - сообщил я, ткнув пальцем в мешок с порошком.    - Маловато... - повторил староста, заглянув внутрь.    - Как договаривались. Можете взвесить, но давайте побыстрее.    Вздохнув, мужик поставил мешок на весы. В его случае "Доверяй, но проверяй" звучит "Надувай и проверяй".    Ну, пора возвращаться...       Обед был довольно щедрым, что только усилило моё беспокойство. С чего это вдруг старик так расщедрился?.. И не одни овощи, мясо есть... Не нравится мне всё это...    В смысле, я про ситуацию, а не про еду - она-то весьма неплоха.    Обед прошёл в молчании; когда мы закончили, старик жестом указал следовать за ним.       - Ты учишься у меня три года, и за это время я сумел-таки вбить в полупустую голову основы великой науки, так что сейчас ты уже кое-что можешь, и даже получаешь приемлемые результаты почти в половине случаев - начал мастер. Вот всегда он так - вроде и похвалил, но фактически опустил ниже плинтуса... - Хотя у меня ещё остаются сомнения, достоин ли ты ранга подмастерья, но и новиком уже не назвать. У меня были разные мысли о том, как дальше строить твоё обучение, но в итоге я решил, что ты небезнадёжен и заслуживаешь шанса пройти испытание на звание специалиста.    - Ммм... Благодарю за доверие?.. - подозрительно произнёс я. Чую подвох...    Мастер царственно кивнул, принимая благодарность.    - Прежде чем ты приступишь к испытанию, я подготовил то, что тебе понадобится. Прежде всего, полный контракт с твоим сущим.    Ощущение подвоха нарастало, но пока оставалось в рамках допустимого. Рано или поздно полный контракт следовало заключить, и помощь учителя - вполне традиционное дело.    - Я готов - кивнул я.       Ритуальная зала с шестью курильницами, по числу шести базовых элементов, и приношение; по большому счёту, можно обойтись без всего этого - кроме приношения, разве что - но так проще.    Временный контракт - вообще штука крайне простая: по большому счёту, просто договариваешься с духом, что он будет держаться рядом, отзываться на зов и помогать по мелочи за соответствующую оплату. Нилу еду любит, но в целом это от духа зависит, вкусы выясняются во время первичного контакта, так сказать. Попросту, знакомишься с духом и договариваешься... Самое сложное - найти. Нужно знать кое-какие хитрости, учитель поделился.    Полный, или постоянный контракт, это уже нечто совсем иное, и для его заключения необходимо соответствующее доверие духа. Не то, чтобы его было сложно добиться; сущие вроде Нилу - существа простодушные и открытые, так что достаточно какое-то время подкармливать, не обижать, и не слишком загружать работой.    Так что... Я протянул руку к Нилу, закончившему угощаться. Он опустился мне на ладонь; я глубоко вдохнул, впитывая насыщающие воздух курения, и...    ...самое близкое ощущение, хоть и не то - словно током ударило. Сущий впитался в мою руку; меня встряхнуло, наполнив смесью непередаваемо странных ощущений, но в следующий момент это прекратилось, и дух вновь возник с другой стороны руки.    Оставив, впрочем, частицу себя во мне.    "Я - спать, сегодня не зови" - прозвучал в моей голове "голос" Нилу, и он вновь исчез. Ну... Контракт заключён.    Я вернулся в комнату мастера, как он и говорил. Он взглянул на меня и кивнул.    - Контракт заключён. Хорошо. В этом кожухе остальное, что понадобится тебе в пути.    Он указал на стоящий у стены жёсткий заплечный мешок, почти ящик, и ощущение подвоха резко усилилось.    И, погодите, "в пути"?..    Однако прежде чем озвучивать свои мысли, я выполнил то, чего ожидал от меня старый мудозвон - заглянул в кожух.    ...Мать моя женщина. Судя по тому, что я вижу, это полная жопа, прошу прощения. Он что, хочет, чтобы я ему принёс свежее сердце дракона, собственноручно добытое?..    В кожухе находился портативный алхимический набор. Посуда, маленький котелок, перегонный куб, жаровня, и прочее, плюс набор ингредиентов... Прямая работа с элементами - лишь часть алхимии, есть и та часть, которую я ожидал, впервые услышав, чему меня собираются учить: варка различных субстанций из ингредиентов в их цельном виде. Собственно, многие вещи слишком комплексны, чтобы их можно было собрать из элементов в обычных условиях... Есть и другие причины существования двух ветвей.    В любом случае, набор в кожухе стоит порядочных денег, так что этот жмот ожидает от меня чего-то, что многократно окупит вложения.    Я помолчал, глядя на подарочек и оценивая перспективы, а затем вопросительно глянул на учителя. Во всяком случае, что бы он ни собирался поручить, но считает, что шанс у меня есть, иначе изначально не стал бы тратиться.    - Я подумываю жениться - сообщил старик, ничуть меня не удивив. Когда я называю его мудозвоном, имею в виду, что любит позвенеть мудями... бабник он, короче. Преизрядный. И возраст ничуть не мешает - он держит себя в отличной форме, гимнастикой и эликсирами. - Однако я уже не так молод, так что опасаюсь, что лет через пять будет сложно ублажать молодую жену в должной мере, и тут-то как раз пригодишься ты.    Я был бы круглым идиотом, если бы на этом месте раскатал губу, и старик понимал, что я это понимаю, так что желания пошутить по этому поводу ни у кого из нас даже не возникло.    - Принесёшь мне эликсир молодости, лет на двадцать будет достаточно. На всё про всё у тебя пять лет, отправляешься сегодня. Ну а для стимула...    Он извлёк из выпирающего кармана халата довольно увесистый мешочек.    - Противоядие. Принимать каждый третий день, по грамму на полстакана воды или вина.    ...Я знал, что он слишком расщедрился с едой... Хотя, в принципе, мог отравить и в предыдущие дни.    В любом случае, испытаньице то ещё, но могло быть и хуже. Не схему же эликсира добыть, а просто порцию-дозу... Купить можно, хотя за пять лет и придётся попотеть, чтобы заработать.    Или украсть.    - Ты можешь либо принести мне эликсир в срок, либо синтезировать полное противоядие - сообщил мастер после небольшой паузы. - Я сочту прохождением испытания и то, и то, так что сможешь считать себя честно заработавшим звание специалиста. Или можешь попытаться синтезировать временное противоядие, чтобы растягивать свой срок... Выбор за тобой.    Он усмехнулся.    - Или можешь вернуться с пустыми руками, пока не вышло противоядие... Альтина считает, что сможет сделать человека даже из неудачника, и мне стало любопытно, что у неё выйдет.    Ну... Это лучше, чем откинуть копыта.    Наверное.    Не факт.    Старик повернулся, выходя из комнаты, но затем остановился и вновь обернулся ко мне.    - Ах, да. Есть и ещё один вариант: вместо эликсира я согласен принять что-то равной ценности. В конце концов, эликсир я могу добыть и сам до того, как ты вернёшься... В любом случае, чтобы к закату ноги твоей в доме не было.    - ...Как скажете, учитель... - вздохнул я.       Выяснять, что сделает матёрый алхимик, если я нарушу его слова, я был не дурак, так что поспешил собраться. Место в кожухе ещё было, но запихнуть туда всё необходимое... Впихнуть невпихуемое, блин.    Хмм... До заката я ещё могу оставаться в доме, так что стоит этим воспользоваться. Оставив большую часть вещей - и подарок учителя, и заранее собранный мешок с едой и вещами в дорогу - в своей комнате, я помчался в деревню. Времени терять нельзя...       - Дед, продай рыжьё - сходу произнёс я, ввалившись в открытую дверь хаты старого Егора. - Беру вместе с телегой.    Повозка и тягловой голем, коих местные называли "рыжьём" за цвет глины, из которой мастер их ваял, у старика были старыми, по большей части простаивали без толку, так что и стоить должны немного... по крайней мере, я очень на это надеялся. Если деревенские как-то ухитрились разузнать, что мне нужно срочно уматывать, цена резко возрастёт...    - И что дашь? - осведомился дед. Вместо того, чтобы отвечать словами, я поставил на стол лоток с зельями. Половина моего запаса, блин... Впрочем, всегда могу изготовить новые.    - Мало - пыхнул трубкой старик, окинув предложенное критическим взглядом. - Добавь ещё полстолька.    - Побойся богов, дед! - возмутился я. - Фелис тебя за такой грабёж точно молнией приложит. Твоя развалюха и половины того не стоит, даю такую цену только из уважения к твоей старости.    - ...Ещё четверть? - предположил старик.    - Проще самому сделать будет - фыркнул я. - Давал бы мастер работы поменьше, так бы и сделал... Дед, я ведь и кому другому предложить могу.       ...короче, сторговались. Дед вроде бы почуял, что транспорт мне срочно нужен, но сильно давить не рискнул - видимо, ему эта недвижимая движимость настолько же была не нужна. Тем более, он действительно сможет себе и новую сделать, если понадобится... А голема хоть у соседа перекупит, за часть того, что я ему отдал.       Прощай, комнатка... Ну, может, и "до свидания", но всё равно на несколько лет расстаюсь. А за прошедшие годы я успел к тебе привыкнуть... Когда мастер меня сюда заселил, здесь из убранства была только охапка сена. Очередной урок старика: хочешь удобств - создай их себе сам. Так что мебель выменивал и заказывал у деревенских, бельё и одежду тоже... В итоге получилось довольно уютно, на мой взгляд.    А теперь приходится всё это бросать... Не волочь же с собой кровать, стол, и тяжёлый стул.    Надеюсь, старик хотя бы сохранит до моего возвращения...    ...хотя с долей удачи к тому времени всё это мне уже и не понадобится, за наличием чего-то получше. Или ненужностью возвращения...       В общем, я собрал всё, что мог, и принялся грузить в свежеприобретённое транспортное средство.    На этом меня и застала Альтина.    - Уезжаешь? - задала она вопрос вполне риторический, особенно если вспомнить, что она о затее отца узнала раньше меня. Впрочем, то, что транспорт удалось удачно приобрести, и то, что в ближайшее время её не увижу, несколько подняло моё настроение, так что я кивнул.    - Угу. Дорога в тысячу лиг начинается с одного шага, а мне до звания мастера ещё шагать и шагать... Но наберусь опыта в мире.    - Ты можешь остаться... - начала было она, но я решительно замотал головой. Обижать её чревато, но искусство отмазок я развил неплохо.    - Я не могу отплатить мастеру Су-Ни неблагодарностью. Он направил меня на путь мастерства, и я намерен пройти по нему до конца...       На прощание девушка вручила мне узелок на дорожку, с едой своей готовки, который я с благодарностью принял и сунул под сено к остальным продуктам.    Ну... Вот и всё. Выезжаю из деревни, и останусь полностью на своём усмотрении... Надеюсь, не пропаду.       Однако прежде чем я покинул эти гостеприимные места, меня окликнул Ортуг.    - Хей, Николай! Куда это ты катишь?    - В мир - отозвался я. - Мастер выдал испытание на пять лет.    Парень нахмурился.    - Погодь чуток.    Хмыкнув, я остановил голема, и Ортуг умчался к своей хате.    Вернулся через считанные минуты, с большим мешком.    - Я с тобой - сообщил он. - Если возьмёшь, конечно. Но я пригожусь, не сомневайся - дубинкой и рогатиной владею, топором и луком похуже, но воинское ремесло изучал... Немного.    Подумав пару секунд, я кивнул. Действительно может пригодиться...    - Садись тогда - я похлопал по свободному месту в телеге.       Четырёхногая туша голема потихоньку, не неутомимо тянула телегу; решив, что мы удалились достаточно, я достал гостинец Альтины. Аппетитно выглядит... Эх.    - Эй, ты это чего? - удивился Ортуг, увидев, как я размахиваюсь.    - Выкинуть хочу .    - Зачем? Хороший же хавчик.    - Это Альтины подарок - пояснил я.    - Тем более! Мне лучше отдай.    - Лучше не стоит...    - Да ладно, давай сюда.    - Ну, смотри... Я предупреждал.    Я отдал приготовленные его зазнобой лепёшки с мясом и сыром парню и принялся с интересом ожидать эффекта.    Как и ожидалось, подарок ведьмы-самоучки оказался с подвохом: сперва, минут через пятнадцать, парень начал зеленеть. Какое-то время держался, но вскоре попросил остановиться и помчался к ближайшим кустам.    Вернулся он довольно быстро, но с отстранённо-задумчивым выражением на лице; молча сел на телегу, и уставился куда-то вдаль... вернее, не куда-то, а в направлении оставленной деревни. А ещё минут через десять спрыгнул с телеги и побрёл обратно... Не знаю уж, чего она подсыпала в еду - или наколдовала - но Ортуга проняло основательно. Надеюсь, пройдёт...    Ну, по крайней мере он ещё соображал достаточно, чтобы вернуться и забрать свои вещи, так что, думаю, до деревни доберётся без проблем, а там уже мастер его приведёт в чувства.       Проводив взглядом спутника, оставившего меня ещё до начала путешествия, - ну, я изначально планировал путешествовать один... - я снова, хм, активировал голема. Производимые мастером для деревенских поделки на живых существ совсем не походили - просто ком глины о четырёх ногах, с выемкой для упряжи. Возможности соответственные - "могу идти, могу не идти"...    Изнашиваются быстро, требуют постоянного присмотра, но всё же как упряжь - годно. Достаточно дёшево, во всяком случае - сборка из базовых элементов, твердь, вода и жизнь. Улучшить без схемы я его не смогу, но поддерживать в хорошей форме - вполне...    В любом случае, спешно собираясь, мне было некогда толком подумать, как быть дальше, а сейчас - самое время. До ближайшего городка ехать несколько часов, а заняться всё равно больше нечем, кроме как думы думать... Остался бы Ортуг, было бы чуток проще, да и веселей.    Ну, в первую очередь мне нужно будет немного задержаться в городке. Чуток подзаработать для дальнейшего пути, и собрать информацию - об окрестных землях, о политической обстановке... да обо всём, в общем-то. В прошедшие годы я в основном усиленно грыз гранит алхимической науки, и о мире имею представление, близкое к никакому. Прорвусь, но сперва подзаточу зубы в захолустном городке, чтобы не обломать их в приличном...       Город был... Ну, одним словом - захолустный. Не "Жемчужина юго-востока", о которой любил временами ностальгировать старик... Именовалось оное поселение Кепешь, и как я понял, выросло вокруг перевалочного пункта леса и скота. Отделение торговой гильдии до сих пор оставалось градообразующим предприятием, и это упрощало мою ситуацию: в конце концов, одно дело суетиться по городу, и другое - обратиться туда, где есть и деньги, и информация. Так что я отправился к офису торговцев, благо отыскать совсем не проблема.       - Значит, алхимик, говоришь? - осведомился пожилой полный мужчина с изрядной залысиной. - Подмастерье, так понимаю?    Я кивнул и пояснил:    - На испытании от мастера. И не говорите, что мои услуги вам не пригодятся, не поверю.    - Ну, значит, не буду - спокойно ответил он. - Тем более, это и правда так. Я бы и от алхимика в штате не отказался, но у нас тут маленькое отделение, так что не положено, бюджет не тот. Однако работа - работа найдётся, тут вы правы. Для начала, я бы купил бумаги?..    Он вопросительно глянул на меня, я кивнул.    - Вам нужно качество или количество?    Собрать из элементов бумагу можно довольно просто и довольно быстро, но итоговое качество сильно зависит от навыков, которые у меня, следует честно признать, не блестящие. Не то, чтобы совсем плохие, но вполне соответствуют уровню подмастерья, не выше того.    С другой стороны, бумага есть у меня и в книге рецептов. Изготовить её из материалов дольше, сложнее и дороже, но итоговый результат не так сильно зависит от тонких навыков, и в зависимости от используемого сырья может быть очень неплохим.       Торговец затребовал на пробу стопку низкокачественной бумаги - не совсем низкокачественной, естественно - и пару листов дорогой. Заказом назвать сложно, скорее проверка, но меня устраивает.    Первую часть выполнил почти что не сходя с места - расщепить бревно на элементы и пересложить их в стопку листов бумаги, это то, что я делал для старика каждые несколько дней. Он не только мудозвон, но и графоман... Часть виршей, впрочем, впоследствии шла в дело для соблазнения дам. Хотя мне так кажется, для них это было скорее дополнительным препятствием, чем помощью в завоевании...    В любом случае. Обычная низкокачественная бумага была готова быстро, а вот вторая часть заказа заставила задуматься. Одна из сложностей - как уже упоминалось, итоговый продукт сильно различается в зависимости от используемых материалов, рецепт весьма гибок; но вопрос в том - какую рецептуру выбрать мне?..    Хмм...       Впрочем, вопрос решился быстро. Я всё-таки имею дело с захолустной торговой компанией, а не благородным домом.    В ближайшей к городу роще Нилу помог отыскать несколько полезных травок, и я распаковал подарок учителя. Пресса у меня не было, но синтезировать пару гладких плит элементарно... А для дополнительного веса сверху голема поставить.    Растолочь, поставить вариться... Добавить присадку, перемешать, простимулировать, добавить вторую присадку... Вытащить, высушить, размолоть, и снова поставить вариться...    Рецепт несколько отличался от земного подхода к изготовлению бумаги, но и общее наблюдалось. Правда, основой бумаги, которую я делал, были не волокна, а скорее гранулы в клейкой массе; волевое воздействие в процессе приготовления и высыхания устраняло ломкость, и придавало гибкость, упругость и гладкость. В идеале продукт должен быть белоснежным, тонким, прочным и водоотталкивающим, но я делал бюджетную версию. То ли лучшее из худшего, то ли худшее из лучшего, но для провинции очень даже неплохо, объективно. Относительно массовую бумагу здесь делают по тем же методам, что и на Земле, мастер показывал образцы для сравнения; то, что получалось сейчас у меня, было вполне на уровне элитных образцов.       Клиент явно был того же мнения.    - Отлично сработано... - кивнул он, внимательно изучив бумагу, погладив её и помяв уголок. - Вы же ученик мастера Су-Ни?    Я кивнул.    - Старик успешно передаёт мастерство, как я погляжу... - хмыкнул торговец. - Хорошо. Справились вы прекрасно, так что, думаю, можно поручить вам и кое-что ещё... Подождите минутку.    Поскольку деньги он уже отдал, я кивнул, и клиент исчез в соседнем помещении.    Я расслышал стук и скрип ключа; похоже, открывает сейф.    - Сможете изготовить вот это? - осведомился вернувшийся торговец, протягивая мне золотую монету.    Алхимическое золото... Его истинная ценность проявляется только в руках алхимиков, от того и название. В том числе.    Я осторожно принял монетку и принялся её изучать. Маленькая и тоненькая; что-то простое. Звать Нилу, чтобы разобраться, не хочу - неизвестно, как клиент воспримет; лучше сам...    ...угу. Понятно.    В металлическом диске была запечатлена схема изготовления бумаги. Понятно, что не совсем обычной, иначе не было бы смысла изощряться, но это всё-таки бумага, а не что-то действительно сложное...    Как я уже упоминал, изначально подобные монетки не были платёжным средством; это было, хм, устройство хранения информации, а конкретно - схем-"отливок" для сборки предметов из элементов. Многие схемы слишком сложны, чтобы их запомнить, а записать их на бумаге мягко говоря затруднительно, однако нашли такой вот выход. Алхимическое золото не только позволяет сохранять схемы для использования другими алхимиками, но и существенно упрощает сборку по этой схеме - как отливка в сравнении с вытачиванием, примерно. Можно изготавливать почти на автомате, лишь бы элементов хватало.    - Интересно... - пробормотал я. - Сколько листов вам понадобится? И мне понадобятся некоторые материалы для расщепления.       Твердь, ветер, свет, и даже жизнь... Четыре элемента вместо двух для обычной бумаги. Это явно не просто для письма... Достаточно сложный - для бумаги - синтез; чтобы манипулировать всеми четырьмя в обычных условиях, мне понадобилась бы прямая помощь Нилу, но с алхимическим золотом задача значительно упрощалась. В итоге я немного утомился, но клиент был доволен.    И даже пригласил меня на чай. Похоже, не только в деревне хорошие отношения с алхимиком чего-то стоят.       Чай был посредственный, но вот беседа за чаепитием оказалась куда приятнее и полезнее. Да, работа ещё есть, плата умеренная, но мне для начала хватит. Да, готов рассказать об окрестностях и ситуации в мире, с удовольствием, хотя сам в этой провинции не очень-то в курсе. Да, есть и знакомые, которым может пригодиться помощь алхимика, и целебные зелья компания тоже готова приобретать, после соответствующей оценки, разумеется...    ...короче, расстались мы взаимно довольные друг другом. Определённо, меня уже нагрели и ещё нагреют, но это можно считать платой за информацию. Я, блин, даже цен не знаю нифига... "Прими заранее: пока ты ничего не знаешь, тебя будут постоянно обманывать и использовать. Не плачь по этому поводу, а накапливай знание, что бы сделать его своим щитом и мечом", как выразился по этому поводу мастер. Можно возмущаться несправедливостью, а можно принять, что мир несправедлив, и бороться за возможность устанавливать собственные правила... Каким бы сварливым мудозвоном не был старик, он дал мне чрезвычайно ценные знания и умения, с которыми можно многого добиться... как минимум, осесть где-то наподобие его.       День клонился к закату, и я направился на постоялый двор. Место тоже любезно подсказал торговец; поменять всегда успеется, если что, а пока что проверю, насколько хороши его рекомендации.    Ну - небогато, конечно, но вполне прилично. И кормят неплохо.       Остаток времени до заката я потратил на то, чтобы синтезировать несколько нужных вещей - в конце концов, пришлось потратить часть запасов на транспорт - а затем, предупредив хозяина, чтобы с утра меня не беспокоили и дверь не трогали, лёг спать... хотя сперва ещё кое-что. Как бы мала не была вероятность, лучше подготовиться к визиту грабителей... наслушался я баек. Лучше не рисковать.    В общем, немного тверди, ветра и света, и на порог у двери и на раму окна легла колбаска светло-серой пасты. Если кто-то попытается открыть... Ну, я об этом узнаю.       - Здесь остановился алхимик Николай? - послышался громкий голос, а в следующий момент, не дожидаясь ответа, говоривший открыл дверь.    Вспышка света, проникшая сквозь одеяло - своё, к слову - разбудила бы меня, даже если бы этого не сделал голос.    - Не надо ломиться в чужие двери - проворчал я, в первую очередь хватая пояс, на тот случай, если "гость" начнёт буйствовать.    Оным, к слову, оказался светловолосый парень примерно моего возраста в ярком, хоть и потёртом, красно-зелёном балахоне. Вместо того, чтобы ожидаемо тереть глаза - естественная реакция большинства людей - он прижимал к ним по паре сложенных пальцев.    И, кажется, кончики пальцев слегка светились.       - Остроумная ловушка - сообщил приведший себя в норму маг. В словах была похвала, но тон выдавал недовольство. Ну, сам виноват...    - В профессиональном стиле - ответил я. - Чему обязан столь ранним - я напоказ зевнул - визитом?    Насколько можно оценить по внешнему виду, представившийся Артуром (что он произносил, глотая "у") маг - такой же подмастерье в учебном путешествии, как и я. Вдобавок вломился ко мне с утра - явно ему что-то от меня довольно сильно нужно... Так что следует продемонстрировать, что я знаю себе цену. А если будет наглеть - у меня есть чем за себя постоять.    Впрочем, то ли ловушки у двери хватило, то ли он изначально не был настроен на конфликт, просто родился таким наглым, но пока что маг не выделывался. Больше того...    - Эм... Прошу прощения, что разбудил - с некоторым усилием над собой произнёс он. - Просто я оценил изготовленную вами говорящую бумагу и не смог сдержать желания срочно встретиться.    ...так вот что это за бумага была. У неё несколько применений, но самое известное - изготовление свитков заклинаний, как в играх... эх.    - Сударь, - сухо произнёс я - надеюсь, вами всё же двигало нечто большее, чем просто желание познакомиться. Поскольку знакомство вы начали неудачно для обеих сторон.    Он кивнул.    - Вы дважды правы, хотя ваша... предосторожность и послужила ещё одним подтверждением квалификации. Я хотел не только познакомиться, но и сделать предложение. Взаимовыгодное, разумеется.    - Я слушаю.       Предложение мага было достаточно интересным, чтобы я, подумав, согласился, так что после совместного завтрака мы направились в местный храм заключать контракт.    Суть в том, что в руки Артура попала любопытная карта. Нет, не сокровищ, но тоже с перспективой ценной добычи...    Несколько десятков лет назад в здешних местах проходил один из фронтов сотрясавшей весь континент войны, и карта указывала на один из тайных штабов. Погибший от удара какой-то боевой алхимической дрянью, из-за которой не то что эвакуировать ценное имущество - подойти было нельзя, так что всё просто бросили, а со временем и вовсе забыли. Однако сейчас уже опасность должна бы как минимум резко уменьшиться, так что можно попробовать залезть - с помощью алхимика, то бишь меня. Что-нибудь ценное наверняка сохранилось... Если, конечно, до нас не разграбили.    В общем, действуем вместе, найденное делим поровну. Маг сперва предлагал сорок на шестьдесят, но удалось сторговаться.       Заключив именами Фелиса и Нагоро контракт - делить поровну, не причинять друг другу вреда, не разглашать информацию без взаимного согласия, в том духе - мы принялись обсуждать дальнейшие действия. Вернее, Артур был готов отправляться хоть сейчас, но мне сперва нужно было подготовить то, что может понадобиться. А учитывая, что подобными делами раньше не занимался - подготовка с перестраховкой, не знаю же точно, что пригодится и что нет...    - Птичка для проверки на яды, запас антидотов, газовые маски на двоих... - перечислял я.    - На троих - поправил маг. - Со мной слуга.    - ...Почему я это только сейчас слышу?    Парень взглянул на меня удивлённо и даже слегка непонимающе.    - Это же слуга. Зачем особо оговаривать?    Я потёр переносицу.    - Только что нас в деле было двое, и вдруг я узнаю, что трое. Слуга не в доле, это ещё ладно, но информация, подготовка припасов... И к тому же слуга не входит в договорённость о непричинении вреда.    - Входит - возразил Артур. - Собственность подпадает под договор. А ты что, без слуги?    - Мой учитель считает, что я сам должен всё уметь - ответил я, обойдя вторую половину правды - не по рангу и не по деньгам пока что. - Ты больше ничего не забыл упомянуть?       Повторный визит в храм меня немного успокоил - маг говорил правду об участии слуги в контракте - но всё же... Вот так вот можно неожиданно проколоться на чём-то.       Слуга - хотя скорее рабыня, по словам моего временного партнёра, его отец купил её у родителей и подарил ему - оказалась... Поизучав её несколько секунд, я пришёл к выводу, что никакой. Маленькая, невзрачная, в серой мешковатой одежде... Не обратишь внимание, если рядом пройдёт.    Мастер рекомендовал быть с такими осторожнее.       Большую часть припасов я изготовил сам. Оно и дешевле, да и не всё можно было здесь купить... Мы устроились в роще за городом, и тут пригодилась слуга мага: я говорил ей, что мне нужно, а она находила и приносила. Если речь шла о чём-то более сложном, чем "пару камней" или "веток для костра", то Нилу показывался и помогал отыскать нужное.    Птичку отловил сам Артур: он просто направил палец на пролетавшего мимо воробья, пробормотал что-то, и тот сам влетел в клетку.    Хвостом вперёд.       К счастью, лес был достаточно редким, чтобы моя телега и запряжённый бычком фургончик мага могли проехать; уволочь всё заготовленное на спине было бы затруднительно. И да, не знаю, как оно было во времена оные, но в наше время вокруг отмеченного на карте места вырос лес.    Дорога была долгой, ехали мы медленно, так что переговаривались с Артуром, чтобы убить время - он из своего транспортного средства, я из своего... Я был прав, он тоже совершал "испытательное путешествие", однако без жёстких рамок, в отличие от моего. Да и вызвался сам, отец был готов учить дальше дома, и дело подыскать... То-то я и смотрю - местная аристократия.    Собственно, реально "аристократии" здесь нет, как таковой; позиция человека определяется его могуществом. Вместо государств - гильдии и союзы, управляющие определёнными территориями силой входящих в них магов, алхимиков и наёмников.    Когда-то давно миром правили "три великие силы" - Союз магов, Братство алхимиков и Гильдия торговцев, но потом маги с алхимиками основательно разосрались и разгорелась война, та самая, трофеи с которой мы хотим заполучить. Хотя торговцы сохранили официальный нейтралитет, досталось и им, тем более что они тяготели к стороне алхимиков - мои коллеги производили ценные товары и закупали сырьё, у магов и то, и другое меньше. По итогам войны все три великие организации оказались чрезвычайно ослаблены и раскололись на множество осколков, плюс осталось множество на десятилетия отравивших в прямом и переносном смыслах жизнь окружающим памяток войны - заражённые зоны, боевые звери-мутанты, переизбыток оружия, солдаты-ветераны... И даже дырки в другие миры. Угу, мне, скорее всего, от того же досталось.    Так что мне было несколько подозрительно относительное дружелюбие мага, даже несмотря на официальную позицию обеих профессий на сближение - вполне оправданную и выстраданную кровью. Слишком много разногласий и противоречий... Взять хотя бы тот факт, что для алхимика в первую очередь важны мозги, а для мага - передающийся по наследству дар. Старик был к магам, несомненно, предвзят, но наследственные системы и меня раздражают, так что во многом я был с ним солидарен. Тем более, во многом благодаря таким его взглядам он и взял меня в ученики...    Короче, я сохранял подозрительность.       Фургоном Артура управляла его служанка, так что он был свободен, и, похоже, ему давно было не с кем поболтать. Два месяца в пути и отсутствие привычного круга общения, или хотя бы кого-то, кого он считал более-менее равным... Чего-то полезного, на самом деле, я услышал мало, зато поумерил зависть от наличия персональной то ли служанки, то ли всё-таки рабыни: заклинанием от вредителей вроде комаров или клопов он не владел. И за идею таковое средство купить парень ухватился обеими руками, взглянув на меня как на спасителя... Даже ждать не стал - пришлось сделать небольшую остановку и синтезировать ему порцию.       "Опасность!" - неожиданно сообщил Нилу. Я замотал головой, пытаясь высмотреть, о чём речь, и пропустил момент, когда перед нами возник безумный волк. Не представляю, где до того могла прятаться эта туша размером как бы не больше запряжённого в фургон бычка, но вот поди ж ты...    Моя рука дёрнулась к поясу; маг выхватил короткий жезл...    ...за миг до того, как кто-то из нас успел воспользоваться своими навыками, в левом глазу волка появилась толстая чёрная стрела - а затем взорвалась, разнеся череп зверя на осколки.    Служанка опустила арбалет, а мы с магом смущённо переглянулись.    Вот так вот и погибали чародеи и повелители материи от рук обычных людей... И зверей. Мало обладать могуществом, нужно ещё и уметь его эффективно применять - иначе можно банально и вульгарно кончиться на заточенной железке.    И хорошо, если остро заточенной.       В любом случае, оставить добычу пропадать было бы глупо, так что мы сделали остановку. Хотя завалила волка служанка Артура, он на добычу не претендовал, а вот мне найдётся много чего полезного... Хоть работа и грязная.    Клыки и когти можно использовать в ряде рецептов, как и желчь; шкуру охотно возьмут многие торговцы. Кости и жилы тоже можно использовать, но это уже не ко мне.    Когда я закончил и подошёл сообщить об этом магу, он отрабатывал выхватывание жезла.       Лес ещё сильнее поредел, а растительность становилась искривлённой, болезненной и откровенно странной. Признаки магического или алхимического загрязнения... Однако птицы здесь жили, и искажения растительности оставались в разумных пределах, так что концентрация токсина, или что это было, была невысока.    Затем начали попадаться участки ядожорки.    Один из послевоенных совместных проектов наиболее крупных фрагментов бывших великих организаций, этот светящийся мох - действительно полезное творение, хотя мастер говорил, что не без недостатков. Его споры рассеяли по всему континенту, чтобы он разросся в поражённых боевой алхимией районах и нейтрализовал отраву; в проекте было и добавить ему возможность поглощать магическое поражение, но совместная организация развалилась, прежде чем этого удалось добиться. Ну, хоть что-то успели сделать...    В любом случае, судя по тому, что дальше мох рос сплошным ковром, токсина сохранилось ещё много. Плохо. Колёса нашего транспорта раздавят мох, непереработанный яд выделится... Можно изготовить уменьшающее вес зелье, или концентрат горячего воздуха, но безопаснее будет пройти пешком.    О чём я и сообщил спутникам.    - Я могу уменьшить вес фургона... - начал было не желающий расставаться с относительным комфортом маг, но я покачал головой.    - Я тоже могу. Но как долго это продержится? Да и хватит ли этого уменьшения? Лучше не рисковать, оно того не стоит. Хотя вес груза всё равно придётся уменьшить.    - Можешь сходить в сопровождении Осы... - без особой надежды предложил парень, и я его, естественно, обломал.    - Мне может понадобиться помощь мага. А её лучше оставить сторожить транспорт.       В общем, оставив повозки и служанку, дальше мы отправились пешком, с объёмистыми мешками за спиной. Я в свой сунул пузырь концентрата горячего воздуха, тянущий рюкзак вверх, Артур воспользовался каким-то заклинанием, но эффект был примерно тот же - вес уменьшился, так что раздавить мох мы не рисковали, но вот инерция никуда не делась, и это доставляло неудобства.    Впрочем, не скажу за мага, а я быстро привык.       Скорее всего, искать нужное место нам пришлось бы долго, но помог всё тот же мох, которого ближе к центру росло особенно много; правда, он же и закрывал вход в подземный бункер на склоне холма. Немного посовещавшись, мы выбрали из нескольких способов самый простой: отошли подальше, и Артур расчистил вход телекинезом. А затем им же сунул в дыру клетку с птичкой.    В извлечённой из бункера клетке обнаружился лишь птичий скелет и горстка перьев. Что бы там за пакость не применили, она всё ещё была чрезвычайно активна...    В плюсе - судя по состоянию клетки, она поражала только органику, и то не всю, так что материальные ценности должны были сохраниться.    - Сможешь как-то вычистить? Или защиту сделать? - осведомился маг. Я отрицательно помотал головой.    - Мы пойдём другим путём.       Я предусмотрел подобный вариант, так что у меня в телеге имелось всё необходимое, а земли можно набрать, отъехав от поражённой зоны. Ну, займёмся изготовлением беспилотного зонда...       На самом деле, конечно, это был голем. Поменьше размером, чем мой тягловой, но существенно более сложный, и с дистанционным управлением - в роли которого выступал Нилу. Благодаря полному контракту через сущего я мог не только управлять глиняным недопауком, но и видеть обстановку, даже в темноте - без чего и управлять-то было бы невозможно.    Артур тоже хотел посмотреть, что внутри бункера, так что я по его просьбе вставил в голема "видеокамеру" мага в виде стеклянного шарика; однако у него что-то пошло не так.    - Грёбаные помехи... - раздражённо пробурчал парень, совершая пассы над шаром-приёмником; изображение действительно было скверным, дёргающимся и расплывающимся. - Погоди минутку, попробую ещё кое-что...    "Ещё кое-что" помогло не очень, но дёргаться вроде действительно стало поменьше. Впрочем, не моя проблема - у меня с Нилу всё нормально.       Подземная база оказалась не просто бункером, а именно обширной базой. К сожалению, довольно пустой в плане материальных ценностей... Я видел обширную залу, заполненную клетками со звериными скелетами в них; здесь явно держали боевых зверей. Видел хранилище корма для этих зверей, где тоже было нечего взять. Инвентарь укротителей... хм, кое-что можно продать, если в этих вещах не сохраняется яд, но это копейки.    А вот и сами укротители... Голем немного поворошил укутанные в прекрасно сохранившуюся одежду - видимо, алхимическое оружие заодно и от гниения защитило - кости и нашёл пару магик, каменных монет магов. Сунув их в коробку на спине голема, я повёл своего паука дальше.    Жилой блок принёс ещё несколько найденных подобным образом монет, но немногим больше того. Я уже начал подозревать, что так и не найду ничего ценного, когда в очередном помещении обнаружился штаб... Видимо. Объясняющих надписей здесь не было, только номера.    Однако наряды собравшихся здесь скелетов были достаточно красноречивы. Я не разбираюсь в военной форме тех времён, и даже не знаю, была ли таковая вообще, но эти одежды были явно богаче рядовых обитателей бункера; к тому же... Вон тот халат с ремнями и кучей карманов определённо принадлежал практикующему алхимику.    Тот факт, что в халате обретался не скелет, как в остальной одежде, а мумия, подтверждал мою гипотезу. Мог быть и маг, в принципе, но они не обвешиваются так эликсирами, да и маска на лице... Маг соответствующего статуса и воспользовался бы для защиты магией, а не материальным средством.    В любом случае, здесь уже даже с первого взгляда было чем поживиться. Драгоценности, амулеты, офицерское оружие - зачарованное, естественно... Готов поспорить, если продолжать искать, найдутся и ещё интересные штучки. Тем более, здесь где-то должен быть и запас денег...    Их и личных в кошелях офицеров нашлось порядком. Похоже, экспедиция всё-таки будет удачной... Если удастся всё это избавить от токсина.    - Нашёл кое-что ценное - сообщил я.    - Угу, вижу - отозвался Артур. - Я шар настроил, работает более-менее.    - Ясно. Ну, я сейчас вытащу несколько предметов и проверю, насколько они опасны; поймай ещё какой-нибудь мелкой живности, понадобится для проверки.    Спорить или возмущаться, что я командую, маг не стал; просто кивнул и отошёл, прихватив с собой наблюдательный шар.       Ну, что же. Несколько экспериментов показали, что токсин не сохраняется в предметах и оседает у земли, а остатки в сложных поверхностях, в сосудах или между нитей легко удаляются. Что-то вроде пресловутой "нейтронной бомбы" - убивает всё живое, сохраняя ценности. Хмм, если подумать, штука-то полезная...    - Делить-то как будем? - осведомился я, извлекая очередную партию трофеев: грузоподъёмность моего паука была небольшой, а доставать решили всё, что имеет хоть какую-то ценность.    Артур на секунду задумался, а затем предложил:    - Деньги поровну, тебе вещи алхимика, мне мага, остальное продаём, и деньги снова поровну.    - Там и маг был? - хмыкнул я. Парень кивнул.    - Который с боевым жезлом. Ну, такая штука, вроде иглы на рукояти - пояснил он, заметив моё недоумение.    Так вот что это за странная короткая рапира была... Гибрид холодного оружия с магически-стрелковым, этакий ганблэйд, хм.    - Годно - кивнул я. - Обоим деньги, и, возможно, что-то профессионально-ценное, как повезёт... Только предлагаю ещё прежде чем всё продавать, если что-то из вещей приглянется, оценить, чтобы можно было выкупить.    - Поддерживаю - согласился он.       Не без помощи Артура мне удалось-таки отыскать сейф, и даже вскрыть его - к счастью, он оказался довольно простеньким. Всё-таки вряд ли кому-то взбрело бы в голову грабить военную базу... Денег там, правда, оказалось немного, но всё же.    По большому счёту, самым "жирным" улов оказался именно с тел мага и алхимика... странновато, что оба присутствовали в одном месте. Амулеты, тот самый боевой жезл, книга заклинаний и набор заготовок под амулеты, плюс ещё что-то непонятное, но вызвавшее у Артура явное удовольствие, с одной стороны; горсть алхимического золота, набор пока неизвестных эликсиров, книга рецептов, и набор сосудов для элементов - с другой. Плюс в сумке алхимика вместе с некоторыми мелочами и остатками материалов обнаружилась довольно странная штуковина: тёмно-серый металлический куб, внутри которого вроде бы что-то пересыпалось. Непонятно, но интригует...    - Не дёргаться, замереть на месте!    Мужской голос оторвал меня от изучения загадочной штуковины.    ...Бл.    Пятеро мужчин, четверо - с лёгкими арбалетами в руках; у того, что впереди - ещё и сабля в правой руке.    Рука Артура дёрнулась, выхватывая жезл; всё же он не зря отрабатывал это действие...    ...недостаточно отрабатывал.    - ...Айй!!!    Жезл выпал; маг заорал от боли, разбрызгивая кровь из простреленной руки.    - Следующий будет в голову - спокойно сообщил, видимо, главарь.    - ...Как вы на нас вышли? - осведомился я, медленно убирая руки от пояса.    - Мы за магёнком уже с месяц следим - усмехнулся вожак, сунувший разряженный арбалет за пояс. Я обратил внимание, что из остальных трое держали на прицеле мага, и только один целился в меня. - Кстати, кто за тебя сможет выкуп заплатить?    Я помедлил, прикидывая, что лучше сказать... бандит понял заминку правильно.    - Понятно, некому. Ну, в таком случае ты нам не...    Целившийся в меня арбалетчик принялся заваливаться; моя рука метнулась обратно к поясу, а в следующий миг земля и мох под ногами арбалетчиков взорвались.    Швырнув в направлении бандитов склянку - дурной тон, сказал бы мастер - я рванулся к Артуру, подхватывая его под мышки, и прочь от взрыва.    Брошенная склянка с зельем дурманного дыма развалилась на лету, мгновенно вспухнув облаком плотного дыма, вырубающего тех, кто его вдохнёт; главарь оказался вне зоны поражения, однако мой паукоголем, остававшийся на связи, прыгнул на него.    Сабельщик одним ударом разрубил голема надвое... И заорал.    Однако этот крик, как и крики его подельников, продолжался недолго. Как разрывная стрела Осы выпустила токсин из ковра мха, так и сабля главаря разрубила полость внутри голема, в которую я набрал его на всякий случай.    Вроде этого.    Оставалось надеяться, что эта дрянь, особенно выброшенная взрывом, не накроет нас с магом...       Пронесло.    Я устроился с другой стороны холма, поливая рану Артура сперва обеззараживающим, а затем исцеляющим.    - Теперь понятно, почему были такие помехи... - задумчиво произнёс маг. И это первое, что ты хочешь сказать после такой ситуации?.. - Следилку подцепили, сволочи... Нужно будет в их вещах пошарить. Кто-то из них был колдуном, полагаю...    - Посмотрим - проворчал я и повернулся в сторону появившейся рядом Осы. - Благодарю за помощь.    Она молча кивнула.       По крайней мере, новых проблем не возникло... И да, на скелете одного из арбалетчиков обнаружился стеклянный шар вроде Артурова, через который бандиты наблюдали за ним; через него маг сумел отыскать и подсунутый в его вещи передатчик. Опытный колдун поимел новичка-мага...    ...хотя в итоге всё равно превратился в скелет. Но будет магу урок на будущее...    Колдуны - это, как бы сказать... Недомаги. Чтобы достичь в магии высот, как уже упоминалось, необходим сильный дар, и многие вещи без такового вообще невозможны, но кое-каким вещам в принципе может научиться любой; собственно, по мне так даже расщепление и синтез - формы магии. Другое дело, что подобные знания обычно хранятся в секрете.    Во всяком случае, так было до войны. Великие организации строго хранили свои секреты, не допуская их свободного распространения; однако когда война стала затягиваться, начальство сторон решило, что крутые времена требуют крутых мер, и разрешило обучать солдат... Кое-чему. Специализированные отряды, владеющие несколькими магическими приёмами и снимающие часть нагрузки с профессионалов; пара трюков для младших офицеров, повышающих их выживаемость... А когда ситуация стала ещё тяжелее, обучение основам магии и алхимии стало использоваться даже как замануха для добровольцев.    Потом война закончилась-таки, великие организации, как уже упоминалось, распались, и их контроль над информацией тоже ослаб; зато остались эти самые офицеры и специалисты, владеющие кое-чем и готовые учить своих детей и знакомых. Или просто тех, кто готов заплатить. Возможно, из них со временем разовьётся собственная магическая школа, а пока что их немного пренебрежительно называют колдунами, отличая от магов.       На обратном пути я сперва очень осторожно, а потом просто осторожно изучал трофеи - в первую очередь загадочный куб. Он выглядел сплошным, без каких-либо щелей; расщеплению не поддавался, и даже Нилу не смог проникнуть внутрь. Похоже, придётся повозиться... Но велика вероятность, что будет что-то ценное.    С эликсирами тоже было сложно. Их прежний хозяин, как любой опытный алхимик, прекрасно помнил, что где, так что пометок практически не было, а мои навыки анализа ограниченны. Всё же кое-что разобрать удалось; парочка мощных исцеляющих эликсиров, несколько боевых... остальные - непонятно. По крайней мере, алхимическое золото читалось чётко и ясно...    И оно содержало по большей части различные боевые эликсиры и концентраты. Определённо, я имею дело со специализированным алхимиком-боевиком... Вернее, с его собственностью.    Бывшей.       "Ещё один волк" - сообщил Нилу. Я огляделся... кажется, и место то же самое. Пара, возможно?..    Хотя от этих зверей всякого можно ожидать - они и называются "безумными волками", поскольку то и дело ведут себя странно.    Зверюга выглядела идентично предыдущей; разница была только в том, что на этот раз Артур успел выхватить жезл - новый, трофейный. В смысле, старый, трофейный.    Россыпь световых игл нашпиговала зверя, в мгновенье ока превратив его в груду мяса, и маг бросил на меня довольный взгляд.    - Ты шкуру испортил... - вздохнул я, и его улыбка малость подувяла.       В городе маг решил выкупить одну из офицерских сабель. Признаться, у меня тоже была такая мысль, но я от неё отказался: не владею, и учиться, по большому счёту, нет смысла. А вот деньги - пригодятся... Понты - понтами, но я пока не настолько богат, чтобы это себе позволять.       Впрочем, после продажи - Артур, к моему удивлению, неплохо торговался - это несколько изменилось. Богатым выручка меня не сделала, но это уже были ощутимые деньги, которых кое-на что хватало.    Так что прежде чем продолжить свои пути, мы заказали роскошный ужин.    Ну, как роскошный - насколько это было возможно в такой дыре.       Артур показал себя неплохим спутником, но дальше наши дороги шли в противоположных направлениях: маг по поручению отца составлял карту лей слабоизученных земель, а я, напротив, двигался к цивилизации и известным алхимикам. Так что наутро я продолжил свой путь в одиночестве.       Следующий город по дороге, к слову, своим существованием был обязан как раз точке лей - собственно даже, двум, спаренным. Союз магов, коему некогда принадлежали эти земли, поставил на столь удобном месте энергодобывающую станцию, вокруг которой возникли мастерские, а затем прочая инфраструктура. Это всё ещё вотчина магов-ремеслеников, а не алхимиков, но по крайней мере есть шанс, что здесь удастся разобраться с кубом.    Хотя вряд ли кто-то станет работать бесплатно.       - Редкая штука - сообщил один из мастеров - уже пятый, к кому я сегодня обращался. - Мастерская, где их делали, вскоре после войны разорилась, и технология утеряна... Это переносной сейф из адана. Самый надёжный металл, что я знаю, устойчив практически ко всему... Не зная ключа, вскрыть его практически невозможно.    - Не "зная" ключа? - переспросил я. Мастер кивнул, осторожно прикасаясь к кубу с разных сторон.    - Такие сейфы открываются определённым магическим воздействием. Вот, взгляните.    Он указал мне на участки на стенках, где находились слабые, едва заметные вмятины.    - Обычно нужно слабое воздействие в определённой последовательности. Если его не знаете, то всё, что я могу предложить - расплавить весь сейф на металл, в высокотемпературной печи. Адан редок, так что даже это количество будет стоить не так мало... Я могу купить.    - Я подумаю.       Я задумчиво изучал стоящий передо мной на столе куб. Продать и не заморачиваться, или всё же попробовать проконсультироваться со специалистами получше? Любопытно, что там такое, всё-таки...    А, ну его. Даже если удастся, больше потрачусь и времени потеряю, а что там - неизвестно... С утра схожу, продам.       Вспышка света резанула по глазам сквозь одеяло. Снова кто-то ломится...    Доли секунды мне хватило, чтобы осознать (спасибо, мастер, за "хватит бока мять, вот твоё задание на сегодня!"): на дворе ещё ночь, а "гости", лишь одного из которых вывела из строя вспышка, настроены недружелюбно и вооружены.    ...по крайней мере, без арбалетов, одни ножи.    Я вскинулся на кровати, срывая с пояса пробирку концентрата ледоплюйки. Мгновенное расщепление запечатывающей её плёнки, и в грабителей одна за другой понеслись острые тонкие сосульки, пришпиливая их к стенам.    Выпустив опустевшую пробирку - к сожалению, концентрат одноразовый, придётся новую порцию делать... - я подул на замёрзшую руку и встал. Нужно понять, что к чему, и побыстрее...       Из четверых выжило двое. В темноте и с испуга я не слишком целился, да и вообще ледоплюйка особой точностью не отличается... Странно, к слову, раны погибших вроде не настолько тяжёлые. Но в любом случае, немного подлатав выживших, прояснить ситуацию удалось.    Вкратце: не любят маги алхимиков... Зато любят деньги.    Один из мастеров, у которых я консультировался, решил реализовать оба пункта и отправил знакомых мордоворотов. Они даже были достаточно осторожны, чтобы пустить вперёд одного, на котором разрядилась моя страховка, и нацепили фильтрующие воздух маски... Определённо, были не в курсе, что в распоряжении алхимиков не только яды.    А ещё из слов допрошенного следовало, что качать права и устраивать разборки будет не только невыгодно, но и попросту опасно - местные поддержат своих. Может, и врёт, но звучит вполне убедительно.    Да и стены я тут в постоялом дворе подпортил...    Хорошо, что всё прошло довольно тихо, а в соседних комнатах никого не было.    В общем, я решил линять.    Поворачиваюсь обратно к кровати и сложенному у неё имуществу...    ...и замираю на месте.    У стола парил призрак.    Причём это явно не был призрак одного из погибших... погоди-ка...    Фигура уплотнилась, хоть и оставалась прозрачной, и я вдруг понял, что узнаю одежду, в которую был наряжен этот среднего роста и возраста мужчина.    Алхимик...    Хозяин того самого куба, над которым призрак и завис.    Что в точности представляют из себя призраки - местные не знают. Есть парочка гипотез, о которых упоминал мастер, но объекты для исследований встречаются слишком редко, чтобы всё прояснить. Вроде бы обладают одновременно свойствами материи и информации... Состояние, память, степень самоосознания и возможность взаимодействия с материальными объектами зависят от множества факторов...    Гм. Попросту, чего от него можно ожидать - не имею не малейшего представления, но призраки могут быть опасны.    - Я хочу сделать тебе предложение, от которого ты не сможешь отказаться, мелочь - сообщил призрак. Голос слегка неестественный, но именно что слегка.    - Вы это ко мне?.. - осведомился я, присматриваясь, как бы так вытащить свои вещи, и как можно сбежать. Что из концентратов под рукой может пригодиться против привидения?..    А может, это вообще не призрак, а некая голограмма, из куба?    - А тут ещё кто-то подходящий есть? - хмыкнул всё-таки призрак, разрушив мои надежды.    - Не возражаете обсуждать на ходу? - осведомился я. - Я хочу отсюда смыться, и побыстрее.    Привидение бросило взгляд на бандитов и кивнуло.    - Резонно.       - Меня зовут Десмонд Граалеш, Великий Мастер алхимии - представился мой новый знакомый, заставив меня изрядно удивиться.    - Серьёзно?    - Ну... Почти - признался призрак. Он ещё немного "уплотнился", и сейчас можно было разобрать тонкие черты лица мужчины лет тридцати... блин, да он красавчик. Был. При жизни. - Официально имею ранг Мастера, но это поправимо... моё предложение с этим и связано. Но для начала всё-таки представься, я хочу знать имя будущего ученика.    Хм?..    - Николай Лоза - машинально представился я, думая совсем о другом. Мастер-алхимик?.. Как ни крути, даже если преувеличивает, можно будет многому научиться... Но чего он хочет, и какие могут быть проблемы?    И...    - Два вопроса - я поднял руку. - Во-первых, вы умеете создавать эликсир молодости?    - Неа - беззаботно мотнул головой призрак. - Не интересовало, не моё направление. Когда нужен был, просто покупал у кого-то из коллег... как же его звали... нет, не помню. Это жена у меня всех знает... Или знала.    ...Ну, это было бы слишком жирно. Ладно...    - А что насчёт антидотов и противоядий?    - Не очень хорошо. Тоже не совсем моё направление.    - Мне казалось, что великий мастер должен разбираться во всём - хмыкнул я. Определённо, он просто слишком высокого мнения о себе - да собственно, вряд ли ВМ удалось бы так легко прикончить... Но всё же даже так он явно был алхимиком более опытным, чем я, и более высокого ранга, так что чему-то научить сможет.    - Зависит от школы - снова отрицательно помотал головой он. - Моя школа верит в специализацию, и лично я предпочитаю военное применение алхимии. Девиз моего рода знаешь?    Я отрицательно помотал головой.    - Провинция... - хмыкнул призрак. - Девиз рода Граалеш - "Взрыв - это искусство". Я могу взорвать что угодно... и я имею в виду используя именно этот объект, а не внешнюю взрывчатку.    - Так вот прямо что угодно? - хмыкнул в ответ я.    - Ещё продемонстрирую - усмехнулся он. - К твоему сведению, я - единственный алхимик в истории, которому было советом Братства запрещено вести дальнейшие исследования взрывов. Отец мной гордился бы...    - ...Ладно, оставим пока. Так что за предложение?    - Всё просто. Ты помогаешь мне завершить мою работу и получить ранг Великого Мастера, а я учу тебя всему, что знаю. - Он на секунду задумался. - Возможно, и от моей собственности что-то осталось, по крайней мере резервные заначки с материалами и схемами...    - Я всё-таки алхимик, и знаю, что к простым целям ведут сложные пути - отозвался я. - Я, в целом, согласен, от этого предложения действительно сложно отказаться, но хотелось бы знать точнее, на что подписываюсь... Плюс у меня уже есть поручение от учителя, которое нужно выполнить.    Призрак кивнул.    - Сработаемся... Тебе, по большому счёту, просто нужно обеспечить мне условия для работы. В первую очередь - для стабильного существования... Ну, по порядку.    Он опустился к стоящему на телеге кубу и принялся трогать его... опа.    Куб почти полностью развернулся; осталась стоять только задняя стенка. А внутри обнаружились пара довольно объёмистых бутылочек, наполненных серым порошком, и две монетки алхимического золота, в специальных креплениях.    - Мой последний проект, боевые эликсиры - пояснил алхимик. - Эликсир абсолютной защиты и эликсир абсолютной мощи. Первый на некоторое время делает принявшего неуязвимым, второй даёт невероятные силы, активируя все потенциальные возможности реципиента.    - ...Серьёзно?.. - вновь спросил я. Подобное даже не на Великого Мастера тянет, а на Совершенного... Живую легенду, создавшего нечто, остающееся вершиной своего направления алхимии.    - Серьёзно - кивнул призрак. - Я должен был проводить полевое тестирование и доработку, когда погиб. Скорее всего, произошла утечка, и противник решил избавиться от меня, пока проект ещё в состоянии прототипа.    О... Прототип. Это уже совсем другая история, такие проекты могут оставаться в состоянии прототипов сотнями лет.    Хотя всё равно - внушает.    - И что они уже могут? - осведомился я, глядя на порошки. Выглядели они невзрачно и совершенно одинаково.    - Да в общем-то то же самое - пожал плечами алхимик. - Одна проблема - действуют где-то полчаса. А потом реципиент дохнет.    - Дохнет? - переспросил я. Призрак кивнул.    - Угу. Взрываются.    - ...понятно - пробормотал я, вспомнив клетки со скелетами боевых зверей.    И девиз.       Похоже, у призрака обнаружилась та же проблема, что была у Артура: ему явно хотелось поболтать. Впрочем, если он проторчал в той базе несколько десятков лет, это более чем понятно...    В любом случае, расспросив меня о том, чем закончилась война, Десмонд стал охотно отвечать на вопросы.    - Между прочим, насчёт вашего текущего состояния... - начал было я, и призрак перебил меня, не дав завершить вопрос.    - Ну, это довольно интересная история... Хотя и короткая. Когда-то в юности я участвовал в программе обмена с Союзом магов, отношения у нас тогда были терпимые. И у нашей группы то и дело возникали споры с магами; они считали, что не все их достижения можно воспроизвести с помощью алхимии, а мы считали иначе. Кое-что мы сумели воссоздать ещё во время пребывания у них, как минимум в виде теоретических прикидок и прототипов, но некоторые вещи оказались действительно крепкими орешками, так что вопрос трансформации в лича я дообдумывал уже после возвращения. Потом, правда, занялся более интересными вопросами, но успел сделать кое-какие прикидки. А когда по нам ударили растворителем плоти, и я понял, что защититься не получится, решил их применить. Как видишь, сработало...    - Мм. Так вы лич, а не призрак?    - Трансформация в лича - всего лишь метод стабилизации духа и привязки его к материальному якорю - пожал плечами призрак/лич. - Так что, по большому счёту, это одно и то же. По крайней мере, с моей точки зрения.    - Угу... - пробормотал я, бросив взгляд на раскрытый куб. Видимо, это и есть его якорь-филактерия...       Моему новому... ну, пока пусть будет просто "знакомому" прежде всего требовались элементы. Элементы Жизни, в первую очередь; они необходимы для стабилизации его состояния. В отличие от личей, оно оставалось нестабильным, - призрак сам признавал, что сам факт срабатывания недоделанной теории уже следует считать большой удачей - и даже возникнуть у меня в комнате Десмонд смог только потому, что сумел частично расщепить раненых, экстрагировав из них элементы. Понятно, почему они откинулись...    Естественно, также требовались элементы для синтеза его эликсиров, и подопытные. Если воспользоваться манком для крыс, заодно можно будет продуктов с селян взять...       - Я обещал тебе продемонстрировать, на что способен истинный мастер из рода Граалеш - сообщил Десмонд на привале. - Принеси камень.    ...действительно, наставник. Даже фраза та же...       Камень я так и не нашёл - всё-таки не горы и даже не холмы кругом, леса - так что Десмонд сменил заказ на палку.    - Наблюдай - произнёс он. Хмм... Частичное расщепление вижу, а это что?..    Бабах! Как он и предупреждал, палка рванула, выстрелив щепкой. Не очень сильно, но этого взрыва вообще не должно было быть... Даже алхимия не может сделать что-то из ничего.    - Палка состоит из Тверди и Воды - пробормотал я. - Для взрыва необходимы Огонь и Ветер. В чём трюк? Вы использовали магию?    - В данном случае - никаких трюков. Просто эффективное использование имеющихся ресурсов - отозвался призрак. - В принципе, Ветер всегда можно получить из атмосферы, хотя в таких условиях, как сейчас, для этого нужен изрядный опыт. А Огонь в небольших количествах содержится во всём, настоящий мастер может извлечь немного даже изо льда. Слышал о гипотезе абсолютного нуля?    Я кивнул.    - Ну вот, экзотическую гипотезу знаешь, а про род Граалеш не слышал - обиженно надулся призрак. - Ладно, чего только на свете не бывает... Потом расскажешь о своём учителе. В любом случае, раз знаешь эту гипотезу, мог бы и сам сообразить. Если температура объекта выше абсолютного нуля, значит, элементы Огня из него извлечь можно. Плюс Свет, опять же... Не говори, что не знаешь о их взаимопреобразовании и частичной заменяемости.    - Знаю - кивнул я. - И да, когда вы объяснили, становится просто и понятно. Даже стыдно немного. Благодарю за урок.    - Хе, это были всего лишь основы - он уже забыл мимолётную обиду и довольно улыбался. - Как я уже сказал, взорвать можно что угодно, и даже без Огня и Ветра. Самое простое - это как раз замена Огня концентрированным Светом, но есть много подходов и трюков... Тем более, что взрыв взрыву рознь. Моим коронным творением был генератор выборочного разрушающего резонанса... Жаль, тоже остановился на прототипе из-за запрета дальнейших исследований. Эх...    Он печально вздохнул. Сдаётся мне, эти перепады настроения тоже связаны с его текущим состоянием... Хотя - кто его знает.       Ну, что я могу сказать... Мастер Десмонд действительно знал множество рецептов и схем разнообразной взрывчатки. И не только взрывчатки; после того, как ему запретили развивать это направление, - возможно, я его неправильно понял, но по его словам во время экспериментов он нечаянно разрушил город - он перешёл на менее разрушительное, но всё же военно-прикладное направление алхимии. Концентрат сжиженной молнии, эликсиры и механизмы на его основе, боевые гомункулусы, туманные эликсиры... Пробовал разное, пытаясь найти то, что сможет заинтересовать его не меньше, чем "искусство взрыва", и заставляя коллег нервничать. Пока в конечном итоге неожиданно для себя не увлёкся этими самыми двумя эликсирами в мини-сейфе... За их доведение до ума ему гарантировали ранг Великого Мастера... по мне, это заслуживает Совершенного.    В любом случае, после достижения ранга Мастера алхимика не вычёркивают из учётных книг, так что Десмонд должен бы всё ещё официально числиться в рядах Братства и иметь право на получение следующего ранга; скорее всего, даже ещё живы те, кто обещал ему повышение за разработку, поскольку они из того уровня, который имеет практически свободный доступ к эликсиру молодости, и наверняка пережили войну. Однако есть сложности в связи с развалом самой организации; даже если реестр сохранился, в какой из новосформировавшихся организаций он сейчас?    И всё это при условии, что Десмонд вообще сможет доработать свои творения. Не говоря уж "за приемлемый срок".    Впрочем, на самом деле - не моя проблема. Даже хотя и предвижу, что многое из этого придётся решать мне, у этого привидения точно есть чему поучиться, так что для меня это к лучшему... Пока я помогаю ему, он помогает мне.    Благо, в отличие от старика, он был готов всё объяснять, не выставляя меня идиотом.       - ...Отвратительно.    Реакция призрака на демонстрацию базовых навыков расщепления и синтеза - по его же просьбе - была мгновенной и категоричной.    - Ни скорости, ни тонкости, ни изящества... Работать и работать. Ты должен подтянуть базовые навыки до автоматизма, да и восприятие подзаточить, если хочешь чего-то достичь... Со многими схемами и даже некоторыми элементами невозможно работать, если неспособен различать, к примеру, разницу в доли градуса. Я уж не говорю про одновременную работу с несколькими элементами и скоростной синтез... Особенно последний. Ты сам сказал, что довоенным порядком сейчас и не пахнет, и даже в городе на тебя напали. Держать при себе эликсиры с концентратами, конечно, тоже нужно, но если ты не способен синтезировать средство защиты на лету - ты не алхимик.    И ведь не поспоришь... Я вздохнул и кивнул.    - Буду рад выслушать ваши предложения.       Предложение оказалось очень простым: расщеплять и синтезировать. ПОСТОЯННО. В идеале - вообще непрерывно, доводя действия до автоматизма... И постепенно уменьшать объёмы элементов, с которыми производятся действия, что должно нарабатывать ещё и тонкость. По словам Десмонда, старый, проверенный временем метод... и если вспомнить брюзжание старика, он намекал на нечто подобное, хотя прямо и не говорил. Ну, в моё оправдание - нужно же мне было и отдыхать когда-то...    А сейчас, когда на мне не висят обязанности по дому и выполнению крестьянских заказов, можно заняться и этим.    Создал-расщепил, создал-расщепил. Создал новый объект-расщепил. Пополнил запас элементов, и всё с начала...    ...достало.       Тем не менее я продолжал практиковаться. И, видимо, в этой непрерывности действительно что-то есть, поскольку уже на следующий день заметил определённые подвижки; по крайней мере, запинок, когда я понимал, что делаю нечто противоестественное, больше не возникало. Н-да, за один день - больше чем за три года... Но раньше у меня действительно не было такой возможности.    Впрочем, даже сейчас я не мог позволить себе роскоши заниматься только этим. Хоть я и подзаработал кое-что на трофеях из бункера, на эликсир этого было недостаточно, так что нужно было продолжать зарабатывать, и желательно - много. В этом плане я рассчитывал на своего неожиданного спутника - всё-таки мастер-алхимик, как ни крути - но даже в идеале придётся отвлекаться и на это, и на другие дела.    Ту же готовку, хотя бы.    К слову...    - ...Как тебе это удаётся?.. - осведомился я у своего призрачного спутника, поедающего выловленную из речки рядом жареную рыбину. Да, я перешёл на "ты", и его это не напрягало, но не это главное... - Ты же призрак, как ты можешь что-то есть?    - Я не просто призрак - поучительно сообщил он, сглатывая. Вопреки ожиданиям, еда внутри него не была видна. - Я лич-алхимик. Так что практически инстинктивно расщепляю пищу на элементы и усваиваю те, что мне нужны. Думаю, следовало бы питаться сырой и желательно свежеубитой, но... брр.    Десмонд передёрнул плечами.    - Даже думать противно...    - ...Так ты и вкус чувствуешь?    Он пожал плечами.    - Конечно. Иначе зачем мне вообще есть?    - ...Приятного аппетита.    Призрак кивнул и выбросил кость.    Она взорвалась.       Поскольку каких-то конкретных планов у меня не было, я принял предложение Десмонда направиться в город Ихнур, где находился его дом - а так же имелся банк Торговой Гильдии, в каковом у алхимика при жизни имелся долговременный вклад на предъявителя. Хотя, как я понял по его замечаниям, деньги мой необычный знакомец не особенно ценил, но по совету отца открыл на всякий случай несколько подобных счетов и сделал в разных местах - по всему континенту - заначки с ценностями, на всякий пожарный. Даже если этого и не хватит ему на эксперименты и мне на эликсир, то как минимум станет ещё одним шагом, и неплохим...    Конечно, если удастся получить этот вклад.       - У меня был неплохой дом, если подумать... - задумчиво сообщил призрак. - Конечно, я проводил там не так много времени, но было приятно возвращаться. Уютно. Интересно, что с ним сейчас?.. Действительно, временами задумываешься о чём-то только когда теряешь...    - Ты говорил, что был женат?.. - осведомился я.    - Это сложный вопрос. Я не силён в формальностях, так что, возможно, формально я всё ещё женат... Судя по тому, что кости так и не извлекли, персонал базы, скорее всего, числится пропавшим без вести. Хм... Знаешь, есть даже шанс, что дом, если ещё существует, всё ещё принадлежит мне. Правда, бодаться за него с чиновниками...    Он поморщился.    - Оно того не стоит, тем более что дождь и холод мне сейчас не проблема.    - Так детей у вас не было, что ли?..    Он отрицательно помотал головой.    - Планировал подумать о них после повышения ранга. Близких родственников нет, так что, как понимаю, гарантия Братства должна была защищать собственность, пока платятся членские взносы, а это должно бы автоматически с моего счёта... Ну, когда приедем, выясним, как оно на самом деле.    Впрочем, чтобы не испытывать разочарования, я старался не обнадёживаться, и вообще не задумываться об этом, пока не выясним ситуацию на месте. Нужно дело делать, а не раскатывать губу...    Так что - подработка это святое. Тем более, Десмонду нужны подопытные...       - Эй, мелкие! - обратился я к пропалывающим сорняки на поле у дороги подросткам. - В вашей деревне услуги алхимика не нужны?    Один из них оторвался от работы, осмотрел меня - задержав взгляд на телеге и хмыкнув, но затем обратил внимание на голема - и кивнул.    - Я отведу к старосте.       - Починка инструментов, избавление от домашних вредителей, огненный порошок... Если есть деньги, могу и эликсиров продать - перечислял я свои услуги.    - А что насчёт ядов, или ловушек? - осведомился староста. Этот мужик был низеньким, толстеньким, с тонкими усиками, и в целом очень походил на китайца; впрочем, для здешних мест - ничего удивительного. Негров я пока не видел, но остальные фенотипы встречались даже в деревне мастера Су-Ни... не говоря уж про него самого. Ещё при Трёх Силах народы изрядно перемешивались, пользуясь достаточно удобными условиями для путешествий и заселения новых земель, а после войны и того больше - солдат набирали отовсюду, и оседали они где попало.    И хорошо, если не прахом.    В любом случае, староста представлял бы собой показательный образец зажиточного и довольного жизнью китайца с китайскими пятью счастьями - долгая жизнь, тугой кошелёк, крепкий сон, толстый живот и лёгкая смерть - если бы не явственное беспокойство, да и вопрос...    - А что за проблема? - осведомился я.    - Кабаны - вздохнул староста. - Треклятые драконовы кабаны...       Как и безумные волки и гигантские слизни, драконовы кабаны - магические мутанты. С одной стороны, они опаснее волков, поскольку обладают прочной шкурой и огненным дыханием - да-да, это огнедышащие кабаны - но с другой, не обладают непредсказуемостью поведения, давшей название волкам, и на людей обычно не нападают.    Однако нападают на огороды.    - Спроси, что они готовы заплатить за их уничтожение - произнёс неожиданно возникший рядом Десмонд. Хм?.. Староста не прореагировал.    Я озвучил вопрос.    - Нуу... - задумчиво протянул староста, и я понял, что тут можно как следует поторговаться.       - Два вопроса: почему староста тебя не видел, и почему ты хочешь, чтобы я взялся за это дело? - спросил я, когда в компании призрака вернулся к телеге. - Только не говори, что хочешь попробовать их на вкус.    После того, как алхимик разобрался в некоторых плюсах своего текущего положения, у него появилось новое хобби: пробовать разную... Экзотическую пищу. Учитывая, что подавляющее большинство ядов ему сейчас были совершенно безразличны, он мог позволить себе весьма неортодоксальную кухню...    - ...Ну, и это тоже - признался Десмонд. - Но не только. Во-первых, их рога используются в нескольких рецептах, и элементов Жизни можно извлечь много. Во-вторых, тебе не помешает практика. И в-третьих, если повезёт, они смогут вывести на осколок огня. Кристаллизованные магией элементы огня - пояснил он в ответ на мой вопросительный взгляд. - Штука ценная и полезная, обычно это они вызывают преображение обычных кабанов в драконовых.    - А на людей не влияют? - подозрительно осведомился я.    - Ты же алхимик! - возмутился призрак. - И вообще, сперва нужно таковой найти...       В общем, работу эту я взял. В другой ситуации хорошенько подумал бы, но с мастерством взрывов, продемонстрированным Десмондом, мне ничего не угрожает. Что же до вопроса, почему староста его не видел - тут всё просто и сложно одновременно. Текущее "тело" Десмонда состоит из непрочно связанного облака элементов, концентрацию, состав - и соответственно материальность - которого он способен регулировать. А поскольку я имею некоторый опыт восприятия элементов, плюс полный контракт с сущим тоже его обостряет, я способен видеть его тогда, когда обычные люди этого не могут. Что же до голоса - он изначально общался со мной мысленно, его "тело" всё же не настолько материально, чтобы создавать чёткие звуки.       Найти следы кабанов было проще простого, начав путь от разрытых грядок на краю деревни. Не знаю насчёт обычных кабанов, а эти никого не боятся и следы оставляют свободно, чёткие и хорошо различимые.    - Между прочим. Если цель - найти их логово, или лёжку, или как там это называется, то делать это придётся тебе - заметил я. - Я по лесу ходить не умею, и их спугну. Плюс, за телегой нужно присмотреть, а то я этих деревенских знаю... Не побоятся алхимика обокрасть.    - Да, слуга тебе нужен - кивнул призрак. - Но я не могу далеко отлетать от филактерии, и тащить её далеко тоже не смогу.    Мы переглянулись.    - Проблема... - пробормотал я.    - Решаемая - возразил наставник. - Используй голема.    Мы снова уставились друг другу в глаза, и он понимающе вздохнул.    - Ладно, я покажу, что делать. Был у меня один знакомый во время учёбы...       Голем Летающий Разведывательный, модель "воробей". Тот самый школьный знакомый Десмонда использовал таких, чтобы подсматривать за девчонками в ванной...    - Это что? - осведомился алхимик.    - Мм. Воробей? - предположил я.    - Это блин комом - отрезал Десмонд. - Хотя лапки похоже получились, н-да... Без них твой Нилу был бы похож на воробья больше. Попробуй хотя бы крылья вылепить.    ...    - ...прекрати это - страдальчески произнёс алхимик. - Ты убиваешь само понятие искусства... Если хочешь что-то сделать хорошо, делай это сам, да уж.    Я пожал плечами.    - Не скульпторы мы...    ...    - Красиво - признал я, изучая его творение. - Только что это такое?    - ...бомба - признался Граалеш, смущённо почесав затылок. - Ума не приложу, почему она получилась вместо воробья.    ...ну, на этот вопрос я уже мог бы ответить, успев его изучить.       В конечном итоге - не без моих аккуратных поправлений, когда взрывоманьяка снова начинало заносить - нам всё-таки удалось изготовить каркас, признанный годным для полёта, и я вложил в него Жизнь. Управление полётом взял на себя Десмонд, решив, что учить меня сейчас будет слишком долго... но вообще - нужно будет. Я был с этим согласен.       - Я их нашёл - с явным удивлением в голосе сообщил призрак. - И там действительно есть осколок, я чувствую...       Взрывать свинину в логове было неразумно, испортим трофей, а к большинству ядов они устойчивы - к тем, что могли бы изготовить мы с Десмондом, точно. Правда, у меня ещё оставался некоторый запас "растворителя плоти", но на предложение его использовать призрак возмутился, что я хочу оставить его без мяса.    В итоге мы совместно изготовили несколько самоходных миниголемов-бомб, и, замаскировав телегу - так, чтобы потом не потерять место самим - отправились к месту.    Добрались к закату. И на моё счастье именно в этот момент из ямы, ведущей, по словам Десмонда, филактерий которого я захватил с собой, в небольшую подземную пещерку, послышался шум: кабан просыпался.    И, определённо, я ощущал нечто, доносящееся из дыры... я не про звериную вонь. Некий призрачный жар... Странное ощущение.    Эликсир, убирающий запах, я принял, а сейчас было самое время становиться невидимым... редкостная кислятина это зелье.    Бомбоголемы - на место, удобная возможность прикончить свинину...    Внезапно Десмонд нахмурился.    - Стой взрывать - произнёс он, поморщившись при этой противоестественной для себя фразе. - Тут что-то не то.    Ну... Ему виднее.    Я замер, слушая, как приближается фырканье, непохожее на звуки, издаваемые свиньями.    И, наконец, из-под земли показался хозяин логова.    М-мать моя женщина... Здоровенная чешуйчатая туша, метра два от пятачка до копчика, не меньше. Пара желтоватых рогов, и, мать её, КРЫЛЬЯ.    И самое примечательное - торчащая в боку штуковина, горящая оранжевым пламенем. Видимо, этот самый "осколок".    Свинтус разбежался, взмахнул крыльями - и взмыл в небо.    - Это не драконов свин, это натуральный свинодракон... - пробормотал я, провожая его взглядом. - Что делать будем?    - Элементарно, мой дорогой Лоза - отозвался Десмонд; он тоже задумчиво следил за полётом свинодракона. - Отбивную.    Я нахмурился, а затем хлопнул себя по лбу.    - Вы совершенно правы, коллега...       В ожидании возвращения свинины я занимался расщеплением, синтезом, и лепкой, под присмотром изображающего тошноту призрака. Вовсе и не настолько плохо получается... Ну и учился управлять тем, что, по утверждению Десмонда, сумело преодолеть "барьер тошноты".    В итоге он позволил мне вздремнуть, пообещав, что присмотрит.    ...и тут же разбудил.    - Летит - коротко сообщил призрак, и я тут же вскинулся, потянувшись к своему голему; тот, которым управлял Десмонд, уже был в воздухе.       Вижу цель, иду на сближение.    Эм... Он тоже меня заметил. Завидев моего голема, глаза зверя ошарашенно раскрылись... грёбаный свинтус, мой воробей не настолько плох!    В следующую секунду свинодракон пыхнул по моему голему снопом пламени - вернее, двумя снопами, из ноздрей. Глину так не спалить, но - я ощущал, как голем затвердевает. Ну же, ещё немного!..    Воробей врезался в пятачок свина, и - взорвался.    Я потерял контакт, и, встряхнув гудящей головой, взглянул в небо, где последовал второй взрыв - когда я отвлёк кабана, мастер воспользовался возможностью.    Его взрыв оказался ожидаемо сильнее, и зелье ночного зрения помогло разобрать, как что-то падает.    - Отправляемся за мясом и за огнём - довольно сообщил Десмонд.       Два взрыва, один из которых оторвал крыло, падение, переломавшее кости, но кабан был всё ещё жив.    Впрочем, для привидения это было только плюсом - больше элементов Жизни.       Пока я подготавливал контейнер для осколка, а затем выколупывал его, эта сволочь... то есть мастер, развёл костерок и жарил на нём свинину, источающую запах. И звуки.    Я сглотнул слюну.    - Чудесно... - блаженно сообщил этот изверг. - Жаль, что ты не можешь присоединиться.    Грр! Неизвестно, какие могут быть последствия от этого мяса, но я уже почти был готов рискнуть.    Однако вместо этого создал кружку, линул в неё воды из фляги и бросил горсть порошка. По крайней мере, антидот старика совершенно безвкусный, я опасался, что он из вредности сделает его противным.    ...а теперь - зелье отбивания аппетита.       - Вот ваша башка - устало зевнул я старосте. - С вас обещанная плата.    Кажется, он хотел что-то возразить, но заметил, что я не в духе, и просто кивнул и принялся открывать сундук.    - А с тушей что? - осведомился он, отдав мне деньги.    - Лежит в лесу, возле логова - я пожал плечами.    - Можете рассказать, как найти?    - Ну, в принципе, могу. Но зачем она вам?    - Мясо же - пожал плечами староста - Деликатес к тому же.    - ...Так оно съедобное?..    - Деликатес - повторил "китаец".       Хотя пришлось снова сгонять туда-обратно, я упёрся и отказался покидать эту деревню, пока не попробую свой трофей.       К сожалению, по уверению старосты, много этого мяса есть всё-таки нельзя. Не знаю, вполне возможно, что врал, чтобы себе больше оставить, но я в любом случае взял кое-что с собой... и, определённо, маловато. Я бросил взгляд на Десмонда, внаглую трескавшего мою свинину... ему-то что, он может есть бесконечно - размер желудка не ограничивает.    К слову, самое вкусное - крылышки.       - Так для чего мне, то есть нам, может пригодиться этот "осколок"? - осведомился я.    - Ну, я могу сделать оч-чень неплохую бомбу для сноса крепостей - отозвался алхимик. Ожидаемый ответ...    - А что насчёт чего-то, НЕ связанного со взрывами и массовыми разрушениями?    - Хмм... - задумчиво протянул Десмонд. - Ну, можно продать, желающие купить найдутся. Правда, скорее всего, сперва захотят отобрать бесплатно, судя по ситуации в мире.    Он снова задумался.    - И ещё из него можно изготовить вечноогненные вещи, кое-что из оружия. И несколько разновидностей эликсиров улучшения.    - ...С этого начинать нужно было. Какие именно?    Эликсиры улучшения... ну, с одной стороны их можно сравнить с допингом, причём не только для живых существ, но и для предметов. А с другой - ближе, пожалуй, игровые апгрейды и повышалки характеристик.    - Ну, лично я вполне способен сварить улучшающий эликсир огненного дыхания - задумчиво сообщил призрак. - И ещё устойчивости к огню. Без него всё равно огненное дыхание не имеет смысла. Но нужны ещё кое-какие компоненты...    - Это интересно. Что насчёт побочных эффектов? И какие компоненты нужны?    - Небольшое снижение чувствительности к жару, разве что. А из компонентов нужны древний лёд, рыбий жир и золотые колокольчики. Цветы, я имею в виду - уточнил Десмонд. - Это вообще очень полезный эликсир, если ты намерен изучать искусство взрыва.    Не уверен насчёт взрывов, но такой эликсир определённо пригодится... Я умею готовить обычный эликсир устойчивости к огню, и аналогичную мазь, но они в моём исполнении действуют всего минут пять. Мазь немного дольше, и с качественными ингредиентами можно догнать до получаса, но всё же это не то. А после войны на руках осталось множество боевых амулетов и оружия, и изрядная часть этого добра использует огонь - или взрывы. Да и разнообразные магические мутанты зачастую способны на огненное дыхание, вроде того кабана, а они являются источником ценных ингредиентов. Я не настолько богат, чтобы нанимать охотников, так что придётся самому...    В общем, такую возможность упускать не следует.    - Буду благодарен, если поможешь - кивнул я. - Где искать ингредиенты?       В итоге получилось, что путь лежит всё туда же - в Ихнур. Рыбий жир и колокольчики проще всего купить в Гильдии, а лёд достаточно просто добыть в горах, но тут уже придётся заниматься этим самостоятельно - а дорога к ближайшим горам идёт как раз через этот город.       - Хм, я тут подумал... - произнёс Десмонд. - Моя жена ещё может быть жива.    Я пожал плечами.    - Почему нет. И?    - Вот я и думаю... Пожалуй, будет лучше, если ты аккуратно выяснишь, что и как.    - Я в любом случае собирался - хмыкнул я. - Народ может нервно реагировать, если этим займёшься ты. К слову, ты её то и дело вспоминаешь...    - Ирина была выдающейся женщиной... Очень умной, но в отличие меня способной решать любые задачи - с лёгкой грустью произнёс алхимик. - Не знаю, что она во мне нашла... Скорее всего, деньги. Впрочем, она оказалась удобна, так что мы оба оказались в плюсе. Удобные, взаимовыгодные отношения, тем более, что мне эти деньги не особо нужны... Но я не имею понятия, как она может среагировать, если я вдруг заявлюсь.    - Резонное беспокойство - согласился я. - Но будем разбираться с этим на месте.    Он кивнул.       В следующие несколько дней Десмонд напрочь отказался чему-то учить, пока я не научусь лепить что-то, что "не вызывает у меня желания выколоть себе глаза" и "вменяемо управлять воробьём, чтобы он не выглядел летающим алкоголиком". Задачи максимум времени отдавать синтезу и расщеплению с меня тоже никто не снимал, так что свободного времени у меня было ещё меньше, чем в наставничестве у мастера Су-Ни.       - Хмм... А город разросся - задумчиво сообщил Десмонд. - И вообще стал выглядеть как-то посолиднее.    Мы находились на холме, с которого открывался неплохой вид на город, и хотя я не видел его до войны, сейчас он выглядел действительно неплохо. Квартал мастерских, огороженный полосой растительности, красивые здания администрации, ещё более красивые здания в богатом жилом районе... Даже в бедном квартале жильё было вполне приличным; впрочем, это нормально в городах под властью алхимиков.    Понятное дело, весь город с холма было не разглядеть, но я воспользовался големом - заодно практика.    - Хмм, мой дом стоит - задумчиво произнёс Десмонд. - И там живут... Так что вряд ли он действительно ещё мой.    - Разберёмся - отозвался я, совершая воробьём посадку. - Я выясню, что и как.       - Ирина Граалеш - выдающаяся женщина - с явным уважением сообщил хозяин полупустого постоялого двора. - Можно сказать и не соврать, что весь город на ней устоял после войны. Нам тогда досталось порядком, маги при отступлении спакостили напоследок, ударили чем-то и разрушили главные мастерские и представительство гильдии, да и изрядной части города досталось. Гильдия хотела даже уходить из города, да и многие алхимики из выживших тоже. Госпожа Граалеш сумела их переубедить, а потом возглавила сперва восстановление города, а потом новую ассоциацию. При том, что сама не алхимик... Но мужа её тоже уважали.    - Интересно - заметил я, не покривив душой. - И как она, ещё жива?    - Да она нас с тобой переживёт, думаю - хмыкнул хозяин. - Она ж всё ещё контролирует Ассоциацию Алхимиков и Торговцев.       - ...Ну, вот как-то так - пересказал я Десмонду то, что сумел разузнать. - Не только жива, но и весьма успешна. Замуж снова так и не вышла.    - Узнаю Ирину - хмыкнул призрак. - Ещё и город под себя подмяла... Пожалуй, я всё же попытаюсь встретиться с ней лично. Глядишь, и поможет чем, по старой памяти.    Я кивнул.    - Мне к ней подобраться будет затруднительно, а ты должен бы справиться. Да и по совести не хотелось бы, чтобы она узнала обо мне, пока её отношение неизвестно...    - Не бойся, не сдам - усмехнулся Десмонд. Похоже, новости о жене подняли его настроение. - Поехали к дому, не будем терять времени.       За время в дороге я немного поработал над своей телегой - всё равно же занимался синтезом, так хоть с толком - так что сейчас уже мог проехать в ней по богатому району, не вызывая косых взглядов и внимания стражи. Тягловой голем тоже стал представлять из себя нечто приемлемое для взгляда - тут в основном стараниями Десмонда - так что я смог без проблем приблизиться к дому алхимика достаточно, чтобы он сумел бестелесно проникнуть внутрь.    А пока он отправлялся на свидание с супругой, я устроился на телеге и ждал, продолжая упражняться в расщеплении-синтезе.       Вернувшийся призрак выглядел обеспокоенно.    - Её там нет - сообщил он. - Ирина пропала два дня назад... Похитили во время инспекционной поездки.    - Угу. И?    - Ну и это моя жена, чтоб их бешеные крысы покусали! - возмутился алхимик. - Каковы бы ни были наши личные отношения, я обещал её защищать и беречь, это удар по моей чести!    - Хм. Учитывая её положение в городе, можно рассчитывать на награду... - задумчиво произнёс я. - Ладно, я в деле. Есть информация, кто это устроил, и где её искать? И жива ли, вообще, а то может уже зря беспокоимся.    - Это политика - проворчал Десмонд. - Кто-то пытается устроить передел власти в городе, а Ирина - ключевая фигура. Из того, что я услышал в доме, это кто-то из глав профессиональных фракций в "ассоциации алхимиков и торговцев".    - И что ты предлагаешь? - скептически осведомился я. - Вломиться к ним, всем по очереди? Нам вдвоём?    - Рядом с тобой Великий Мастер! - выпятил грудь призрак.    - Потенциальный - уточнил я. - А мы имеем дело не с крестьянами, а с алхимиками, и несколько магов в этой ассоциации тоже есть, не говоря уж о колдунах. Ты собираешься выходить один против всех, пытаясь найти информацию? К тому же так её наверняка просто убьют, даже если ещё жива.    - Ты забываешь, что я не только Великий Мастер... ладно, пусть потенциальный, но и законный супруг. Полноценный брачный обряд даёт кое-какие возможности... Она жива, и я могу определить её местонахождение.       Как оказалось, эта его возможность имеет ограниченную дальность; чем ближе, тем точнее. В настоящий момент он лишь ощущал, что жена жива, и находится... Где-то. На пределе чувствительности.    Решение очевидно.       Пришлось объехать практически весь город по кругу, но в конечном итоге Десмонд ощутил-таки нужное направление. Где-то за пределами города, хм...       Старая колея окончательно исчезла в районе поросшей участками ядожорки заброшенной деревни, но Десмонд уверенно вёл вперёд.    - Стой - внезапно сообщил он. - Впереди что-то не так. Пропорции элементов не соответствуют норме...    - Нилу, глянь - произнёс я. - Я тоже посмотрю... Разделим территорию на троих.       Повышенная концентрация тверди, огня и ветра, которую засёк призрак - возможно, это из-за его состояния? В любом случае, завидная чувствительность... - оказалась проложенным под землёй и в стволах деревьев сторожевым контуром, неким детектором движения. Принцип действия я не понял, но вроде бы реагирует на вибрацию в почве.    Ну, концентрат горячего воздуха у меня остался ещё с прошлого раза.    Хотя до персонального заплечного дирижабля мой рюкзак и не дотягивал - к слову, если и дальше так пойдёт, можно будет смастерить - но преодолеть узкую сторожевую полосу удалось легко, только что телегу пришлось оставить. Однако через несколько метров Десмонд снова замер.    - ...на этот раз - магический барьер - сообщил он. - Насколько я могу судить, тоже сигналка.    Да ё моё... В алхимии есть методы преодолевать магические барьеры, и я даже знаю парочку, но...    - Можешь нейтрализовать? - осведомился я.    - Компонентов нужных нет.    Вот и у меня то же... Я знаю рецепт нейтрализующего зелья, но из пяти ключевых ингредиентов с собой только два.    - Что будем делать? Ломиться через охрану?    - ...Отойди подальше - решительно приказал алхимик.    Я последовал его словам, избегая обоих охранных контуров. Что бы он ни собирался делать... Э?    Хлопок, и перед нами на миг возникла прозрачная стена, или плёнка, облизываемая языками светло-пурпурного огня. А затем этот барьер... Взорвался?    - Ты... Взорвал магию? - недоверчиво спросил я.    - Я могу взорвать что угодно - пожал плечами мастер. - Идём.       Разумеется, сперва я принял комплекс маскировочных зелий - невидимости, неслышимости, отсутствия запаха. И вовремя - всего через сотню метров перед нами обнаружился дом. Двухэтажный, каменный, он выглядел старым, но надёжным, пригодным как для жизни, так и для обороны...    ...и рядом с ним шёл бой.    - ...А взрывы-то знакомые - с лёгким удивлением заметил Десмонд. - Похоже на ружьё, которое я подарил Ирине на годовщину...    ...Он подарил жене на годовщину ружьё со взрывающимися пулями?    Ничуть не удивлён.    - Это возможность для нас - заметил я. - Ты проникни в дом, а я попробую обойти с другой стороны.    Десмонд кивнул.    - Будь осторожнее, твои зелья низкого ранга, и могут быть сложности.    - Знаю - проворчал я. - Не теряй времени.    Он исчез, а я поспешно прокрался к зданию, обходя направление, с которого доносились выстрелы, взрывы и крики.       Как минимум один охранник не присоединился к идущему сражению, но я обезвредил его, аккуратно надев ему на голову пузырь с усыпляющим газом; он даже ничего не заметил. Весьма посредственная охрана, несмотря на наличие магического барьера, приличных амулетов нет... Возможно, барьер остался с других времён.    Изучив окно и решив, что никаких подвохов тут нет, я пробрался внутрь. Так, где могут держать пленницу?..    - Нилу, поищи Десмонда или его жену.    Сущий исчез, и немедленно снова громыхнуло, совсем близко; кто бы ни был неизвестный нападающий, он явно побеждал. Ну, я всё-таки предпочту не сталкиваться...    Из окон верхнего этажа, кажется, тоже стреляли... Пока после пары взрывов, заставивших дом вздрогнуть, сверху не послышался мужской крик.    Наступила тишина...    ...И тут сквозь потолок упал Десмонд.    Спиной вперёд; он выглядел так, словно потерял равновесие после хорошего удара.    - Десмонд! - окликнул его я, поднимая контейнер с элементами Жизни. Похоже, он напоролся на что-то или кого-то, способного иметь дело с призраками...    Как и ожидалось, порция элементов Жизни помогла ему оправиться.    - Проклятый маг... - простонал Десмонд. - Голова гудит, как с похмелья...    - Строго говоря, у тебя нет головы - заметил я, хватаясь за пробирки боевых концентратов. - Что за маг?    - Но гудит всё равно. Ирину то ли охраняет, то ли держит в заложниках какой-то маг, когда я проник в помещение, сработали какие-то чары от сущих, мне тоже досталось. И...    Он сосредоточился и болезненно скривился; потёр виски.    - ...Я так и знал. Одна из самых неприятных способностей магов...    - Проклятье? - предположил я.    - Телепортация. Он прикинул ситуацию и смылся вместе с Ириной... Кажется, через амулет, по маяку.    Следующий вопрос я задать не успел: в окно, добив укреплённое стекло, влетело чьё-то тело.    - ...Я гляну, кто это там - сообщил Десмонд. Я кивнул.    - Гляну пока второй этаж.    Меж тем взрывы прекратились; похоже, кто-то победил, и я подозревал, что нападавший. Ну, в любом случае... Я поднялся по лестнице.    Похоже, внизу жила охрана - и возможно, слуги в лучшие времена - а наверху - хозяева и гости; хотя часть обстановки отсутствовала, но второй этаж явно был более, хм, дорогим. И комфортным.    Чувствительностью Десмонда я не обладал, равно как и знаниями о магии, так что просто достал из рюкзака одного из нескольких заготовленных мини-големов. Лучше не рисковать зря... Даже если маг телепортировался, мог оставить сюрприз напоследок.    Я бы оставил.       ...Я так и знал. Голем, попытавшийся открыть дверь, внезапно развалился надвое.    Впрочем, ловушка оказалась одноразовой, следующий голем открыл дверь без проблем: она даже не была заперта.    Я заглянул внутрь...    - Ирина! Ирина! - звучный мужской голос явно не принадлежал Десмонду. Отметив, что за дверью находится спальня, в которой недавно кто-то находился, я переключился на источник голоса.    По лестнице беззвучно поднимался довольно высокий расплывчатый контур; выдыхающееся зелье невидимости. Оно прекращало действие прямо на глазах, проявляя участки тела пользователя и его оружие: в одной руке напоминающий сигнальную ракетницу пистолет, в другой - сабля.    - Её здесь нет - сообщил я. Зелье неслышимости не полностью гасило звуки, а лишь приглушало их, так что достаточно было повысить голос. - Вы немного опоздали.    - Ваш дух мне уже сообщил - кисло ответил он, продолжая проявляться. - Но я лучше проверю сам.    - Будьте осторожны, на двери была магическая ловушка - сообщил я. Моё зелье невидимости пока держалось, а пить нейтрализатор не хотелось.       Осматривал он этаж быстро, но к этому времени действие зелья невидимости окончательно прекратилось. Сероволосый мужчина лет тридцати, довольно-таки атлетичный - он носил что-то вроде чёрного трико с элементами брони, и оно было обтягивающим - с короткой серой бородой в противовес чёрной эспаньолке Десмонда. Кого-то он мне напоминал, но я не мог сообразить, кого именно... Ну да неважно.    - ...Её действительно здесь нет - напряжённо произнёс он, закончив осмотр.    - Я же говорил - заметил я. - Вы немного опоздали, её телепортировали за пару минут до вас.    - Я её чувствую - сообщил Десмонд. - Она не очень далеко.    - Однако я могу её найти - переозвучил я слова призрака. - Чем и займусь через пару минут...    - Почему не прямо сейчас? - нахмурился мужчина. - И я так и не понял, кто вы такой. Ваш дух сказал, что у нас общие интересы...    - Угу - согласился я, осматривая помещения на предмет трофеев. - Я, попросту говоря, странствующий алхимик, и у меня было дело к Ирине Граалеш, но на месте выяснилась ситуация, и меня наняли, чтобы ей помочь. Имя клиента - конфиденциальная информация. А вы кто будете?    - Николай Скала - отозвался он. - Телохранитель и будущий муж Ирины.    - Угу... - пробормотал Десмонд.    - Тёзка... - заметил я.       Скала планировал спасти свою возлюбленную и сделать ей предложение. Он не скрывал, что давно влюблён в работодательницу, но по его словам для того, чтобы сделать предложение, ему сперва нужно совершить нечто достойное, и такое героическое спасение отлично подходит. Всё же их социальное положение изрядно различается. Ну, что я могу сказать... Достойно.    А вот Десмонд, похоже, был в двойственных чувствах. Ну, тут он должен сам определиться... И для начала всё-таки найти и спасти жену.       Направление он нашёл гораздо быстрее, чем в первый раз; расстояние было меньше.    - Меня беспокоит, как быть с телепортацией - заметил я. - Маг может просто снова сбежать... Кстати, зачем было похищать, почему не убить?    - Несколько причин - отозвался тёзка. - Во-первых, заговорщики хотят, чтобы она вышла замуж за одного из них; так им будет намного проще и удобнее. Во-вторых, Ирина очень умная женщина, и наверняка как-то подстраховалась на случай своего убийства, так что рисковать никто не хочет - её слишком уважают, чтобы недооценивать. Даже похищение едва не сорвалось, несмотря на все усилия... В-третьих, многое завязано на неё лично - личные связи, клятвы верности, так что в случае её смерти половина бизнеса просто рухнет. Ну и, если я правильно понимаю, кто этот маг, есть и личные причины.    - Ещё один поклонник, что ли? - хмыкнул я. Скала кивнул. - Н-да, мне всё больше хочется взглянуть на столь выдающуюся даму...    Он снова кивнул.    - А по части телепортации... Судя по направлению, можно предположить, что он укрылся в старой крепости. Там есть достаточно мощная для маяка точка лей. Скорее всего, других маяков у него нет.    - И хорошо, и плохо... - пробормотал Десмонд. - Маг плюс лей - прескверное сочетание.    - В зависимости от мощности энерголинии он может быть проблемой - согласился я с ним, одновременно обращаясь к Скале: алхимик попросил о нём не говорить, а телохранитель счёл его сущим. Призрак переговорил с ним невидимо, а сейчас вовсе общался только со мной.    - Линия там не очень сильная, насколько мне известно - отозвался тёзка. - Да и серьёзных магов в нашей ассоциации нет - ну, вы понимаете, серьёзные не стали бы к нам присоединяться...    Я кивнул.    - Однако маг есть маг. Да и амулеты, опять же... К тому же, готов поспорить, сейчас он будет настороже, и так легко взять не удастся. Это удачно, что мы встретились, поодиночке было бы сложно...    - ...Спроси, откуда у него это ружьё - попросил Десмонд.    - К слову, откуда у вас это оружие? - осведомился я, кивнув в сторону скорее всё же пистолета, чем ружья.    - Взрывострел? Это, в каком-то смысле, семейная реликвия Граалеш. Изделие первого мужа Ирины, Великого Мастера.    Я заметил, что призрак не удержал самодовольную ухмылку.    - А она передала мне, как лучшему защитнику.    Ухмылка немного скисла.    - А чего вы хотите от Ирины? - осведомился телохранитель.    - Это зависит от того, как пройдёт текущая операция - ответил я. Тёзка понимающе хмыкнул и умолк.    - Даже не знаю, как к этому относиться... - пробормотал Граалеш. - С одной стороны, как-то досадно... Ревную, что ли? С другой стороны - хорошо, если смогла устроить свою жизнь... хотя в том, что она может о себе позаботиться, можно было не сомневаться.    - Между прочим, вы как познакомились-то, если не секрет? - осведомился я.    - Не секрет, дело известное - отозвался тёзка. - Во всяком случае, в Ихнуре. Меня в убийстве обвинили, а Ирина разобралась, как оно было на самом деле. Я и поклялся, что отплачу тем же - жизнь за жизнь... Убедил взять в телохранители.    Он пожал плечами.    - Репутация у меня уже была...    - Понятно - произнёс я и бросил вопросительный взгляд в сторону Десмонда.    - Я на дракона охотился - отозвался тот. - Как сейчас помню, каменистый огнеплюй, роскошный экземпляр... Вымахал просто до неприличия на местных овцах. Чешуя, правда, так себе, всё-таки меньший дракон, не истинный, но печень, клыки, глотка - я тогда материалами запасся очень неплохо...    Он мечтательно улыбнулся, глядя куда-то вдаль - видимо, предавался воспоминаниям.    - Удалось сработать очень аккуратно, подсунул ему обработанную овцу, а потом взорвал сердце.    Я снова вопросительно глянул на него - с драконом понятно, а что с женой-то?    - А Иру принесли в жертву дракону, привязали к дереву неподалёку... Или не привязали?.. Ну, какая разница. В любом случае, овца была привлекательнее. С точки зрения дракона, во всяком случае. Возвращаться в свою деревню она не захотела, места много не занимала, так что я взял её с собой. Ну а там выяснилось, что девочка очень умная, и в людях разбирается существенно лучше меня, так что я решил, что может быть полезна...    Он пожал плечами.    - Ну а со временем как-то вышло, что поженились. Это было удобно обоим...       Старая крепость, к которой действительно вывел нас призрак, выглядела довольно впечатляюще.    Вернее, она демонстрировала впечатляющие последствия применения действительно серьёзной магии.    У магов есть то преимущество, что они способны использовать энергию из внешнего источника и объединять силы, вследствие чего магия может быть очень разрушительна, если собрать в одном месте достаточное количество даже не очень сильных магов. И судя по всему, перед нами было последствие как раз одного из таких мощных ударов.    На вершине холма стояла половина небольшой крепости.    Буквально, половина. Возможно, не совсем точная, но всё же... Хотя время успело поработать над ранами, но всё ещё было заметно, что половину замка и кусок холма поглотила некая огромная сфера, аккуратно превратив затронутое в ничто.    Ещё один подобный след можно было заметить у подножия холма: посреди когда-то проходившей возле крепости дороги, с отвилком в саму крепость, сейчас находилось небольшое и совершенно круглое озеро. То ли магия была неточной, то ли там тоже находилась некая цель, не знаю.    - Непохоже, чтобы охраняли - заметил я. Скала кивнул.    - Скорее всего, это убежище на крайний случай, и охраняется только магией. Но я проверю... У меня есть амулет и кое-какие зелья, чтобы позаботиться о магической защите.    - Попробуем вместе, вы с одной стороны, я с другой.    Он снова кивнул.       - Привыкай быть внимательным - посоветовал Десмонд, когда мы - я снова был под зельями, разумеется - зашагали к остаткам крепости. - Чувствительность у тебя пока скверная, но можешь хотя бы изучать окружение через сущего. Тем более, магию так ощущать будешь намного лучше.    Я кивнул. Какими бы узкими ни были взгляды Граалеша в областях специализации и личных отношений, но он действительно был отличным алхимиком, и к его рекомендациям стоит прислушиваться.    Полный контракт позволяет, грубо говоря, смотреть на мир глазами сущего; и дух действительно существенно чувствительнее как к элементам, так и к магии. Хотя использовать последнюю он и не может - если не считать расщепление с синтезом - но чувствительность духа, возможно, даже превосходит таковую у магов.    Другое дело, что я не понимал, что именно "вижу".    Вот, к примеру, нечто вроде дымки горячего воздуха над крепостью - это сторожевые чары, остатки давнего магического удара, или вовсе выделяемая точкой лей энергия? Понятия не имею.    ...Странно. Хоть я и не понимаю, что именно вижу, но некие проявления магии должны быть заметны, если похититель устанавливал сторожевой контур. Не нравится мне это...       ...Вся крепость была окутана бледным голубым огнём, как в восприятии Нилу выглядела магия. Даже я мог уверенно сказать, что он слишком аккуратно окутывает всю сохранившуюся часть строений, чтобы быть остатком боевых чар или истечением из лей; это некие чары, и, похоже, недавние.    - Хмм... - задумчиво произнёс Десмонд. - Просто, но надёжно, как рычаг. Погоди немного...    Он нырнул в землю, и появился секунд через десять.    - Я так и думал, снизу тоже прикрыто.    - Ты знаешь, что это за чары? - осведомился я.    - Это даже и не чары - отозвался призрак. - Просто плёнка магии. Если через неё пройдёт что-то достаточно крупное, маг будет знать, и с какой стороны. Никакая точность, зато крайне надёжно - если попытаться как-то нейтрализовать, это не будет отличаться от попытки пройти.    - Понятно - кивнул я. - Если он всё равно нас засечёт, то в таком случае, вывод очевиден. Нужно массированное вторжение со всех сторон...       Хотя я и израсходовал порядочную часть запаса элементов Жизни на Десмонда и големов, пока ещё кое-что оставалось; плюс кое-что можно было собрать с окрестной растительности. Крохи, но лучше, чем ничего... Потом нужно будет пополнить - наняться зачистить поле от сорняков, или что-то в этом роде.    Хотя по мнению Десмонда другой охранной или наблюдательной магии, кроме этой самой плёнки, вокруг крепости не было, и облетев её, он не заметил наблюдения изнутри - если не считать эту магию, сооружение выглядело совершенно безжизненным - я старался действовать незаметно. Не знаю, чем занимался Скала - несмотря на принятое зелье обнаружения незримого, я его не видел, и даже Десмонд не смог заметить - но я обходил крепость, изготавливая големов.    - Ну, погнали... - пробормотал я, и почти два десятка големов бросились вперёд...    ...и один за другим прекратили функционировать. По большей части то же, что было в доме; они оказывались рассечены надвое. Однако парочку раздавило обрушившейся крышей, одного проткнуло шипами, а ещё одного запекло огнём до невозможности передвигаться, после чего разбило невидимым ударом. Все атаки были, на самом деле, не очень мощными, но сработали практически моментально после того, как големы пересекли линию сигнальной магии. А Десмонд утверждал, что она не может сообщать место точно...    - ...Что насчёт плана Б? - осведомился я у него, прячась за камнем. Вопреки моим ожиданиям, удара из крепости не последовало; однако и предложений от призрака - тоже.    Внезапно откуда-то из крепости послышался крик... скорее даже, рычание, в котором звучали боль и ярость одновременно. Определённо Скала; он сумел пробраться внутрь?..    И, кажется, женский вскрик?..    Мне в руку упала стеклянная чаша, быстро наполнявшаяся прозрачной буроватой жидкостью.    - Вот план Б - сообщил Десмонд.    - Что это?    - Версия моего эликсира неуязвимости.    Я опасливо убрал чашку.    - Очень сильно ослабленная, без угрозы жизни - пояснил алхимик. - Не уверен, что за чары использует тот маг, но его атаки довольно слабые, так что этого будет достаточно. Правда, и действует минут пятнадцать, а потом наступает побочный эффект. Я понимаю, что ты не обязан... но мне больше не на кого рассчитывать.    - ...С тебя причитается - вздохнул я.       На вкус эликсир отдавал ржавчиной; по словам мастера, эффект наступает почти мгновенно, так что я немедленно бросился вперёд, в созданную давним заклинанием дыру.    - Я отвлеку мага, раз он так горазд против призраков, а ты освободи свою благоверную - сообщил я на бегу. Лёгкий тычок в грудь дал знать, что эликсир выдержал первую атаку.    - Туманные эликсиры, для дополнительной защиты - вместо ответа сообщил алхимик, и о мою грудь хлопнулись пара бутылочек; от удара они разбились, и меня окутала тонкая пелена тумана. Даже двух туманов, с красноватым и серебристым оттенками.    Из пустоты ударил поток пламени; меня обдало жаром, словно из печки, но и только.    Несколько шипов с ладонь длиной застряли в окутывающем меня тумане и растаяли.    Сила этих атак была невелика, как и заметил Десмонд, но они били из ниоткуда точно в цель. Какие бы чары ни использовал неизвестный маг, их рабочим пространством, похоже, была вся крепость. Без полной защиты на всё тело - верная смерть...    И мощность определённо возросла после нескольких безуспешных попыток; видимо, обнаружив сложную цель, маг сосредоточил усилия на мне. Защитные туманы быстро рассеивались под следующими одна за другой атаками, и...    ...Где Десмонд? В какой-то момент он пропал, и это скверно - мне нужно найти мага и желательно покинуть крепость, пока эликсир ещё действует.    ...С другой стороны, не факт, что маг будет рядом с похищенной.    Можно попросить Нилу поискать... нет. Маг определённо этого ожидает, скорее всего и Десмонда он принял за сущего - в конце концов, призраки, в отличие от них, большая редкость.    Однако... Алхимик я или кто? Пусть моё восприятие элементов и оставляет желать много лучшего, но оно всё же есть, благодаря Нилу и мастеру Су-Ни. Надо отдать старику должное, он не пожалел эликсиров для его проявления. Вполне мог пойти более долгим путём, оставив бесплатного слугу ещё на несколько лет, но - нет... Своеобразная профессиональная этика у него, безусловно, присутствует.    В любом случае, восприятие элементов... Человек - скотинка живучая, и элементов Жизни в человеческом теле действительно много, даже очень. Есть версия, что часть из них на самом деле гипотетические элементы Духа и Разума... ну, неважно. Главное, если удастся различить скопление элементов Жизни среди Тверди, то я найду мага.    ...или похищенную. Но в магах Жизни больше, так что его заметить проще.    ...Если он не воспользовался какой-то маскировкой. Я прискорбно мало знаю о возможностях магов, к сожалению. Но это лучший вариант из имеющихся, в любом случае.    Твердь, твердь, везде только закрывающая обзор твердь...    Внезапно укрывшийся в моём теле Нилу мысленно толкнул меня. ?    О. "Благодарю".    Зелёное сияние Жизни было едва заметно, но когда Нилу указал направление, я всё-таки смог его различить. Нужно будет его угостить, но - позже. А пока что...    Жизнь находилась сверху, и мне некогда искать обходной путь - так что срежу напрямую. Расщепление...    Естественно, когда-то крепость была защищена от подобного, но мастер был прав: на маленьких крепостях экономят, так что укрепляющие и стабилизирующие эликсиры давно выдохлись. Жителей, считающих крепость своим домом и укрепляющих камень волей, тоже давным-давно нет, так что расщепление прошло немногим сложнее обычного...    ...не совсем. Маг что-то сделал, и процесс резко застопорился, но я успел достаточно.    Пол под моими ногами вспучился узким каменным столбом, подбрасывая вверх, в проделанную в потолке дыру. Немедленно камень подломился под силой невидимого удара, но приданного импульса оказалось достаточно: концентрат горячего воздуха оставался в моём рюкзаке, уменьшая вес до от силы половины нормы без груза. Пролетев в дыру, я высвободил достаточно элементов Ветра, чтобы меня сдуло в сторону, и неуклюже плюхнулся на пол. Осмотрелся, вставая... Где-то рядом.    Удар не был болезненным, но оказался достаточно сильным, чтобы отбросить меня обратно в дыру... почти упал. Вовремя успел наспех заделать дырку оставшимися элементами Тверди, прежде чем грохнуться на эту заплатку.    Следующий удар подбросил меня в воздух; прежде чем я упал на пол, последовал новый. Проклятье... Он откидывает меня к окну.    Впрочем, элементов у меня было ещё достаточно; я зарастил и его.    Удар разбил тонкую каменную стенку... но пролом тут же снова затянулся.    - Так и будем в это играть? - осведомился я вслух, прикидывая направление. Жизнь виднеется вон там, за стеной... Вход с другой стороны, и расщепление не работает... естественно. Аккуратно взорвать не смогу, я не Десмонд... - Хочешь, чтобы я тебе все дырки заделал?    Эм... Как-то не так получилось.    Хотя, если произнести решительнее - сойдёт за угрозу.    ...в следующий момент вокруг меня обмоталось несколько цепей. Разумно, если не удалось убить и выбросить, то хотя бы обездвижить, а там уже разобраться...    Расщеплению цепи, естественно, не поддались. Ну, убить курицу можно не одним способом...    Контейнеры для зелий создаются из особого стекла; с одной стороны, чрезвычайно прочного, но с другой - легко поддающегося расщеплению и трансформации - как правило, мгновенному приданию хрупкости.    А ещё, хотя алхимики - большинство, по крайней мере - не могут так быстро реагировать на изменяющуюся ситуацию, как маги, и полагаются на заранее подготовленные зелья и устройства, мы компенсируем это предусмотрительностью и запасливостью.    Одна из бутылочек на моём поясе лопнула, разбрызгав в разные стороны неожиданно большое количество резко пахнущей жидкости. Один из специализированных растворителей, для металлов...    Как и ожидалось, цепи если и были зачарованы, то не настолько, чтобы противостоять качественному растворителю. Считанные секунды, и они рассыпались на обрывки.    Я поспешил к помещению, в котором видел Жизнь, борясь с отбрасывающими меня назад ударами...    ...когда с другой стороны стены рвануло.    Взрыв выбил кусок стены и с моей стороны, снова отбросив меня назад; сквозь пыль я различил человеческую фигуру, и поспешно швырнул в неё одну из бутылочек с пояса. Хотя мастер Су-Ни и считал бросание зелий дурным тоном, это было одно из исключений.    В основном потому, что это и не зелье.    Бутылочка лопнула на лету, но её содержимое продолжило движение в цель. Тощая синеватая пиявка шлёпнулась на мантию мага и немедленно прилипла, вгрызаясь в ткань - и увеличиваясь на глазах. Плохо... Похоже, здешняя линия лей мощнее, чем считал Скала.    Или я облажался, создавая магососку, тоже вариант.    В норме эти модифицированные пиявки не только высасывают магию из ауры магов, - и даже магических предметов, если сработано достаточно хорошо - и вдобавок их слюна обладает паралитическим эффектом, но и они способны прогрызать одежду, чтобы добраться до кожи и впрыснуть паралитик; специально разработанное против слабых магов оружие. Однако этот носил очень уж толстый слой одежды, и манососка не успевала её прогрызть.    Маг смахнул успевшую порядком раздуться и начавшую тускло светиться пиявку рукавом, и занёс над ней туфлю... в этот момент я и врезался в него.    Одну пробирку раздавить в руке, ещё одну хлопнуть о мага... он рухнул, как подкошенный. На всякий случай я переложил манососку с пола на него и проверил; не притворяется. Однако он всё ещё подключен к лей, и я понятия не имею, как это скажется; мастер говорил, что чем сильнее маг, тем хуже на него действуют эликсиры, и подключение к лей тоже помогает... то есть в моём случае - мешает. Нужно разорвать его подключение...    Так, насколько мне известно, оно бывает через специальные амулеты, заклинательные контуры, или просто напрямую в случае особо умелых магов... последнее можно сразу отбросить хотя бы потому, что я не смогу его разорвать.    Хотя... Можно просто прикончить. Но живым он будет дороже, подозреваю...    О.    Я хлопнул себя по лбу и принялся его раздевать.       Одежда и амулеты отправились в угол; я подхватил довольно тощего сухощавого мужчину с чёрными усиками на плечо - и выкинул в окно.    Естественно, затормозив его падение привязанным подмышки концентратом горячего воздуха и ветром.    А под окном его уже ждала моя телега, немедленно потащившая мага в сторону. Удаление от точки лей должно разорвать связь с гарантией...    Только после этого я смог наконец осмотреть комнату; до того всё моё внимание было сосредоточено на маге. В принципе, я всё ещё спешу, но сейчас у меня появилось относительно свободное время до окончания действия эликсира.    Ну... Это была спальня. Совмещённая с библиотекой и заклинательными покоями; у стены стоял книжный шкаф, а пол и стены были расчерчены светящимися синим узорами.    А ещё здесь, кроме меня, было два человека: опутанный цепями окровавленный Скала в углу у стены, и - женщина на кровати у другой стены. Я с любопытством взглянул на, видимо, ту, из-за кого заварилась вся эта каша.    Эм...    Разочарование.    Женщина, безусловно, была ухоженной, достаточно привлекательной, и выглядела молодо - лет на двадцать, возможно, немного старше - но я ожидал увидеть настоящую красавицу. А тут просто дама, имеющая средства и возможности, чтобы содержать себя в отличной форме и ухоженности... Может, не она?..    - Ирина - пробормотал Десмонд. Всё-таки она...    Я повернулся к призраку; сейчас он выглядел ещё более потрёпанным, чем после первой стычки с магом. Определённо, тот подготовился...    Недостаточно.    Я молча распечатал контейнер с остатками элементов Жизни, и алхимик благодарно кивнул, продолжая смотреть на супругу.    - Что мне нужно знать о побочном эффекте, пока он не наступил? - осведомился я, поливая Скалу целебным эликсиром.    - Он должен утихнуть часа через два - отозвался тот. - Включает в себя жжение на коже, чесотку, судороги... И понос.    ...Ну, полагаю, могло быть намного хуже. Хотя подобный эффект после спасения... Антигероичен.    Скала коротко простонал и открыл глаза; тут же дёрнулся, пытаясь освободиться.    - Ирина... - пробормотал он, бросив взгляд на кровать. - Что с магом?    - Нейтрализован, в отключке - сообщил я.    - С Ириной?    Он снова попытался освободиться от цепей, и я использовал ещё немного растворителя.    - Околдована - сообщил Десмонд, отвечая на заданный мне вопрос. - Придёт в себя через часик, если убрать отсюда - здесь чары подпитываются.    Я озвучил его слова; тёзка решительно кивнул, выпутываясь из цепей, и поднял даму на руки.    - Моя повозка с той стороны - ткнул я пальцем... ой. Кажется, эликсир выдыхается, неся с собой обещанные побочные эффекты...       Хорошо, что я сегодня почти не ел... Как я и подозревал, с остальными побочками мало что удалось сделать, но по крайней мере этот не стал большой проблемой. Это было бы чрезвычайно антигероично...       Когда я вернулся, Скала уже подогнал к моему транспорту свой. Верховой голем, похожий на бесхвостую восьминогую ящерицу - на четырёх ногах движется, ещё четыре запасные. Он даже был похож на живое существо; качественная работа.    Мага телохранитель положил к себе, закрепив как тюк на боку своего голема, а на его место положил даму, подстелив что-то вроде толстого одеяла - то ли из своих запасов, то ли из крепости.    - Поехали - сообщил я, изо всех сил борясь с желанием почесаться. Блин, по хорошему сейчас бы принять снотворного и проспать пару часов, пока побочка не утихнет...    - Надеюсь, в будущем он будет справляться лучше, чем в этот раз... - пробормотал Десмонд. - Но в целом, полагаю, Ирину можно оставить на него.    - У неё самой спроси - тихо предложил я, воспользовавшись тем, что телохранитель отъехал вперёд проверить дорогу.    - Зачем? - хмыкнул призрак. - У неё всё налажено, зачем портить? Заберём награду, и продолжим... Хм, возможно, на этом и расстанемся, если тебе нужен только эликсир.    - Буду рад продолжить сотрудничество - возразил я и умолк, поскольку тёзка возвращался: он постоянно проверял состояние дамы.    - Между прочим, мастер - обратился он ко мне; я отмахнулся.    - Я всего лишь подмастерье, пока что.    - Как скажете. В любом случае, уважаемый, не хотите взяться ещё за одну работу?    - Смотря какую - я пожал плечами. - Да и я рассчитываю на вознаграждение от спасённой... И не только.    Я намекающе глянул на него, напоминая, что его самого я тоже выручил, вообще-то.    Скала кивнул.    - Разумеется. Мы все платим по своим счетам. Но после этого не возьмётесь ли вы, как алхимик, и весьма неплохой судя по тому, что я вижу, за извлечение тела из заражённой зоны?    Хм, опять? Я поднял бровь.    - Можно подробнее?    Он снова кивнул.    - Видите ли, муж Ирины погиб во время войны, ближе к её окончанию. Вскоре после окончания войны она организовала небольшую экспедицию в этот район, но он оказался слишком опасен из-за всё ещё действующего алхимического яда, которым там воспользовались, так что извлечь тела не удалось. А потом какой-то некромант-шарлатан убедил Ирину, что Десмонд Граалеш не умер... В общем, я хотел бы, чтобы не было никаких сомнений в его смерти, для чего и нужно достать и опознать тело.    Я хмыкнул, бросив косой взгляд на самого недопокойника.    - Так она всё ещё считается замужней?    Скала поморщился.    - По правилам после такого срока без известий брак можно признать недействительным, но Ирина слишком принципиальна...    - Я подумаю - кивнул я. - После того, как закончу с текущими делами.    - ...Пожалуй, я всё-таки переговорю с ней - пробормотал призрак.    Разговор, однако, он решил отложить до возвращения в город.       - Итак, подмастерье Николай, я искренне благодарю вас за помощь - сообщила Ирина Граалеш. Н-да, дама с самого момента, как пришла в себя, выглядела так, словно всё идёт по её плану и не теряла уверенности... По крайней мере, внешне. - И хотела бы вас подобающе отблагодарить, насколько это в моих силах. Чего бы вы хотели?    - Я прохожу испытание, выданное моим учителем, и был бы очень признателен, если бы вы смогли снабдить меня достаточным количеством эликсира молодости - отозвался я. - Ну, или ещё что-то полезное - наверняка у вашей ассоциации найдётся что-то, что пригодится молодому алхимику.    Она кивнула.    - Понятное желание. Но мне кажется, это не всё?    - Вы правы - кивнул я. Действительно, умеет понимать людей...    Я окинул взглядом довольно просторное помещение в усадьбе Граалеш, где мы находились; оно походило на торжественную приёмную высокопоставленного чиновника, или даже правителя.    Очень маленькой страны, но тем не менее.    Скала отсутствовал. Я знал, что телохранитель проходит диагностику на предмет отложенных проклятий или скрытых травм - хозяйка дома прошла её в первую очередь - но всё же это явно было знаком доверия.    Впрочем, пара слуг присутствовали, и они определённо тоже что-то из себя представляли.    - Я хотел бы, чтобы вы встретились с моим нанимателем, который попросил вам помочь - сообщил я.    Внимательно глядя на меня, женщина кивнула.    - Разумеется, я буду рада. Когда и где?    - Здесь и сейчас. Только - попросите слуг выйти, он хотел бы сохранить инкогнито - по крайней мере, пока что.    Она вперилась в меня ещё более пристальным взглядом, а затем снова медленно кивнула.    - Хорошо. Линда, Олег...    Слуги вышли из комнаты, закрыв за собой двери, и между нами материализовался мужчина...    Они замерли, глядя друг на друга, и маска уверенного спокойствия на лице хозяйки треснула.    ...я вышел из комнаты, оставив их одних.       Глаза Десмонда, когда он появился в комнате ожидания, были подозрительно красными... эм, не в том смысле. Как у плакавшего человека.    - ...планы меняются - сообщил он. - Доработка моих эликсиров откладывается - мы ищем алхимический метод воскрешения!    Определённо, разговор с женой был насыщенным... Но, блин, завидую.    - Это ты его ищешь - ответил я. - Для меня уровень пока высоковат, так что я просто учусь. А так для меня что то, что это... Я даже не знаю, что проще.    - Воскрешение существенно проще. Вполне возможно, эту задачу уже решили, но мне всё равно нужна только часть технологии...    Я вопросительно поднял бровь.    - В смысле?    - Воскрешение состоит из четырёх элементов - принялся объяснять мастер-алхимик. - Исцеление тела, поиск и возвращение души, оживление тела, и привязка души к телу. Для алхимии наибольшую сложность представляет второй пункт, но в нашем случае его можно пропустить. По части привязки души опять же можно воспользоваться моими наработками, исцеление вообще никогда не было проблемой, так что остаётся только оживление... В крайнем случае воспользуюсь эликсиром ложной жизни или теневой жизни, буду отталкиваться от них.    Я кивнул. Первый эликсир превращает свежеумершего в нечто вроде зомби, сохраняющего разум и волю; его использовали на войне для последнего удара в тяжёлой ситуации, чтобы даже смерть не помешала довести дело до конца, и в похожих случаях. Второй ещё называют эликсиром фальшивого бессмертия; он позволяет смертельно раненым или неизлечимо больным продолжать жить, но требует постоянного приёма.    - Но ты ещё кое-что забыл - заметил я. - Тело. То, что осталось от твоего тела, оживить как минимум затруднительно.    - Тут ты прав - согласился Десмонд. - Понадобится клон, и специалист по таковым... Я в этом, разумеется, не разбираюсь.    Я снова кивнул.    - Значит, всё-таки придётся отправляться обратно за твоим телом?..    - Может, и нет - отозвался призрак. - Если повезёт, сгонять туда-обратно удастся очень быстро. Собственно, давай-ка проверим прямо сейчас...       Обретший новую цель в жизни - скорее, к жизни - алхимик притащил меня на окраину города. Собственно, по его словам, окраиной это стало уже после войны - в его время было на некотором отдалении. Впрочем, и сейчас место было довольно пустынным.    Заросший бурьяном каменный фундамент с ямой возле середины... Я ощущал повышенную концентрацию разнообразных элементов, но и только.    - И? - осведомился я. - Что мы здесь делаем?    Призрак тем временем, не отвечая мне, облетал дыру и фундамент, что-то изучая.    - Не так хорошо, как хотелось бы, но не так плохо, как могло бы быть - наконец, сообщил он. - Станция деактивирована, но включить вполне возможно. Поможешь мне, заодно урок...    - Погоди, по порядку - остановил его я. - Что за станция?    - Транспортная - сообщил мастер. - Собственно, один из результатов того нашего обмена студентами... У магов есть телепорты, а мы чем хуже? Ну и разработали технологию. Несколько тестовых станций успели построить...    Он кивнул в сторону ямы.    - И в этих развалинах осталось что-то рабочее? - с сомнением осведомился я. Десмонд снова кивнул.    - Каркас из адана под землёй. Нужно подправить кое-что, да источник энергии поставить... Позволит не только сильно сберечь время, но и подтянуть твои знания и умения.    Я кивнул.       Хотя моя помощь мастеру была немногим выше уровня "принеси-поди-подай", поработать пришлось нам обоим, и мне было интересно. По сути, это была первая действительно сложная алхимическая конструкция, с которой я работал, и большая часть того, что я видел, была мне совершенно непонятна. Я понял, в основном, что то, что делает эта штука - совсем даже не телепортация; это продвинутое использование базовых принципов алхимии, расщепления и синтеза. Объект расщепляется, затем по проложенной под землёй линии информация о структуре доставляется в пункт назначения, и там синтезируется-воссоздаётся в прежнем виде. Десмонд сообщил, что это, по сути, ещё прототип, но заверил, что вполне рабочий, просто с рядом ограничений.    - Готово - наконец, сообщил призрак, с нуля создавший некие необходимые подсистемы, которые были то ли уничтожены, то ли просто украдены во время войны. - Можно ехать.    - Ехать? - переспросил я.    - Ну да. На том конце станция тоже не работает, так что добираться придётся своим ходом, зато если её можно будет наладить, как здесь, то обратно вернёмся быстро.    - И то хлеб - хмыкнул я.       Отправляться, впрочем, мы решили с утра; в конце концов, уже вечерело, да и мне хотелось воспользоваться комфортом имения Граалеш, пока есть такая возможность. Мягкая кровать, хорошая кормёжка... Поглотать дорожную пыль мне определённо доведётся ещё немало, так что нужно ловить возможность. Ещё бы женщину, и совсем хорошо, но и так жаловаться не приходится...       ...С утра моей телеги на стоянке не обнаружилось; на её месте стоял чей-то фургон, запряжённый парой нормальных тягло-верховых големов, внешне уже похожих на животных. Я какое-то время высматривал свою собственность, когда ко мне подошёл пацанёнок лет двенадцати.    - Это вы Николай Лоза?    Я кивнул.    - Вам велели передать, что ваши вещи погрузили в тот фургон - он ткнул пальцем в направлении вышеупомянутого транспортного средства.    - О, уже сделали? - заметил Десмонд. Я недовольно глянул на него; он пожал плечами. - Ну, забыл упомянуть, бывает... У меня и так голова занята, не до таких мелочей.    Мне не нравилось, что в моих вещах кто-то рылся, но ничего личного там не было, а этот фургон действительно существенно лучше... Ладно, не буду жаловаться.       Короче, вскоре я уже катил в обратном направлении, на ходу проводя инспекцию груза: мои новые големы были способны самостоятельно идти по дороге. Ну, хавчика неплохого погрузили, положили запас ингредиентов, немного алхимического золота, и даже кое-что из сменной одежды...    - Хорошая у тебя жена - покачал я головой.    - Ну да - отозвался призрак.       Големы, не требующие присмотра, уверенно тянули повозку по дороге, и пассажир расслабленно дремал на тёплом солнышке поздней весны.    К сожалению, этим пассажиром был не я.    Я покосился на бессовестно дрыхнущего с травинкой в зубах призрака и откинулся на матрас...    - Не отлынивай! - немедленно произнёс Десмонд, даже не открывая глаз. Блин, он всё больше начинает походить на старика Су-Ни...    - Синтезировать можно и лёжа - отозвался я.    - ...Хорошо - неожиданно согласился мастер-алхимик. - Если ты так считаешь, то не будешь возражать, если я прослежу.    - Ты и так это делаешь - со смесью лёгкого недоумения и подозрительности ответил я. Он не ответил.    Пожав плечами, я всё-таки лёг, не вызвав новой реакции, и продолжил упражнения по синтезу-расщеплению уже в таком положении. Эх, хорошо... Матрас в повозке хоть и травяной, но вполне мягкий, и пахнет приятно. Снаружи птички поют, повозка идёт ровно... даже не припомню, когда было так комфортно. Уютно...    - ...Ааа!    Я рефлекторно завопил во всё горло, когда меня обдало потоком ледяной воды. Стая испуганных птиц поднялась с соседних деревьев.    - Ты что, блин, творишь? - не сдержался я, обращаясь к единственному, кто мог это проделать.    - Повежливее - лениво отозвался призрак.    - Ты что, блин, творишь, мастер? - поправился я.    - Ну, я предупреждал не ложиться - он пожал плечами, проигнорировав ругательный тон. - Но практическая демонстрация всегда была эффективнее объяснения на словах. А если ты будешь пренебрегать занятиями и вместо этого спать, то с твоим образом жизни отоспишься в могиле.    - Из твоих уст это звучит неоднозначно... - пробормотал я. - Но вообще-то я планировал вести мирную и безопасную жизнь, и все опасные ситуации, в которые я в последнее время попадал, были связаны с тобой.    - ...а если мой ученик так позорно погибнет, это ударит по репутации рода Граалеш - проигнорировав меня, продолжил Десмонд. - Так что я обеспечу приcмотр и возможности для учёбы.    Он наконец повернулся ко мне, дабы подчеркнуть серьёзность своих намерений.    - Так что - работай, солнце ещё высоко.    На несколько секунд задержав на мне взгляд и убедившись, что я, после того как обтряхнулся и выжал одежду, вновь занялся синтезом-расщеплением, призрак вновь отвернулся и синтезировал себе порцию мороженого. Он издевается...       Безусловно, непрерывные синтез-расщепление доказали свою эффективность, но с точки зрения Десмонда это было лишь подготовкой к первому шагу. Самим "первым шагом" оказалось то, что он начал...    ...Бросать в меня мусор. Кости, палочки от мороженого, семена из плодов, яичная скорлупа... Сдерживая раздражение - навык, хорошо отработанный в ученичестве у старика - я был вынужден расщеплять их на лету. Опять же, было сложно отрицать результаты, которые давал столь... неординарный подход, но, блин... Я практически ощущал, как моя характеристика "чувство собственного достоинства" перетекает в навык "базовые приёмы алхимии".    Возможно, как раз желание сохранить его остатки и стало причиной, по которой мои навыки продолжали расти на удивление быстро. И если так, то следует признать, что мне попался хороший учитель.    Снова.    Как бы не раздражали его методы.       Наблюдая, как сокращаются запасы продуктов - в основном, самого вкусного - я был вынужден постоянно напоминать себе, что плата учителю вообще-то бывает намного больше. А в этом мире и вовсе даже за большие деньги не факт, что удастся заполучить хорошего наставника по алхимии. А ещё - сделал себе заметку, что еду повкуснее нужно съедать на месте, брать с собой на потом, к сожалению, нет смысла - призрак всё равно найдёт первым.    По крайней мере, он обещал научить синтезировать мороженое, когда достаточно подтяну навыки.       За полем впереди показались верхушки первых домов придорожной деревни, название которой я не знал; неожиданно Десмонд насторожился. Принюхался... И задумчиво кивнул.    - Пожалуй, пора кое-что опробовать.    ? Его фигура стала терять прозрачность. Свет полностью перестал проходить сквозь уже и не призрака...    ...Бум!    Десмонд поднялся и задумчиво посмотрел на свой локоть, которым приложился о край при падении.    - Как я выгляжу со стороны? - осведомился он.    - Как живой - отозвался я и приблизился к нему. Ткнул пальцем... - А вот на ощупь на человека не похоже.    - Учту - кивнул алхимик. - Но создавать точную копию я и не собирался.    Он подвигал руками и ногами; сперва движения выглядели немного неестественными, почти как у марионетки - или, скорее, как у голема - но быстро приобрели живую плавность.    - Не сильно отличается от управления големом - хмыкнул Десмонд. - В принципе, это практически то же самое.    Для чего ему это понадобилось, выяснилось в ближайшие минуты: когда мы, наконец, смогли увидеть деревню за полями, я тоже ощутил идущий оттуда аппетитный запах еды, а затем и увидел расставленные меж домов накрытые столы, за которыми сидело, похоже, всё здешнее население.    Десмонд направил фургон к празднующим, и спрыгнул на землю, остановившись неподалёку.    - Здорово, народ - произнёс он. - Что празднуем?    - Свадьбу - отозвался широкоплечий и приземистый мужчина лет сорока с неожиданно короткой и аккуратной для крестьянина чёрной бородой. Окинув нас взглядом, он добавил:    - Присоединяйтесь, добрые люди. Место за столом для всех найдётся.    Десмонд кивнул и на пару секунд нырнул в повозку, вернувшись с парой бутылочек.    - Целебное зелье и для мужской силы - сообщил он, бросая говорившему изготовленный мной на продажу товар. Я только вздохнул.       Хотя я тоже присоединился к празднующим, но скорее из вежливости. Главным достоинством еды, которую Десмонд поглощал только так, была её сытность; самогон я не люблю, равно как и пиво, а из симпатичных девушек заметил только невесту. Единственное блюдо за столом, которое действительно было вкусным - нечто вроде мясного рагу с картофелем и какими-то травами - ожидаемо заграбастал мастер-алхимик, и хозяева после ценного подарка не возражали.    - Хорошая штука - одобрительно заметил Десмонд. - Хотя чего-то всё-таки не хватает.    - Есть такое - признался староста, он же отец жениха. - Тролльей шерсти не хватило, а без неё вкус не тот.    - Шерсти? - поднял бровь алхимик.    - Травка такая, пряная - пояснил староста. - Она тут за холмами растёт, мы обычно собирали, но в том месяце там жуки-ногохваты поселились.    - Хмм... - протянул Десмонд. - И как, сильно беспокоят?    - Не то, чтобы очень... - поморщился староста. - Но радости от таких соседей нет. Надеялись, уйдут, ан нет...    - Хмм... - повторил алхимик. - А что, если мы с учеником о них позаботимся?    - Да мы и сами думаем с огнём к ним идти - пожал плечами мужик. - Сами справимся, как с празднованиями закончим.    - Да вы не беспокойтесь насчёт денег - усмехнулся Десмонд. - Просто приготовьте эту штуку - он ткнул ложкой в рагу - нормально. Нам с учеником всё равно практика нужна... К слову, что насчёт фейерверков?       Отвести нас на место местные обещали завтра с утра. Не то, чтобы мы не могли найти сами, просто мой лич хотел сразу же и травки насобирать, так что с нами должен был идти скорее сборщик, чем проводник.       - ...Не надо на меня так смотреть - не выдержал Десмонд моего укоризненного взгляда. - Тебе действительно не помешает практика, благо хочу научить тебя синтезу одной простенькой, но эффективной взрывчатки от насекомых.    ...У него даже от насекомых - взрывчатка. Не сказать, чтобы удивляло, просто было не совсем понятно, как это работает. Я попытался представить, как взрывчаткой отогнать комаров... нет, не могу. Ладно ещё тараканы, их вместе с домом можно.    - Это зелье, которое заставляет их самих взрываться, когда выбираются на свет - несколько раздражённо пояснил мастер-алхимик, заметив задумчивость в моём взгляде и определённо осознав её причину. - Та же отрава, но более зрелищная.    - А...    - Завтра увидишь - вздохнул Десмонд. - А пока что перед сном пособираешь нужные элементы и приготовишь половину рецепта. Полностью синтез осваивать пока нет нужды, воспользуешься комплексной формулой.    Я кивнул. Комплексная формула - это когда часть компонентов изготавливается синтезом, но в целом зелье варится классически, в котле. К слову, мастер Су-Ни упоминал, что у магов есть нечто вроде аналога зелий, хотя это скорее жидкие амулеты: жидкость, на которую наложены некие чары. Самое простое - бутылка масла, которое при ударе вспыхивает и горит, пока не сожжёт то, на что попало. В алхимии есть зелья с точно таким же эффектом, но принцип действия и принцип создания совершенно иные - поддержка магии материальной основой с близкими свойствами против... Разных вариантов. В алхимии, на самом деле, куда больше вариантов решения одной и той же проблемы, нежели в магии. К примеру, в упомянутом случае можно: 1. Заключить в бутылку огненного духа. 2. Залить в неё концентрат огня. 3. Создать зелье, воспламеняющее определённый материал при контакте. 4. Создать алхимический аналог напалма. 5. Предпочитаемый мастером Су-Ни метод - огнеплюйка. И это далеко не всё... Нет, в теории маги тоже могут внести некое разнообразие, но у них изначально другой подход: в то время, как алхимики идут экстенсивно, находя новые пути и новые методы, маги концентрируются на увеличении эффективности ограниченного набора чар. Они, сволочи, сильнее, но любую непробиваемую стену можно обойти - или сделать подкоп.       За подобными мыслями о сравнительных чертах магии и алхимии я не только набрал нужных элементов, но и подготовил согласно указаниям Десмонда котловую половину рецепта, оставив её настаиваться на ночь. Честно говоря, любопытно, как всё-таки действует это взрывное зелье от насекомых...       Нужное место находилось примерно в полудюжине километров от деревни; не слишком далеко, не слишком близко. Местность здесь действительно была холмистая, но мой фургон мог проехать без затруднений; голем легко протащил бы и по куда более пересечённой местности. Хорошая модель, ничего выдающегося и скоростью не отличается, но надёжный и мощный.    - Остановимся здесь - сообщил Десмонд, сохраняющий своё эрзац-тело. - Понаблюдаем, и закончим зелье.    Вторая часть рецепта, приготовление которой мастер-алхимик продемонстрировал медленно и детально, так что я смог всё разобрать с первого раза, представляла из себя золотистое желе, или гель, основным компонентом которого оказался не огонь, как ожидалось бы от взрывчатки, а свет. Пока я завершал приготовление, смешивая компоненты в котле, в-настоящий-момент-не-призрак синтезировал сразу несколько големов; наш проводник с явным любопытством наблюдал то за мной, то за Десмондом.    Хм.    - Что это за странная конструкция? - осведомился я у лича. Его големы были крылатыми, но на вполне аккуратных птиц, которые он делал раньше, не походили; скорее, один напоминал толстую длинную колбасу с тремя парами крыльев, а другой - Нилу, только увеличенного раз в десять.    - Средство доставки - отозвался алхимик. - Обычная птица тут не подойдёт, нужно что-то повместительнее. Ты же не собирался разбрызгивать препарат спринцовкой?    - А не маловато ли тогда зелья? - осведомился я, прикинув лежащую перед нами территорию.    - Разбавить, и будет достаточно. Оно высокоэффективное - рассеянно отозвался он, изучая свои творения критическим взглядом. Ткнул пальцем в сторону круглого голема. - Так, попробуй поднять этого в воздух.    Поскольку я всё равно управлял опосредованно, через Нилу, отличие дизайна роли не играло; голем несколько неуклюже, но взлетел.    - Слетай, разведай. Я пока доведу своего до ума.    Залитый солнечным светом зелёный пейзаж внизу выглядел мирно и красиво. И почему-то вызывал желание прилечь. Не уверен, моё собственное это было желание отдохнуть, или передаваемые Нилу, любителем солнечных ванн, эмоции. В любом случае, сделав пару кругов, я наконец заметил сперва самих насекомых, чёрных муравьёв размером примерно с кулак, а затем отследил и входы в их подземное обиталище. Хмм... Да они тут, похоже, весь холм изрыли. Куда там местным "с огнём" от них избавиться... Я сильно сомневаюсь, что нашего котелка даже на половину хватит.    - Нашёл - сообщил я, вернувшись. - Только это же муравьи, а не жуки. Они весь холм под муравейник пустили.    - Как будто крестьянам есть разница - хмыкнул Десмонд. - Весь холм, говоришь? Тогда, пожалуй, стоит внести пару модификаций. Если так, до вечера можно не ждать...    Он сунул палец в котёл с зельем, размешал, проделывая некую модификацию, - кажется, добавил элементов огня... да, точно, и немного ветра прямо из атмосферы - облизнул палец, и кивнул, поворачиваясь к проводнику.    - Хорошо. Наша специя же растёт у подножия холма, не на вершине?    Крестьянин согласно кивнул, принюхиваясь. Готовое зелье обладало на удивление приятным фруктовым ароматом; видимо, чтобы привлекать насекомых.    - Вот и прекрасно. Николай, сделай десятилитровую ёмкость, и разбавь в ней водой поллитра зелья.    На удивление, после разбавления аромат зелья скорее усилился, чем ослабел. В принципе, здешняя алхимия вообще игнорирует привычные мне законы... не задумываться об этом.    После небольшой доработки "колбаса" Десмонда стала похожа скорее на толстую крылатую гусеницу. Сейчас она присосалась к содержимому земляного горшка, в котором я развёл зелье, и стала ещё толще, однако взлетела без заметных усилий. Скорее всего, мастер-алхимик компенсировал чем-то вес.    Я принялся разбавлять новую порцию; он одобрительно кивнул, и направил свой летучий опрыскиватель к цели.    - Радуга... - с оттенком удивления пробормотал крестьянин.    - Ты ещё ничего не видел... - довольно сообщил Десмонд. - Присаживайтесь и наслаждайтесь зрелищем...    Из земли выросло три скамейки; я сел на свою и заметил, как алхимик достаёт из фургона закуски. Действительно, мастер - может есть, даже управляя големом... В любом случае, я принялся заправлять своего.    - Я сам его сгоняю - вмешался лич. - Как уже сказано, наслаждайтесь зрелищем... Сейчас начнётся.    Ффухх! Откуда-то с муравьиного холма взлетела сверкающая зеленью искра - и взорвалась каплями зелёного сияния, различимого даже на солнечном свете. Затем ещё одна... Следующая оказалась синей. Натурально, салют...    - Я думал, они будут прямо на земле взрываться - заметил я.    - Там было бы не зрелищно - отозвался Десмонд.    Муравьиные фейерверки продолжали беззвучно взрываться. Полагаю, вечером действительно было бы намного зрелищнее, но и сейчас было красиво. Десмонд продолжал гонять големов, и зелье постепенно подходило к концу; в принципе, было бы неплохо оставить немного на потом... Тех же комаров вечером обрызгать.    - ...Вы применяете великое искусство алхимии для таких обыденных вещей?.. - робко осведомился крестьянин. Десмонд, кажется, даже удивился.    - Всё на свете существует исключительно ради обыденных вещей - чтобы жить было лучше, жить было веселее. Просто пути к этому ведут зачастую очень кривые и причудливые. "Великие цели" - всего лишь самообман для мотивации. К слову - он переключился на меня - вершин алхимии можно достичь, лишь занимаясь тем, что тебе действительно интересно и будучи полностью уверенным в своих способностях, другого пути нет.    Кажется, он хотел добавить ещё что-то, но тут вся вершина муравьиного холма начала искриться.    - О, самое интересное начинается - довольно сообщил алхимик, и в следующую секунду холм превратился в - вулкан? Нет, скорее в фонтан, бьющий в небо струями разноцветного сияния, которые, в свою очередь, взрывались снопами искр.    Рядом послышался хруст; рефлекторно повернувшись, я обнаружил в руках Десмонда пачку чипсов.    Я покачал головой, вновь переключившись на творящуюся над холмом феерию.    - Да уж, на мелочи ты не размениваешься...    - Я - Граалеш - отозвался он таким тоном, словно это всё объясняло.       Когда феерия наконец прекратилась - и могу честно сказать, что зрелище было незабываемо-впечатляющее; крестьянин так вообще просто замер с отвисшей челюстью и широко раскрытыми глазами - верхней части холма больше не было. Как бы ни действовали эти взрывы - не задумываться... - они выпотрошили холм изнутри, превратив его в подобие вулкана. При этом он даже не обрушился...    Алхимик посмотрел на меня, явно ожидая реакции.    - Круто было - признал я. - И красиво.    Он довольно кивнул.    - Ещё бы. Ладно, шоу окончено, теперь - за работу. Ты - он ткнул пальцем в сторону крестьянина - идёшь собирать специи, а мы заглянем в муравейник...    - Думаешь, там может быть что-то полезное? - осведомился я, поспешив последовать за тут же зашагавшим вперёд Десмондом.    - Непременно будет - отозвался он. - В палате королевы всегда бывает хоть что-то ценное, хотя по большей части самоцветы.    "Хотя"? Ну, в принципе, для алхимика они действительно не особо ценны - куда выше ценятся редкие реагенты и материалы, вроде того же осколка огня.    - Да, кстати - не оборачиваясь, сообщил лич. - Есть один важный момент, с которым следует разобраться. Каким алхимиком ты хочешь быть?    - Ты о своей речи раньше? - понял я. - В смысле, на чём я хочу специализироваться?    - Близко, но не совсем. Дело не в специализации, а в том, что для тебя достаточно важно и интересно, чтобы отдаться этому всецело. По другому вершин не достичь, а обучать очередного посредственного алхимика, способного прокормиться и этим удовлетворившегося, я не хочу.    Вообще-то меня подобное вполне устраивало, но что-то остановило меня от высказывания этого вслух. К тому же... Действительно, чего я хочу? К чему стремлюсь? Что мне интересно?    После попадания и практически до этого момента у меня попросту не было времени задумываться о таких вещах. Учёба и работа у старика очень загружали, а когда более-менее втянулся, появившиеся свободные моменты вынужденно посвящал подработкам и танцам вокруг - и в сторону от - Альтины. Когда отправился в это самое квалификационное путешествие, свободное время вроде бы появилось, но сперва я воспользовался им, чтобы немного отдохнуть за прошедшие годы, а потом... Потом появился Десмонд. Так что, действительно, только сейчас появилась возможность об этом задуматься.    Чего я хочу?.. Прежде всего - не оказаться в кабале. Не в подчинённом состоянии - если вспомнить старого мудозвона, несмотря на все сложности, это пошло мне на пользу - а именно в кабале. В этом мире кое-где есть рабство, да и вообще... Я хочу иметь возможность в любой ситуации обеспечивать себя, но это само собой разумеется, и иметь возможность всегда принимать собственные решения - даже если и подчиняться кому-то, то по своей воле, ради некоей выгоды, и всегда иметь возможность освободиться.    А ещё... Я хотел бы посмотреть на чудеса этого мира. Звучит немного пафосно, но в этом мире в буквальном смысле слова есть разнообразные чудеса... Я хочу иметь возможность свободно путешествовать по миру.    - Перемещения? Интересная тема... - задумчиво, и с оттенком одобрения произнёс Десмонд. Я что, вслух произнёс? - Обширная, и не особенно проработанная. По большому счёту, наша транспортная система как раз лучшее достижение современной алхимии в этом плане... Так что перспективы широкие. Я бы порекомендовал начать с эликсиров полёта и трансформаций.    - ...А эликсир улучшения для полёта существует? - осведомился я.    - Я знаю о двух - незамедлительно ответил Десмонд. - Эликсир небесного пловца, и эликсир призрачных крыльев. Но компоненты требуются довольно-таки редкие. В любом случае... Насколько ты разбираешься в эликсирах трансформации?    - Очень слабо - признал я.    - В таком случае, начнём с основ. Эликсиры трансформации делятся на три группы: временные, постоянные, и полные. Временные проще всего в применении, но стоящая за ними теория временами бывает самой комплексной из трёх. Однако после обкатки теории их приготовление относительно несложно, так что они являются и наиболее массовыми, и в первую очередь их Братство продавало на сторону. Выпил, и на время превратился в кого-то... А когда срок действия заканчивается, происходит обратная трансформация.    Я кивнул. Неудивительно, что теория за этой разновидностью сложная; это, фактически, две трансформации в одном зелье.    - Постоянные эликсиры не имеют ограничения по времени действия, и соответственно не имеют автоматической обратной трансформации - продолжил Граалеш. - Возвращение к исходному облику производится антидотом. Понятное дело, тут есть и плюсы, и минусы, но из-за наличия этих очевидных минусов такие эликсиры считаются профессиональным инструментом... слишком много было дураков, которые теряли антидот.    Он хмыкнул, ухитрившись одним этим звуком высказать всё, что думает о подобных ламерах. Ну да, "соблюдайте технику безопасности"...    - Наконец, эликсиры полной трансформации. Они делают именно то, как называются - полностью превращают одно существо в другое, отменить трансформацию невозможно, можно только трансформировать снова. Большинство эликсиров улучшения - близкие родственники этой группы, её ещё называют временами "эликсирами проклятья".    Я снова кивнул. Если не задумываться о невозможности всего этого, подобная форма трансформации должна бы быть технически самой простой - простое честное превращение одного в другое. Для местной алхимии весь вопрос в разработке схемы; живой объект сложнее большинства неживых, но это просто именно сложность, а не принципиальное различие. Те же големы считаются живыми существами, а создавать их хоть каких-то умеет любой нормальный подмастерье.    - Не стоит забывать, что внутри всех групп тоже существуют различные подходы и варианты - продолжил Десмонд. - В первую очередь... Хотя, об этом потом - пришли.    Я подозрительно глянул назад, недоумевая, каким образом мы так быстро оказались на вершине холма - вернее, того, что от него осталось после "средства от насекомых" - но решил выбросить из головы и вместо этого осторожно подошёл к краю провала. Десмонд беззаботно заглядывал вниз, но ему-то что, призраку в фальшивом теле, а вот если я грохнусь... будет неприятно, мягко говоря.    - Вот, кстати, удобная ситуация, чтобы начать твой путь - сообщил мастер-алхимик. - Ставлю задачу: найди и реализуй удобный и надёжный метод спуститься и подняться - он ткнул пальцем в сторону провала. - Нет, лучше три метода.    Я пожал плечами.    - Ну, самое надёжное тут укрепить стены и создать лестницу. Но это долго, и нудно к тому же, даже если ограничиться только частью склона. Можно спуститься и проделать проход сквозь склон... примерно столько же возни, и риск обвала стен выше. Можно сделать эликсир полёта... Хм. Погоди-ка.    Я потёр виски, пытаясь ухватить выскочившее воспоминание... угу, вспомнил.    - ...Да. Хотя по моей выбранной теме логично было бы заняться полётом, но лучше всё-таки укрепить склоны. Я вспомнил, как можно сделать это быстро.    Десмонд вопросительно глянул на меня; не в том плане, что он не знал, о чём идёт речь, а просто ожидая продолжения. Всё-таки мимику это его тело передаёт хорошо... Или он просто передаёт эмоции напрямую?    - Строительное зелье - пояснил я. - Как раз для укрепления земли. Пользовался всего один раз пару лет назад, так что и вспомнил не сразу.    - Хорошо, выбор твой - кивнул мастер-алхимик. - Действуй.    С этими словами он сел на землю, ожидаемо достав откуда-то закуски.       Разбрызгивать зелье мне тоже пришлось самому; в этот раз помогать мастер отказался. Честно говоря, это оказалось самой сложной частью... У меня и так с полётами дело не слишком хорошо, а тут ещё совсем другая конструкция голема; даже Нилу было неудобно. Но, Десмонд прав - осваивать нужно, навык очень полезный.    Зелье, кстати, тоже довольно полезное, для возведения временного укрытия, или даже жилья... Его продвинутыми версиями укрепляют крепости, временами до полной непрошибаемости обычными методами, но и бытовой версии достаточно, чтобы не опасаться обвала стенок холма - по крайней мере, внутрь.    А теперь - лестница... Нудно, но нужно.    - Ты ничего не забыл? - осведомился сверху Десмонд, когда мои ступеньки добрались до половины высоты. Я нахмурился. О чём это он?.. Что может пойти не так?    ...Понятно. Хоть я и не ГГ какой-то комедии, но если возникла такая мысль - лучше подготовиться к неожиданностям. Или муравьи не все издохли, или ещё какая-нибудь хрень из-под земли выползет... Я быстро перебрал свои припасы, и столь же быстро синтезировал пару зелий, которые могут быть полезны. Подумал, и поднялся по лестнице.    - Эй! - возмутился Десмонд, когда я отобрал у него хавчик. - Что за возмутительный наезд на учителя?    - Ну так это же часть урока - я пожал плечами. - Быть готовым, и держать при себе запас пищи, на всякий случай.    - ...Предполагалось, что ты возьмёшь из фургона - пробормотал он. - Ладно, всё равно твоё, а синтезировать ПВ ты ещё не умеешь.    - ПВ?    - Питательные Вещества. Ладно, продолжай работать... Н-да, кого я выращиваю - отбирать пропитание у собственного учителя...    Стоит отметить, что он и не сопротивлялся.       Ну, вот. Еда, источник света, дыхательная маска, оружие, и всё остальное собрано. Можно и пройтись до кладовой муравейника... На первый взгляд - перестраховка, но я алхимик, и даже в какой-то мере этим горжусь. Плюс нужно заранее привыкать к технике безопасности, даже если всё это и не пона...    ...Камень у меня под ногами хрустнул и обвалился.    - Буду ждать наверхуу! - послышался удаляющийся голос Десмонда.    Естественно, концентрат горячего воздуха у меня был с собой, но его было достаточно разве что для замедления падения; распечатываю элементы ветра... И вместо того, чтобы поднять обратно в дырку, порывом стихии меня больно приложило о стену.    Приземление тоже вышло жёстким. Ну, во всяком случае, на жёсткое. И мокрое, а так же ледяное... Рядом журчало течение, и холоднющая вода ледяной подземной реки слегка захлёстывала на каменный козырёк, на который я приземлился - совсем чуть-чуть, но достаточно, чтобы промочить мои штаны и практически обжечь холодом, так что я резко подскочил и принялся вытираться рукавом.    Я поднял с пояса бутылочку со светляком из соответствующих элементов и осмотрелся. Слева - река. Спереди и сзади - тот самый каменный карниз, на котором я стою, уходящий в темноту за пределами круга света. Справа - уходящая вверх отвесная каменная стена; о, вон и дырку видно...    ...Уже не видно. Она на глазах затянулась, снова сделав потолок цельным. Возможно, местная аномалия, но куда более вероятно, что это дело рук Десмонда. Особенно если вспомнить его последнюю фразу. Решил, блин, внеочередной урок устроить.    Дела... Я угодил в подземелье.    Стоит пояснить, что в этом мире "подземелья" - это совсем не то, что на Земле. Здесь очень во многих местах - а по слухам, вообще во всём мире - существуют огромные сети пещер с выходами на поверхность. Там обитает множество разнообразных существ, многие из которых являются источниками ценных материалов - не только шкуры, разные части используются в алхимии, ремёслах, и даже в магии; но главное не это. Из этих подземелий авантюристы приносят различные чудесные вещи. Их так и называют официально, "чудесные вещи", чтобы не путать с алхимическими и магическими предметами. Понятное дело, когда я об этом узнал, то в первую очередь подумал, что они там из каких-нибудь подземных руин, или "эхо войны". Ан нет... Не стану утверждать, что всё именно так, не знаю, но официально считается, что они там появляются из-за двух богов, Садира и Навхи. Первый был богом ремёсел и минералов; был, поскольку от него нет вестей уже около трёх тысяч лет. Однако множество его слуг различных рангов, от низших сущих до высших бессмертных жрецов, остаются в мире, во владениях своего повелителя - тех самых подземных пещерах. Высшей цели у них без руководства нет, так что занимаются единственным, что остаётся - изготавливают различные диковинки... Угу. А авантюристы их тырят. Вроде как слуги Садира считают, что если уж кто-то смог добраться через все препятствия, то пусть пользуется - всё равно вещи создают для того, чтобы ими пользовались.    А что до Навхи - это бог-трикстер, вроде того же Локи. Он во всём этом участвует просто потому, что счёл ситуацию занятной и решил сделать её более интересной. Ну, и подрабатывает чем-то вроде "данжн мастера", "владыки подземелья": раскладывает сокровища, расставляет монстров и ловушки, чтобы было "интереснее" и награда соответствовала усилиям. Иногда от себя что-то добавляет. А потом наблюдает за результатом и лопает поп-корн, фигурально выражаясь.    В любом случае, мне нужно отсюда выбраться, и по пути придумать, как "отблагодарить" "любимого учителя". Конечно, хорошо бы заодно и надыбать что-то из "чудесных вещей", но зря рисковать не стоит - не та у меня специальность, да и опыта нет никакого. Так, и куда двигаться?.. По идее, мне наверх, так что логично двигаться против течения реки, но в этом чокнутом мире реки вполне могут течь вверх. Хм.    - Нилу, не подскажешь, в какую сторону ход ведёт к поверхности?    Сущий облетел вокруг меня, сунулся в проход с одной стороны, потом с другой. Вернулся ко мне.    "Понятия не имею".    Ну вот... "Духи говорят - хрен его знает, однако". Значит, попробую всё-таки против течения.    Лично для меня из вышеописанной фишки с подземельями вытекает одна проблема: я не смогу проделать себе выход при помощи расщепления, и даже с синтезом чего-то вроде лестницы будут проблемы. Боги и их слуги не любят тех, кто портят их владения, и жуликов. Хотя Навхи к последним относится в целом позитивно... Но слишком любит подкидывать таковым испытания. Я, к слову, слышал, он так жрецов себе подбирает.    В общем, лучше быть осторожнее и сперва попытаться найти естественный выход, который точно где-то есть. Благо, я запасся всем необходимым... И кое-что из этих запасов пора применить.    Флаконы с элементами Тверди и Огня, плюс Вода. Схема сама по себе несложная, но всё же три типа элементов одновременно... Хм, идёт куда проще, чем ожидал.    На моей одежде со внутренней стороны стали формироваться гибкие горячие прямоугольники. Обогрев, очень уж тут холодно... В принципе их можно было бы сделать сразу и элементами брони, но я сомневался, что справлюсь; это уже намного сложнее. Так что - пока что только обогрев...    Затраты Воды немедленно пополнил из речки, и перебрав плечами от удовольствия, принесённого теплом, я зашагал вверх по реке - держа руки на поясе, и увеличив яркость светильника.       Изгибающаяся тропа вроде бы действительно шла под уклоном вверх, но очень уж небольшим. А ещё, когда река осталась в стороне и я словно оказался в коридоре подземного бункера, слабо освещённом зелёным сиянием мха с потолка, я заметил в стенах у пола дыры размером с кулак, которые мне очень не нравились. Я даже сделал паузу, чтобы модифицировать свои башмаки, добавив им пусть лишённое подогрева, но прочное покрытие. С небольшими шипами для надёжности. Змеи, насекомые, или какая-то их помесь - что угодно может водиться... Хотя скорее всего это ходы муравьёв, но они могут быть даже большей проблемой, если зелье Десмонда не прикончило их всех.    Зелёное свечение впереди становилось ярче... это плохо. Любые изменения кроме дневного света в моей ситуации могут быть только к худшему.    Я прокрался вперёд с удвоенной осторожностью. Подошвы башмаков не бронировал, только слегка укрепил, так что на мой взгляд двигался достаточно тихо; во всяком случае, пока что никто на мои шаги не реагировал. Коридор тем временем вывел в довольно просторную пещеру, вполне прилично освещённую зарослями флюоресцентного мха на потолке и верхней части стен; а у стены в дальнем конце лежал скелет. Похоже на двухголового бычка, кости не выглядят повреждёнными... муравьи его загрызли, что ли? Даже земные на такое вполне способны, а уж эти местные - и подавно.    Рядом снова проявился Нилу. Он мотнулся было в сторону скелета, но тут же вернулся обратно; похоже, эти кости духу не нравились. Ну, мне тоже... Не буду связываться. Другой выход отсюда есть?    На всякий случай я на секунду сосредоточился на скелете, напрягая чувство элементов... дерьмо!    Срываю с пояса одну из пробирок, и из неё выстреливает комок густой желтоватой массы... скелет срывается с места, и "кислотный плевок" промахивается, лишь оторвавшаяся капля попадает на ребро, которое тут же начинает дымиться. Нежить, или голем из костей, не уверен... Для меня всё равно без разницы. Никаких спецэффектов вроде светящихся глазниц; просто подвижный и агрессивный скелет. Куда более прочный, чем может показаться...    Последнее было очевидно уже по тому, что кислота "плевка" никак не могла проесть ребро, но "бычок" немедленно продемонстрировал свою прочность и ещё с одной стороны: он рванулся на меня и врезался в стену, когда я успел отскочить. Врезался так, что аж пол вздрогнул, но в следующий момент снова развернулся ко мне без видимых повреждений, не считая обожжённое кислотой ребро.    Плохо. Большая часть моих средств самозащиты против этой хрени будет бесполезна. Сбежать я тоже не могу - коридор, по которому сюда пришёл, прямой и достаточно широкий, чтобы этот скелет мог разогнаться и врезаться в меня. В мою пользу пока что то, что ему нужна секунда-другая на разгон, так что пока что я успеваю отскакивать в сторону, но сильно подозреваю, что я выдохнусь быстрее.    Да, нежить и големы вполне себе выдыхаются со временем, хотя я и сомневаюсь, что к ним применимо слово "устают". Скорее, просто истощают запас энергии. Нежить обычно восстанавливает её автоматически, а големы как правило требуют "заправки" от хозяина... но всё это сейчас неважно. Качественной маносоской можно уничтожить некоторые виды нежити и големов, но мои - не тот уровень, даже если с этим скелетом такое вообще может прокатить... Заморозить его? Лёд на суставах ограничит подвижность, но ненадолго; опять же мощности моих поделок недостаточно. Огонь, молнии - совершенно бесполезно. Кислота... Ну, это вариант, но какие ещё варианты есть? Не умею я делать специальный растворитель для костей... Выберусь отсюда - изучу.    Был бы Десмонд со мной, подозреваю, он бы моментально разобрал скелет на компоненты; в принципе, особо крутой алхимик может буквально расщепить нежить или голема на элементы, пересилив его "волю" грубой силой своей, но мой лич наверняка воспользовался бы взрывом. Хотя его отсутствие не означает, что это невозможно... У меня же остались зелья с его трупа. Проблема в том, что хотя я не сомневаюсь в мощности изделий мастера-алхимика, я не смогу воспользоваться ими столь же тонко и аккуратно, как он - а мы находимся в пещере. Взрыв мощности, достаточной для разрушения этого скелета, обрушит пещеру и прикончит меня взрывной волной.    Почему я так спокойно об этом рассуждаю? Естественно, потому что успел принять успокоительное, одновременно с первым "выстрелом" кислотой. Успокоительное и снотворное всегда в "походной аптечке".    К счастью, скелет был безмозглым и действовал однообразно; прицел, разгон, бросок, разворот и по новой. Сохраняя осторожность и ясную голову - спасибо успокоительному - я смогу продержаться, пока не устану, так что пока что имею возможность обдумать, как быть. Я могу воспользоваться либо своей кислотой, либо взрывчаткой Десмонда, но в первом случае не факт, что её хватит для полной нейтрализации противника, а во втором меня самого накроет. Плюс остаётся вопрос попадания в цель - как показал опыт, уворачиваться этот скелет тоже умеет. Условия ясны, задача поставлена, провал недопустим... Хм, а это не так уж отличается от учёбы у старого мудозвона. Принцип решения тот же...    Разбиваем задачу на части: успешное применение взрывчатки и избежание поражения. Первая часть, подзадачи: уменьшить подвижность цели, обеспечить её эффективное поражение. Решение: заморозка суставов, липучка на бомбе. Вероятность успеха: очень высокая. Вторая часть: синтез щита. Синтез сферы - не вариант, недостаточно навыка. Отступление в коридор, стена; вероятность успеха - хорошая. Приемлемые альтернативы - отсутствуют. Приступаю...    Н-да, всё-таки я действительно благодарен мастеру Су-Ни за то, что научил чёткому построению плана и разделению задач... Это не значит, что я забуду претензии к нему, но и благодарность тоже буду помнить. Итак, поехали...    Очередной удар о стену; пол вздрогнул, но я был готов и сохранил равновесие. Заминка перед новой атакой скелета совсем небольшая, но, опять-таки, я был готов...    "Дыхание зимы", или попросту "морозилка" - даже сам мастер обычно называл так - окутало кости тонким слоем льда. Лёд немедленно принялся с хрустом разрушаться, но я уже замахивался коричневой бутылочкой из запасов Десмонда - он заверял, что зелье сохраняет эффективность - наполовину покрытой липкой массой, синтезированной из Тверди и Воды. Расстояние достаточно маленькое, и цель достаточно большая, а липкое покрытие гарантирует, что зелье не отскочит или проскочит меж рёбер. Замедлитель рассчитан на три секунды, а лёд продержится и того меньше...    Рывок в проход. На пол за спину - ещё одно "Дыхание зимы", и одновременно - синтез, как можно больше Тверди. Выступ, стена, ещё стена ещё сте...    ...громыхнуло. Пол вздрогнул в разы сильнее, чем при ударах скелета, и на этот раз я упал. Над моей головой пронёсся камень, ударившись о стену в глубине коридора; несколько помельче ударили в меня. Больно, бл! Нужно было синтезировать броню какую-никакую...    Грохот взрыва и стук камней быстро затихли. Я приподнялся, тут же ощутив острую боль в местах попаданий камней, и отпил исцеляющего, прежде чем заглянуть в зал скелета.    ...    Ну, я знал, что Десмонд - специалист по взрывам... Так что меня ничуть не удивило полное отсутствие скелета в зоне видимости. Куда удивительнее было то, что зала не обрушилась, ограничившись парой дыр в стенах и одной в потолке. Ну что же... Сперва по-быстрому заделаю их, чтобы не пожаловали гости, а там посмотрим.    Опа... За одной из дыр в стене находилась ниша, в которой стоял сундук. Ну, вернее остатки сундука - ему тоже досталось от взрыва. Похоже, мне повезло!    ...Или нет. Сундук оказался пуст... В задней стенке имелась знакомого размера дыра. Что бы тут ни было, муравьи добрались первыми...       На то, чтобы оправиться, восстановить запас элементов и синтезировать потраченные зелья - свои, до взрывчатки Десмонда мне ещё далеко - много времени не ушло, и я поднял взгляд на потолок. Вернее, на дыру в нём. Насколько было видно, она ведёт в ещё один коридор, который явно находится ближе к поверхности - и к выходу, смею надеяться. Раз уж так совпало, стоит воспользоваться, пожалуй... Это хоть и технически жульничество, но этот проход получился нечаянно - я воспользовался единственным эффективным оружием, остальное - побочные эффекты... Да, пожалуй, поднимусь туда.       Проход был практически таким же, как и нижний; может, чуть поуже. Единственно, взрывом здесь сбило с потолка мох, да муравьиных дырок было чуть поменьше. Вопрос был только в том, какое направление ведёт к поверхности - снова - но и в этот раз его помогла решить вода: я синтезировал сосуд и проверил наклон.    Насколько мне известно, эти подземелья становятся тем сложнее и запутаннее, чем они глубже. Среди имевшихся у мастера Су-Ни книг - по крайней мере, читать их он не только не запрещал, но и одобрял, в своём ругательном стиле - было кое-что об этом, и согласно этим запискам охотника за чудесными вещами в глубине бывают сложные трёхмерные лабиринты с телепортами, тайными проходами и иллюзиями. Но сейчас я находился возле поверхности, так что путь был достаточно простым и прямолинейным; впрочем, о монстрах и ловушках всё равно стоило беспокоиться, так что я продвигался аккуратно, поглядывая на муравьиные дырки, которых становилось всё больше. Самих насекомых, впрочем, видно не было; видимо, зелье Десмонда действительно оказалось очень эффективным.       ...Хреново. Проход передо мной оказался завален. Возможно, естественные причины - те же муравьиные ходы не способствуют стабильности, тем более у поверхности, где влияние богов и духов минимально - но есть и ненулевая вероятность, что это перекрыли ход мне в расплату за "жульничество" в комнате скелета.    "Нилу, глянь насколько сильный завал".    Дух нырнул вглубь камня и быстро вернулся обратно.    "Далеко".    Я вздохнул. Ладно... Из подземелий всегда есть выход, если завалило один - открывается другой. Одно из правил. Ну, если верить книгам.       Долго ли, коротко ли... Тьфу ты. К слову, здесь в сказках тоже есть эта присказка... В любом случае, вернувшись обратно, я нашёл другой ход, идущий под уклоном вверх, и через какое-то время передо мной обнаружилось помещение, в котором что-то белело... кости. Целая куча белых костей.    А в центре помещения стоял здоровенный рыцарь, с головы до ног закованный в чёрный доспех, и прямо-таки излучающий угрозу. Кажется, в прямом смысле.    Я вздохнул. Очередное испытание подземелья...    Только в этот раз - совсем другое. И, блин, ну совсем простое же... Оружием рыцаря была массивная палица-шестопёр, однако даже с моего места было видно, что кости, довольно аккуратно сложенные в горки у стен, все целые, не переломанные, что непременно имело бы место, если это жертвы рыцаря, как подразумевает обстановка. Я сделал шаг вперёд.    - Никто не пройдёт! - гулко бухнуло из шлема. Чувство элементов показывало скопление Тверди, как и следует ожидать от такого доспеха, но... Я бросил камушек; он отскочил от невидимой плёнки, закрывающей соединение коридора и помещения. Понятно, чтобы не жульничали со стрелковкой. А что насчёт этого?..    Я сосредоточился, выстраивая Твердь в простенькую упорядоченную структуру... готово. В моей руке появилась длинная указка, и рыцарь поднял своё оружие; ощущение угрозы резко усилилось. Однако я взял себя в руки и сделал шаг вперёд - а затем ткнул вперёд указкой.    В этот раз барьер никак себя не проявил, и указка без заметного усилия прошла сквозь - сквозь рыцаря. Фантом, как и ожидалось... Это даже не испытание, а скорее стёб над горе-приключенцами, неспособными распознать фантом или набраться храбрости.    Я расщепил указку и сделал ещё один шаг. Вхожу в комнату с костями, и немедленно у моего лица замерла глава шестопёра... н-да, хоть и знаю, что это всего-лишь фантом, но напрягает.    - Вернись туда, откуда пришёл, или... - начала было эта голограмма, но я проигнорировал заготовленную создателем сего аттракциона речь и зашагал дальше.    В воздухе появился новый запах; пахло... Грибами, что ли?.. Точно грибами. Земные муравьи, помнится, выращивают грибы... Похоже, я добрался уже до их владений, а не просто окрестностей муравейника.    Хмм. Десмонд говорил про сокровищницу. Не проверить её было бы откровенно глупо, но найти-то как?       Нашёл, на удивление, довольно легко. Просто вспомнил уроки старика о композиции материалов, драгоценных камней в первую очередь... К слову, создавать их искуственно сложно, и качество обычно выходит намного ниже, чем у натуральных, плюс натуральные содержат толику магии... ну, неважно. Что важно, так это то, что элементная композиция самоцветов весьма сложна, и включает в себя практически все элементы, временами даже Жизнь. Так что я попросил Нилу осмотреться и поискать что-то такое - с его чувствительностью и способностью проникать сквозь камень задача должна быть не особо сложной.    Так оно и вышло. Не знаю, кто из алхимиков первым начал традицию сотрудничества с сущими, но это была очень хорошая идея... Даже просто компанию составить, в конце концов.    Естественно, узнать направление - ещё не найти путь, тем более в подземелье, но всё решаемо. Благо, полный контракт позволил воспользоваться маячковым компасом, относительно простым алхимическим устройством, указывающим на настраиваемую цель; в моём случае - на самого Нилу. Собственно, я изначально его с помощью этого компаса и нашёл - одна из тех самых хитростей для заключения контракта.    В любом случае, к моему удобству, муравьи по большей части воспользовались уже имеющимися коридорами и помещениями вместо того, чтобы рыть их с нуля, так что ходы были относительно упорядоченны и вполне просторны.       - Вот же блин... - вздохнул я вслух.    Да, я нашёл сокровищницу, и в ней было много всего... Раньше, до радикального средства против насекомых от Десмонда. Сейчас же... То, что проход завалило, ещё ладно; хуже было то, что камнями и самим взрывом раздробило и разбило всё, что могло разбить и раздробить.    Я нагнулся и подобрал цветной осколок, который, видимо, взрывом выбросило из сокровищницы наружу. Н-да... По крайней мере, стоит осмотреться - глядишь, и ещё что-то попадётся.    "Нилу, поможешь искать?"    Сущий немедленно сорвался с места и нырнул в завал. Выскочил обратно, качнулся, и снова исчез в камнях. Хмм... Неужто там что-то уцелело?       Немного расщепления, немного работы руками, и я обнаружил то, к чему вёл сущий. Теперь понять бы ещё, что это такое... Почти не помятая металлическая фиговина, выглядящая как то ли маленький котелок на ножках, то ли большой шлем с тремя рогами. Внутри следы какой-то белой корки... о, и синий самоцвет прилип. Уже неплохо.    - И что это такое?.. - пробормотал я вслух.    - Сегодня твой счастливый день, человек! - ответил мужской голос. - Ты нашёл меня и получил право на исполнение желания!    Я поднял бровь. Нельзя сказать, что нечто подобное невозможно, но настолько крутые вещи - даже желание в ограниченных пределах - должны попадаться где-то в глубинах подземелья. Конечно, возможно, что муравьи принесли эту хреновину откуда-то из глубин, но куда вероятнее, что меня пытаются надурить.    - Угу, конечно - хмыкнул я, синтезируя ящик. Отнесу на поверхность, а там с Десмондом разберёмся, что это такое... Ну или в городе специалистов поищу.    - Алхимик... - голос заметно поскучнел, но тут же воспрял снова. - Алхимик, я могу открыть тебе секреты рецептов и тайные техники синтеза! Я вхожу в сонм Садира, и мне ведомо множество тайн, которыми я могу поделиться...    - И нужно всего лишь освободить тебя из этого контейнера - заметил я, аккуратно подбирая "котелок" синтезированными щипцами.    - Именно! Я вижу, твой разум остёр, достойный мастер!    - Лесть тебе не поможет - отозвался я. - Сперва разберусь, что ты из себя представляешь, а там посмотрим.    Я закрыл его крышкой.    - ...По крайней мере, я снова смогу увидеть небо... - послышалось из контейнера.       Прежде чем отправляться дальше мы с Нилу ещё осмотрели окрестности, но увы - найти удалось только несколько самоцветных осколков. Остаётся надеяться, что этот котелок чего-то стоит... Всё-таки чудесный предмет.    Но, блин... В следующий раз избавляться от вредителей будем другим способом.       К счастью, больше испытаний от создателей лабиринта мне не попадалось: скорее всего, их вычистили муравьи, а затем мастер-алхимик вычистил муравьёв. Проходы я помечал, и особой запутанностью они не отличались, так что даже без навыков ориентации под землёй довольно скоро впереди передо мной забрезжил свет - красный свет заката. Я что, весь день пробродил?..    Действительно, весь день. Когда я разгрёб очередной завал, сквозь который просачивалось свечение, и взглянул на небо из созданного средством от насекомых кратера, солнце уже закатывалось за горизонт. Ещё немного, и мог бы не заметить этот выход...       - Ну, где сокровища? - поприветствовал меня добрый мастер. Десмонд держал во рту полоску сушёного мяса, и, кажется, сосал, как леденец.    - Вот всё, что осталось после твоего средства от насекомых - сообщил я, бухая коробку на землю перед ним. - Какая-то фиговина с запечатанным в ней духом. Я так понимаю, в таких вещах ты тоже не разбираешься?    - Как ни странно, разбираюсь - сообщил призрак, слегка пнув коробку и вроде бы прислушиваясь. - Вообще-то в нашей группе этим занимался жрец Навхи, но мне было любопытно, да и в целом навык полезный.    - "В нашей группе"?    Десмонд кивнул, присаживаясь рядом с моим трофеем. Аккуратно открыл коробку, заглянул внутрь... Продолжать объяснения, определённо, не планировал, так что пришлось подтолкнуть.    - Что за группа-то?    - Охотников за чудесными вещами, естественно - сообщил алхимик. - Ну, ты же понимаешь, в жизни любого мужчины есть такой период...    Я не понимал, и это к лучшему, возможно. Если я начну думать так же, как этот призрачный взрывоманьяк, значит со мной точно что-то не то.    По крайней мере, стало понятно насчёт группы. Н-да, могу понять, что профессиональный алхимик пригодится подобным авантюристам, но взрывы под землёй... Сильно сомневаюсь, что он пользовался чем-то другим. По крайней мере, часто.    - Я обрушивал подземелье всего... несколько раз - не оборачиваясь, сообщил Десмонд. - Почему-то все это спрашивают. Так, подай контейнеры.    ...    Я обошёлся без комментариев и вместо этого просто снял и протянул ему пояс с контейнерами элементов, а затем внимательно вгляделся в то, что делает мастер. Вода, Ветер, Молния, чуть-чуть Жизни... Коробка с "котелком" принялась заполняться прозрачным бесцветным желе. Хм, не совсем бесцветным; оно принялось синеть.    - Тестовый гель - сообщил Десмонд. - Один из типов, этот реагирует на ранг и тип сущего в предмете. Насыщенность цвета показывает силу сущего, цвет - тип и предрасположенность.    Я кивнул, стараясь запомнить структуру геля. Полезная штука, безусловно.    - И что означает этот цвет?    - Ещё не стабилизировалось, но судя по цвету - сущий-творец, из сонма Садира.    Угу, по крайней мере об этом дух не соврал...    - А по силе... Угу. Второй ранг, где-то посередине.    Я немедленно достал записную книжку. Вообще-то у меня их две, одна - просто записывать выдаваемые мастером обрывки информации, другая - переписывать в неё уже систематизированное. Тоже, блин, навык, который заставил осваивать старый мудозвон, чтоб его икота во время секса одолела. С Десмондом несколько получше в этом плане, но некоторые вещи ему объяснять просто неинтересно, так что лучше сразу записывать.    Структура геля была достаточно простой, так что я зарисовал и её примерный набросок; всяко проще будет вспомнить потом. Десмонд тем временем расщепил посиневший гель и снова синтезировал; эта версия выглядела точно так же, прозрачный и бесцветный, но структура отличалась.    Поверхность этого "желе" стала бугристой, и в нём начали образовываться небольшие комки разных размеров; Десмонд покивал.    - Кажется, понял. Видишь, сущий не узкоспециализирован, но его аура заточена под набор подобных навыков, - я не видел, но это, видимо, определяется по комкам - причём низкоэнергетических. Учитывая, что это творец, плюс форма сосуда, и прочая информация... хотя, лучше сперва сам подумай. Какой вывод можно сделать?    Я подумал. Может создавать разное, но примерно похожее, с небольшими затратами энергии, и форма сосуда...    О.    - Синтез еды? - предположил я.    - В точку - кивнул Десмонд. - По крайней мере, я пришёл к тому же выводу.    Он снова расщепил гель и вернул элементы, минус потери на синтез-расщепление, в контейнеры.    - Но стоит выяснить у него самого. Почтенный сущий, сможешь выдать нам, скажем, клубничное желе?    Из сосуда послышался явственный вздох.       По заверению Десмонда, десерт вышел очень неплохой, но я всё же предпочёл сперва помыть чашу, прежде чем использовать. Ну что же, вполне достойное приобретение... По крайней мере, теперь этот прожорливый призрак не уморит меня голодом.    Впрочем, меня больше интересовало другое. Безусловно, пока что полезно оставить "чудесный предмет" как есть, но в перспективе можно задуматься о том, чтобы действительно освободить сущего. Нилу - это, конечно, хорошо, но один сущий хорошо, а два - лучше... Тем более, этот более высокого ранга и способен на большее. Комплексный синтез можно будет проводить, к примеру... Ну, это всё в будущем, мне ещё свои навыки оттачивать и оттачивать, прежде чем смогу эффективно использовать поддержку нескольких сущих. Кстати...    - Слушай, мастер, а почему у тебя сущего нет? Или после смерти потерял? - осведомился я.    - Семейная традиция, полагаю - ответил призрак. - Эффективнее оттачивать мастерство, не пользуясь подпорками. Ну и не любят они взрывы, как правило. Сущие всё-таки часть мира, и предпочитают создание или изменение. А если уж разрушение, то медленное и неспешное. Ладно, здесь мы закончили, вернёмся в деревню... Я хочу попробовать полноценное рагу.    За всеми этими событиями я уже и забыл причину, почему мы здесь оказались...       Селяне даже вручили нам запас с собой, в большом горшке. Итог: цепочка квестов выполнена, награда: горшок с кашей, горшок (пока что) без каши. Впрочем, пока мастер фигурально набивал живот, я ещё продал огненного порошка и пару эликсиров. Не следует упускать возможность немного заработать...       Вообще-то я хотел на ночь остановиться в этом посёлке, но Десмонд возмутился, что мы и так потратили кучу времени (по чьей вине, спрашивается?), и настоял на том, чтобы двинуться прямо сейчас, милостиво соблаговолив взять управление фургоном на себя. Даже создал летающего голема, чтобы осматривать окрестности на ходу - небесполезно, учитывая неспокойные времена и любовь к засадам на дорогах как разбойников, так и некоторых зверей. Конечно, уснуть в трясущемся фургоне было не так просто, как в неподвижном, но я справился.       - Просыпайся!    Голос Десмонда был неприлично радостным. Я разлепил глаза, и убедился, что ещё только рассвет. Даже старик не будил так рано...    - Ну что за хрень? - недовольно проворчал я.    - Нам попалась прекрасная возможность испытать твои навыки! - довольно сообщил призрак, сейчас снова создавший себе материальное тело, и кивнул в сторону дороги. Я глянул в указанном направлении.    О.    Как уже упоминалось, об этом мире я знал не так много - всё время поглощала алхимия и попытки как-то устроиться - но кое-что старик счёл достаточно важным, чтобы убедиться, что я это запомнил. В том числе - общая информация о местных богах.    Небожители этого мира - хотя конкретно небожителями были всего парочка - вполне активно вмешивались в жизнь смертных, но делали это очень по разному. Взять того же Навхи - этот тип может выскочить из ниоткуда, как чёртик из табакерки, либо для лулзов, либо для проверки кандидатуры в жрецы; от его внимания никто не застрахован.    Я, правда, видел проявление силы только двоих богов. Прежде всего Фелиса, бога справедливости и порядка; он прицельно лупит молниями с чистого неба клятвопреступников и нарушителей контрактов, ну и просто тех, кто слишком уж нечестны по жизни. В любом случае, сейчас важнее Навхи, вернее, его сестра. "Безумная богиня Сантана".    Очень странное божество, откликающееся практически любому. Ещё на Земле в какой-то пародийной игре встречал упоминание "Богини бессмысленных сайдквестов" - ну вот это она и есть, по сути. Её... Последователи? Служители? Не уверен. В любом случае, те, кто к ней обращаются, получают задания различной степени абсурдности и невыполнимости - от "выпей море" до "спляши голышом в свинарнике". И честно получают награды в случае выполнения задания... Разные и тоже обычно непредсказуемые. Обращаться к ней пробовал практически каждый, полагаю... Лично мне голос в голове сообщил "Принеси Оурох в Дарох". Понятия не имею что это такое - ни одно, ни другое.    В любом случае, сейчас дорогу перед нами перекрыл один из её квестеров, что можно было понять по вымпелу над разложенной у дороги палаткой - на нём был изображён символ Сантаны, девятиконечная звезда над перевёрнутой радугой. Саму дорогу перекрывало что-то вроде металлической ограды - набор растущих из земли штырей. Железные, вроде.    - У него задание - в течение месяца сражаться с каждым, кто проедет по этой дороге без кошки в повозке - сообщил Десмонд. Он уже и выяснить это успел... - Удобная возможность, ты не находишь?    - Не нахожу - отказался я. Внимательно посмотрел на него и вздохнул. - Но, я так понимаю, отмазаться всё равно не получится.    Десмонд скорчил чрезвычайно довольную мордочку - назвать это выражением лица язык не поворачивается - и кивнул.    - Теория теорией, но без практики она мертва. А без способности постоять за себя мёртв и сам алхимик - сообщил он. - А тут такая удобная возможность.    - Я не боевой алхимик - заметил я, прекрасно понимая бесполезность возражения и примерно представляя его ответ. Мастер меня не разочаровал.    - Именно! И это необходимо исправлять. Тем более, что у тебя попросту нет возможности сидеть в городе и нанимать кого-то собирать редкие материалы.    На секунду у меня возникло желание предложить вернуться в деревню за кошкой, чисто из чувства противоречия, которое почему-то вызывало у меня такое поведение безбашенного призрака. Вроде он и прав, но что-то такое в его действиях присутствует... Если он и при жизни такой был, то его жена или святая, или искренне и безнадёжно влюблённая. Судя по всему, второе.    Я перевёл взгляд на сидящего неподалёку и слушавшего наш разговор квестера - худощавого, немного неряшливого мужчину лет тридцати в серой одежде горожанина. Он смотрел на меня с явным... Сочувствием. Похоже, мы с ним в похожих ситуациях.    - Похоже, нам с вами в жизни выпала очень странная удача, сударь - заметил я. Квестер согласно кивнул, а затем поднялся со своего металлического сиденья, растущего из земли, как и преграда на дороге, и взял с него лист бумаги. Продемонстрировал мне; на нём было написано "До второй крови". - У вас ещё и обет молчания?    Он тоскливо вздохнул и снова кивнул.    - Начинайте на счёт три - предложил Десмонд. - Я буду считать. Раз, два, три...    Я сорвал с пояса две пробирки одновременно правой рукой, и ещё одну - левой. Расщепление, и содержимое левой - в рот... Стимуляторы у меня есть, но в моём исполнении они всё равно малоэффективны, так что сейчас я проглотил нечто иное.    Из пробирки в правой руке вырвалась очередь ледяных игл; квестер, однако, топнул ногой, и залп ледоплюйки разбился о выросшую из земли металлическую стену. Однако одновременно исторгла своё содержимое вторая пробирка в правой руке; облако чернильного газа заполнило окрестности, снижая видимость до нуля, и залепляя глаза непрозрачной плёнкой - недолговечной, но даже пары секунд слепоты в бою может быть достаточно. Высококачественный чернильный газ ещё и звуки гасит, но мой был жидковат.    Антидот у меня получился слишком солёным, да ещё и с горечью, - мерзкий вкус - но по крайней мере действовал, так что я сохранил способность видеть; для меня чернильный газ выглядел лишь лёгкой дымкой.    Отбросив использованные одноразовые пробирки, я сорвал с пояса новые и бросился в сторону, обходя стену квестера. Ещё одна ледоплюйка, и зелье по одному из "простеньких рецептов" Десмонда, которому он меня всё-таки научил... судя по всему, мастер-алхимик просто придумал его "на лету".    Низкокачественность моего газа дала знать о себе: похоже, оппонент среагировал на звук, подняв новую стену, которая заблокировала второй залп сосулек. Пара синих пузырей из второй пробирки, однако, перелетели через барьер; "ледяные ежи" лопнули, разлетаясь острыми льдинками...    ...Металлические стенки взорвались осколками, полетевшими в мою сторону как дробь. Ногу обожгло болью, и я грохнулся на землю.    - Бой окончен! - провозгласил Десмонд. Призрак хмыкнул и добавил:    - Ничья, однако.    - Надеюсь, рематча не понадобится? - морщась, осведомился я. Распечатываю пробирку... Исцеляющих, боюсь, понадобится много.    Квестер отрицательно замахал непострадавшей рукой, прежде чем Десмонд открыл рот. Я кивнул и протянул бедняге пешке богини ещё одно зелье. Мне не чуждо сострадание, тем более по отношению к тем, кто в схожей с моей ситуации... Он благодарно кивнул в ответ.       - Ну, что ты сам можешь сказать о своих недостатках, проявившихся в этом бою? - спросил Десмонд. Я пожал плечами.    - Ограниченный арсенал, неопытность, низкое качество зелий. Ничего нового я не заметил.    - Добавь шаблонность мышления и отсутстсвие синтеза на лету - сообщил призрак. Я не стал возражать.    - Согласен. А что ты сделал бы на моём месте? В смысле, совсем на моём месте, с моим текущим набором умений, примерно?    - Ну, способности квестера были примерно понятны, так что сразу синтезировал бы какой-нибудь газ, пожалуй.    Я хмыкнул.    - Взрывающийся?    Десмонд меня удивил.    - Нет, в такой ситуации эффективнее ядовитый или усыпляющий.    Думаю, мой взгляд был красноречивым, поскольку он улыбнулся и пояснил:    - На твоём уровне у меня были сложности с точным контролем, так что мог бы убить, а бой заявлен не до смерти.    О. Ну, это объясняет. Я кивнул и прояснил собственную позицию.    - Ну, план-то неплохой, но я не знаю рецептов или схем достаточно эффективных газов. Лучшее, пожалуй, газ для усыпления животных, но на открытом пространстве с него мало толку, да и быстродействие подкачало.    На этот раз уже Десмонд продемонстрировал красноречивый взгляд, так что я поспешил продолжить.    - Ну я же не могу узнать что-то из ниоткуда, верно? Чему учили, то и изучил, а теперь, по идее, ты должен рецептами поделиться.    - ...По крайней мере, этот бой показал, насколько всё плохо - вздохнул алхимик. Кажется, он, что-то прикинул в уме, и скривился, однако затем неожиданно на его лице стала проявляться улыбка, вызывающая у меня странное ощущение где-то в районе седалища. - Ладно! Твой наставник решит эту проблему и сделает из тебя настоящего алхимика! Способного постоять за себя и не посрамить честь великого ремесла. Но заполнять эту зияющую дыру в твоём образовании обычной зубрёжкой слишком долго, так что соединим практику с теорией. Воспользуемся эликсиром памяти.    Я кивнул. Логичный и естественный подход... только вот где подвох?       Наставник, я верил в тебя, и ты меня не подвёл... Обещаю, больше я не буду в тебе сомневаться.    Естественно, подвох был. Блин, я мог бы даже и догадаться, в чём он заключается - логично же... "Тебе нужен этот эликсир, так что ты и займёшься сбором ингредиентов. Прямо сейчас".    Как оказалось, Десмонд знал рецепт составного эликсира, который можно изготовить с материалами, доступными в этой зоне. Частью из них, собственно, нас уже снабдила его супруга; ещё два растительных ингредиента помог найти Нилу.    Оставалось ещё два.       Десмонд поднял обе руки вверх, выставив указательные пальцы.    - Ну и последние два ингредиента - свежая ядерная плазма лимонника и сушёные брюшки перечного жучка. Некоторые используют их целиком, но по моему опыту использовать одни брюшки эффективнее, качество продукта повышается. Хотя, конечно, жучков понадобится больше.    - Сколько - вздохнул я. - И где их искать.    - О, тебе это понравится... - как довольный кот улыбнулся мастер-алхимик. - Глубоко забредать не придётся, они встречаются у самой поверхности.    ...Подземелье. Кто бы сомневался...       Лимонник, или лимонный слизень. Более подвижная и агрессивная разновидность гигантских слизней, переходная форма от них к желейникам; легко обнаруживается по характерному лимонному запаху, от которого и получил своё название. Их слизь довольно едкая и вызывает раздражение кожи - не говоря уж о слизистых человека - и вдобавок они способны выделять некий аналог слезоточивого газа, но в целом тварюшка неопасная, и агрессивная только в сравнении с обычными слизнями. А "ядерная плазма", хотя и звучит впечатляюще, на самом деле термин из биологии, а не физики - физиологическая жижица, наполняющая единственный чётко выделяемый орган этих магических мутантов, ядро.    Перечные жучки и вовсе когда-то были промысловым видом - пока цены на перец не упали. Я их видел в сушёном виде - маленькие чёрные жучки, не больше горошины размером. Их перемалывают в порошок и используют в качестве специи; ну, и как ингредиент в алхимии, для эликсиров, связанных с работой мозга. Для сна, против сна, для укрепления памяти, для стирания памяти... Как их добывают, однако, я прежде не интересовался.    По словам Десмонда, это не так сложно; по крайней мере, выискивать не придётся - сами придут на приманку. Розовая жидкость, которую я изготовил по указаниям мастера-алхимика, имела приятный сладковатый цветочный запах, и по его заверению, прекрасно выполняла свою задачу приманивания жучков; ну а слизня будет несложно вынюхать самому. Но глаза призрака при заверениях, что всё просто, были такими, что становилось совершенно очевидно - он что-то недоговаривает.    Врать он вообще не умеет, на самом деле. Но потому и не пытается - просто недоговаривает.       Найти вход в подземелье труда не составило; Нилу отыскал его за полчаса. У этих дырок повышенный магический фон, так что даже среди леса несложно отыскать, обладая чувствительностью. Тем более, если есть возможность осматривать с высоты, как и сделал мой сущий.    У входа я принюхался, но, разумеется, так легко выйти не могло: лимоном тут не пахло.    У магов, как я слышал от Артура - парень любил похвастаться своими возможностями... я отвечал тем же - есть заклинания для определения своего местонахождения и автоматического составления карт. Алхимики, насколько мне известно, таким похвастаться не могли, но у нас есть свои методы.    Впрочем, сейчас я обходился без них. Это подземелье - вернее, этот вход в подземелья - уже посещалось авантюристами: на стенах имелись пометки и даже граффити. Тоже вполне годный способ ориентироваться, особенно если они настолько очевидны, как стрелки с подписью "Выход". Вроде бы на нижних этажах такое не работает, - если Десмонд не привирал, там даже расклад коридоров то и дело меняется - но здесь, у поверхности, с такими метками возможность заблудиться не стояла проблемой. Хотя все эти коридоры всё-таки вызывали лёгкую клаустрофобию и смутное беспокойство.    Я поморщился и двинулся вперёд, принюхиваясь. Лимонного запаха всё ещё не ощущалось, как и сырости; приманку для жучков Десмонд рекомендовал поставить неподалёку от воды, и где-нибудь, где можно хорошо устроиться для ожидания, а для этого подходящего места пока что тоже не было. Впрочем, с этим сложностей быть не должно: подземные реки вроде той, на которую я наткнулся в прошлый раз, не особо часто попадаются, но ручейки, озерца, и просто конденсат на стенах - частое явление. А при необходимости можно синтезировать лужу и воспользоваться ей.    "Поможешь искать?" - обратился я к Нилу. Он прислал ощущение согласия и нырнул в стену.    Поскольку дух был в состоянии отыскать меня без всяких приспособлений, дожидаться его я не стал; направился дальше, на ходу синтезируя на одежде обогрев. Да, и броня тоже не помешает, хотя бы какая-то...    Лимонного запаха всё так же не ощущалось, но терять надежду было слишком рано. Похожу, поищу... Жучков наловлю...    Внезапно что-то вылетело из сумрака тоннеля и ударило мне в лицо; я отшатнулся, едва не упав, но объект изменил направление...    - Тьфу ты. Нилу, не пугай так - с облегчением произнёс я вслух. Дух возбуждённо подпрыгнул в воздухе, сделал пару кругов вокруг моей головы, и только потом вспомнил о связи.    "Быстрее, за мной!"    Ничего не объясняя, он нырнул обратно в туннель, из которого прилетел. Ну хоть не в стену... Исчез из виду и снова вернулся.    "Быстрее!"    "Голос" сущего был наполнен нетерпением и вроде бы беспокойством. Не припомню, чтобы он когда-то так себя вёл. Ладно, посмотрим, что там такое... В принципе, я перед походом в подземелье неплохо подготовился - не только зелья с трупа Десмонда, но и заставил его изготовить мне ещё парочку, в компенсацию за съеденное. Ну и глубоко заходить не собираюсь...    Путь, по которому вёл меня Нилу, определённо вёл вниз, в глубины подземелья. Я уже собирался было остановиться и потребовать объяснений, когда впереди послышалось... Что-то. Человеческий голос?..    В принципе, встреч с людьми в таких местах тоже лучше избегать, но нужно быть совсем придурком, чтобы нападать на подготовленного алхимика - даже такого новичка, как я - без твёрдой уверенности, что с него удастся поживиться чем-то ценным. Тем более, что алхимик может чисто назло испортить напоследок любые имевшиеся у него ценности - расплавить, расщепить, или, в моём случае, взорвать. Так что можно было себя чувствовать более-менее уверенно; плюс, Нилу определённо вёл туда, а подставлять контрактора у духов привычки нет - не демоны, чай. Так что подумав пару секунд, я продолжил движение в направлении голоса.    Вернее, голосов; их было по крайней мере двое, и один - определённо женский. Хм.    Тусклое освещение, обеспечиваемое в подземелье мерцающими крошками кристаллов в стенах и светящимися мхами, стало существенно ярче; я погасил свой светильник, чтобы не тратить зря элементы Света. Кривой коридор ещё раз вильнул в сторону и вывел в просторную, довольно хорошо освещённую пещеру.    И именно в этот момент из коридора с другой стороны в пещеру ворвался ещё один "гость". Чёрно-зелёный монстр, похожий на огромного головастика - или, скорее, короткого четырёхногого сома в пару метров ростом. Что за тварь - не знаю, и выяснять не хочу...    Я попятился, намереваясь смыться, пока "сом" меня не заметил... О. Я бы даже сказал, "О-о..."    Прохода, в который я вышел, больше не было. Вернее, проход-то был, но его закрывала невидимая стена.    Монстр гортанно и довольно громко заурчал - и бросился на врага.    К счастью, в этот раз это был не я. Справа от меня, довольно далеко и чуть к низу от моей позиции, находились те, чьи голоса я слышал - трое авантюристов, устроившихся за частоколом из наклонённых вперёд каменных кольев.    "Сом", не обращая внимания на эту преграду, рванулся к людям, приоткрыв широченную, на сто восемьдесят градусов, пасть. Удар, хруст - и осколки камня разлетелись в стороны. На секунду монстр застрял между оставшихся стоять каменных кольев, и один из авантюристов воспользовался этим моментом, чтобы обрушить на "сома" топор.    Короткие ножки монстра, непонятно как поддерживавшие его тушу, разъехались в стороны, но рана явно была неглубокой. Хозяин топора выдернул его из шкуры "сома" и вновь занёс над головой... в этот момент из пасти монстра меж зубов и каменных столбов выстрелил чёрный жгут языка и обернулся вокруг ноги топорщика.    Мужчина упал и выронил оружие.    Немедленно вперед метнулась ещё одна человеческая фигура, поменьше и поскромнее комплекцией. Поднятая рука с контейнером элементов, и в распахнутой пасти монстра, в которой уже почти оказалась нога топорщика, возник каменный столбик.    Остроумно, но судя по хрусту, долго не продержится. И, кажется, у него закончились элементы...    Вопрос в том, как быть мне. После того, как эта тварюшка покончит с авантюристами, я следующий на очереди...    Алхимик тем временем брызнул чем-то на язык "сома", и тот немедленно отпустил ногу топорщика. Его поспешно оттащили в глубину хлипкого укрепления - ещё одна фигура, кажется, принялась приводить в чувства - и "сом" тоже попятился. Остановился в нескольких метрах от кольев, а затем с хрустом сломал-таки распорку в пасти и выплюнул обломки.    Оставшиеся каменные колья немного укоротились, зато в проломе появились новые. "Сом" попятился ещё немного, а затем бросился вперёд, набирая разгон.    Камень разлетелся обломками; сразу несколько кольев не выдержали удара, и на этот раз в частоколе образовалась дыра, достаточная, чтобы монстр мог свободно пробраться в неё.    Естественно, набранную скорость монстр потерял, но это уже не имело значения. Пока я раздумывал, вмешиваться или нет - и если да, то как - пасть вновь распахнулась, чтобы сомкнуться на...    ...куполе золотистого сияния, накрывшем авантюристов. Магия?    Что бы это ни было, барьер не выглядел несокрушимым. Под напором зубов монстра он видимо деформировался и мерцал, а сияние на глазах бледнело.    Нилу вновь возник рядом и чувствительно дёрнул меня за ухо.    - Знаю - проворчал я. - Авиация, в бой!    Десмонд заставлял меня лепить големов, так что несколько штук с собой было - того качества, которое вроде использовать можно, но показывать приличной публике стыдно. Ну, по крайней мере, они могли летать, пускай траектория и виляла. На воробья они, понятное дело, не походили, скорее на гротескную версию Нилу, но было абсурдно требовать от меня ещё и искусства скульптора - по крайней мере, за считанные дни. Тут даже эликсиры не помогут...    Однако, возвращаясь к нашей боевой ситуации. Естественно, мои големы были начинены зельями; остаток "растворителя плоти" я тщательно запечатал, следуя рекомендациям учителя, знающего об этой дряни больше меня, и приберёг на будущее, но и без него было чем удивить врага. Особенно с учётом того, с каким энтузиазмом Десмонд изготавливал взрывчатку и учил её производству.    Два крылатых шарика беззвучно помчались к странному монстру, рассекая воздух узкими крыльями... один из них едва не грохнулся, когда в моём уме промелькнул вопрос, как они вообще на этом летают.    "Сом" мгновенно развернулся с раскрытой пастью. Щелчок зубов, и вырвавшийся вперёд голем оказался перекушен...    ...не то, чтобы это помешало взрывчатке сдетонировать - скорее, наоборот, помогло компонентам смешаться. Конечно, эффект был ослаблен из-за того, что часть компонентов вытекла и просыпалась, но... Осколки зубов разлетелись шрапнелью, не говоря уж о крови.    А в следующий момент в искалеченную пасть влетел второй голем.    "Сом" лопнул. Буквально, вместо обычного взрыва монстр вдруг раздулся, как воздушный шарик, а затем лопнул, разлетевшись кусками плоти и брызгами крови. Ну, взрывчатка от Десмонда и не такое может...    На всякий случай достав ещё одного из двух оставшихся големов, я неспешно зашагал к укреплению авантюристов.    - Ещё помощь нужна, у вас там вроде раненый? - осведомился я вслух.    - ...Нет, ничего серьёзного - отозвался молодой мужской голос, в котором явственно звучала усталость, и из-за каменных кольев выглянула голова алхимика. Он осмотрелся и скинул капюшон... Хм. Да он, я так погляжу, даже моложе меня. Молодой парнишка с короткими тёмными волосами, и в целом чумазый... да ещё на плаще ошмётки "сома".    Он тоже окинул меня внимательным, несмотря на явную усталость, взглядом.    - Вы же алхимик?    Я кивнул.    - Благодарю за помощь, но, боюсь, это не всё. Думаю, нам стоит объединить усилия, если хотим выбраться на поверхность... Ольга, Петер? - он бросил взгляд себе за спину и снова повернулся ко мне. - Прошу, проходите - тут хоть какое-то укрытие...    Я бросил косой взгляд на Нилу - и обнаружил, что он уже мелькнул за каменный частокол.    - Ладно... Я помогу с укреплением.       Все четверо авантюристов были измотанными и потрёпанными, но все живы, и без существенных ранений - хотя последнему они были обязаны целебным зельям, которые к моменту моего появления все вышли. Элементов у алхимика тоже почти не оставалось, так что пришлось потратить порцию своей Тверди.    В сознании, однако, были только трое. Кроме малолетнего алхимика - пожилой, даже старый, как оказалось вблизи, мужчина с топором, держащий меня на прицеле взгляда, и девушка с гербовым символом неизвестного мне божества на плаще; "щиты" у всех богов одинаковые, их содержимое разное. Девушка была сосредоточена на четвёртом члене этой маленькой группы, и уделила мне лишь один взгляд.    Этот четвёртый как раз и оказался объектом интереса Нилу. Маленького роста, практически подросток, с ярко-рыжими вьющимися волосами, в отличие от волос остальной группы на удивление аккуратными и чистыми... кажется, вижу причину этого феномена: из шевелюры выглянул ещё один сущий, похожий на маленького осьминога.    "Помоги!" - требовательно "произнёс" Нилу.    Я ткнул пальцем в сторону "осьминожки" и обратился к алхимику.    - Твой сущий?    Парень отрицательно мотнул головой.    - Не, у меня нет. Вы, видимо, об одном из друзей Оксана.    Угу.    - Что у вас за ситуация? Пещера закрыта барьером, знаете о нём что-то?    Алхимик - хотя, судя по всему, просто колдун - переглянулся с топористом; попытался и с девушкой, но та не обращала на него внимания, сосредоточившись на бессознательном парнишке.    - Проклятье, или испытание, стража - вздохнул он. - Мы кое-что нашли в подземелье, но теперь не можем его покинуть, пока не пройдём испытание боем... Любой, кто приблизится, тоже втянут в испытание.    - Что вы сделали со зверем, мастер?.. - внезапно вмешался старик с топором.    - Николай - сообщил я. - Подмастерье Николай. Взрывчатка от Граалеш.    Помедлив, я процитировал мастера:    - Нет ничего, что Граалеш не мог бы взорвать.    К некоторому моему удивлению, старик согласно кивнул, и, надо же, улыбнулся, явно расслабившись.    - Приятно слышать - заметил он. Повернулся к девушке. - Похоже, у нас появился шанс, молодая госпожа.       По словам этих авантюристов, для выполнения испытания им требуется прикончить пять идущих по их следу зверей, и "сом" был третьим. Нападали они по одному, без какой-либо системы; дорога в глубину подземелья не заблокирована, так что при желании место можно сменить, но это - самое удобное, что они нашли, и искать другое, выйдя из укрепления, неразумно.    Заодно, пока следующий зверь не спешил нападать, узнал кое-что и об этой команде. Бессознательный пацан оказался любимцем сущих и братом девушки, которую звали Анна и которая была наследственной жрицей локального божества, чьё имя я даже не стал запоминать - раз локальное, не вижу смысла. Они вдвоём - последние представители мелкого рода локальных владетелей, добитого последней войной. Детишки решили попытать счастья в подземельях, чтобы возродить свои владения - ну, или хотя бы не дать им совсем захиреть. Старик с топором и парень-недоалхимик - практически всё, что осталось от слуг и солдат их рода; по их словам, была ещё маленькая дружина, но её оставили охранять хозяйство, пока хозяева приключаются, начитавшись книжек об успешных авантюристах.    Ну, справедливости ради, выбранный ими метод действительно стоило рассматривать - вероятность успеха у него есть. В чём-то им вон даже повезло, нашли что-то ценное... Да ещё Нилу притащил подмогу в виде меня.    Старик с топором, к слову, оказался настоящим ветераном, прошедшим чуть ли не всю войну, а потом нашедшим пристанище в замке родителя малолетних аристократов. Я, стоит отметить, даже не знал, что тут есть-таки и таковые, но их существование можно понять, учитывая наличие особых талантов у обоих. Урождённая жрица, способная худо-бедно использовать силу своего божества, и любимец духов. Ничем не хуже какого-нибудь слабого мага... Хм. Интересно вообще, а чем отличаются способности магов и таких вот жрецов?..    Прояснить этот вопрос, однако, я не успел: из глубины пещеры повалили волки. Ну, как волки - в целом похожи, но размером помельче, и о шести ногах. Сколько их было всего - не скажу, слишком много и слишком интенсивно двигаются, чтобы пересчитать, но... Много.    Считать, впрочем, я и не пытался. Как только звери повалили в пещеру, я направил в их сторону флаконы ледоплюйки; двойной поток острых сосулек полетел в "волков"... к сожалению, неэффективно. Твари оказались огнедышащими, и встретили мою атаку потоками огня из множества глоток, в которых лед моментально растаял и вроде даже испарился; нас, за каменным укреплением, обдало обжигающей волной жара.    ...Ладно. В отличие от старика, Десмонд не возражал против бросания эликсиров, так что в следующую секунду я проделал именно это.    Бум! Взрыв был довольно тихим, но это никак не сказывалось на эффекте. Ничуть не удивлюсь, если Граалеш способен на беззвучные взрывы...    Облако зелёного огня, и брызги красной крови. Всего одна бутылочка, и добрая половина стаи прекратила существовать. Самое странное, что взрывной волны, которая должна бы накрыть нас в замкнутом и не таком уж большом пространстве, не было; взрывчатка, которую мой новый учитель рекомендовал для подземелья, создавала мощный, но локализованный взрыв, как бы противоестественно это ни было.    Оставшиеся "адские гончие" бросились в атаку с разных сторон. Синтезировать взрывчатку на лету я пока не смогу, но под землю взял с собой приличный запас - дюжину бутыльков. Прежде чем звери добрались до укреплений, я успел бросить ещё один бутылёк, и распечатать второй. Взрыв в этот раз оказался менее эффективным, но прозрачный туман, накрывший нашу маленькую крепость прекрасно выполнял свою работу, поглощая огонь, интенсивно изрыгаемый псами. Продержится он так недолго, но его тоже есть пара бутылочек запаса, и синтезировать смогу - менее качественный, но тем не менее.    Приключенцы тоже вступили в дело. Мужчины - минус остающийся без сознания младший - выставили в просветы меж каменных кольев копья, а девушка направила на гончих маленький арбалет. Без стрел, хм.    Однако как тут же выяснилось - стрелять это не мешает. Выстрел напоминал стрельбу из бластеров в "звёздных войнах", такой же "сгусток света". Магическое оружие, или тоже способность жрицы?.. Подозреваю, что второе, но пока что не важно: сквозь туман было видно, что из прохода появилась новая группа гончих, и я поспешил бросить следующий флакон со взрывчаткой. Псы встретили его потоком пламени, однако зелью это не повредило; немедленно бабахнул новый взрыв, сокративший численность зверей. Ещё один флакон, на этот раз без взрыва; технически, это было не боевое зелье, а препарат, предназначенный для чистки от органики, но с увеличением концентрации и небольшим увеличением пропорции Ветра... Зелёный туман повис в воздухе, окутав небольшой участок пещеры - и гончих в нём - неподвижным облаком. Псы немедленно с визгом выскочили оттуда, но их шкуры клочьями слезали с боков, оставляя кровоточащие раны; меня замутило, но зелье оказалось действенным - гончие не только получили раны, но и ослепли. Жестоко, но эффективно. Скорее всего, "Растворитель плоти" происходит как раз от этого зелья - только значительно доработан.    Ещё пара взрывных, и снова приключенцы позаботились об остатках псов, которые попытались зажарить нас через каменный частокол. Пещера постепенно становилась похожа на бойню - но как раз для этого есть "чистящее средство"...    О, а вот и третья группа.       Всего гончих оказалось четыре группы; не знаю, разные стаи, или части одной. Однако две последние оказались куда менее опасны: растворяющий органику туман висел прямо у прохода, из которого выбегали псы, и его хватило на то, чтобы хотя бы ослепить большую их часть. Я потратил половину запасов взрывчатки, но наша группа не понесла никаких ранений.    - Впечатляет... - пробормотал молодой алхимик - вернее, колдун.    - На самом деле, нет - отозвался я. - Низкоуровневая взрывчатка и модифицированное бытовое зелье. Уровень подмастерья, как он есть. У тебя, я так понимаю, просто нет опыта с серьёзными зельями.    Это правда, хотя уровень Десмонда я пока полноценно представить не могу, но старик Су-Ни кое-что демонстрировал, и это впечатляло. Достаточно сказать, что у него была бутылка с огненной птицей, плавящей камни - причём управляемой, через сущего. Мой уровень на этом фоне... Ну, как пехотинец против бомбардировщика. Не то, чтобы я не намерен сокращать разрыв.    А пока что...    - Будь добр, подтащи пару туш сюда - обратился я к старику. Элементов Воды и Тверди у меня достаточно, но из этих тварюшек явно можно получить Огонь, и немного Жизни, пока свежие. Плюс ингредиенты для варки тоже; как минимум клыки точно пригодятся. В части варки зелий из ингредиентов местная алхимия тоже весьма специфична... ну, сейчас нет на это времени.    Я наклонился над тушей, чтобы её расщепить... И скорбно вздохнул. По идее, мне следовало бы радоваться, но... Десмонд, зараза.    Из густой короткой шерсти "адской гончей" появился перечный жучок.       Жучки, оказывается, что-то вроде симбионтов разной мохнатой живности, в основном хищников. Естественно, Десмонд не мог этого не знать... Зараза прожорливая. То-то он так улыбался...    Добычи с уцелевших после взрывов гончих, увы, было явно недостаточно; ну да хотя бы часть. К тому же кто предупреждён - тот вооружён... И, насчёт вооружения - Огня в тушах гончих действительно оказалось предостаточно, так что я решил синтезировать замену потраченным зельям. Да и парочка других тоже пригодится, пожалуй. Пока не заявилась последняя часть "испытания", следует позаботиться об укреплении обороны.    О, пакости для нападающих - это то, в чём алхимики особенно преуспели. К примеру, минирование мои коллеги изобрели давно, и развили практически до отдельного направления науки. В нашем случае с минированием было особо не развернуться - в немалой степени из-за того, что это не моё направление - но всё же сделать можно было многое. В первую очередь, разложить в подходящих местах бутылочки с различными сюрпризами для нападающих, которые можно будет заставить сдетонировать при помощи слабой взрывчатки или сущего - благо, любимчик духов, в которого влили одно из моих целебных зелий, пришёл в себя и сможет помочь в этом плане. Вдобавок я синтезировал перед укреплением большую лужу горючей жидкости, которую можно будет при необходимости поджечь. Мелкий колдун тоскливо наблюдал за моими манипуляциями.    - Вообще-то ты бы мог с другой стороны то же самое сделать - заметил я.    - Не могу - вздохнул он.    - Я могу показать схему подробно, она простая.    - Да я в принципе вижу - он снова вздохнул. - Но там огонь в неё входит. Я только с Твердью и Водой могу работать.    Я нахмурился.    - Не понял. В смысле, элементов нет?    - Я только с этими двумя типами работать могу - пояснил он. - Остальным сродства не получил.    Или я что-то не понимаю, или одно из двух... Мастер Су-Ни никогда не говорил, что у алхимиков могут быть какие-то ограничения, с какими элементами могут работать, с какими нет. Тут даже маги - не стихийники, только у духов бывают подобные ограничения... Я подозрительно глянул на пацана.    "Нилу?.."    "Он человек".    ...Похоже, обучение колдунов даже более неполноценное, чем я думал.    Я подумал пару секунд, и решил, что попробовать стоит. Вреда в любом случае быть не должно.    Отвернуться, чтобы никто не видел, достать с пояса флягу - смесь эликсира восстановления сил с фруктовым соком, я так предпочитаю - и накапать немного в маленький синтезированный флакончик. Ну и чуток модифицировать...    - Ладно, ввиду опасной ситуации... Держи - я протянул колдуну флакон. - Эликсир власти над огнём, попросту говоря. Этой порции хватит, чтобы получить хотя бы базовый контроль над элементами огня. Глотай, и будешь подготавливать мне элементы, хотя бы.    Если я правильно понял, в его взгляде смешались сомнение и надежда; в принципе, могу понять.    - Будешь должен, но сочтёмся на поверхности - добавил я. Халява - штука подозрительная, тем более в здешних местах, так что так должно быть убедительнее... Угу, он кивнул и взял флакон.    Хе, сработало... По искорке, но он принялся тянуть элементы из оставшихся туш, а в направленном на меня взгляде появилась явная благодарность. Не знаю, какой именно трюк использовали, чтобы добиться такой ограниченности, но могу оценить его полезность: в качестве награды колдуну можно "открывать дополнительные элементы". Похоже, только сейчас начинаю понимать разницу между прошедшим нормальное - насколько нормальным можно считать учёбу у старика - обучение алхимиком, и колдуном...    Использовать огонь для синтеза у пацана пока что не получалось, но я справлялся и сам; за моей спиной молодые аристократы о чём-то тихо разговаривали, но слов я разобрать не мог. Впрочем, нет нужды в ненужных подозрениях - мы все тут старались говорить потише, чтобы не привлекать ненужных гостей. В этих подземных коридорах куда больше живности, чем можно подумать - и не только живности.    Когда я закончил с "минированием", брат с сестрой подошли ко мне. Рыжие и зеленоглазые, но всё-таки очень разные; хм, пацан походил на истощавшего хоббита, а девушка - на бюджетную версию эльфийки: поскромнее, погрубее, но в целом вполне приятная и даже несколько утончённая внешность.    - Мы хотели бы поблагодарить вас, пока есть возможность - произнесла девушка и слегка поклонилась; парень скопировал её жест. - Без вашей помощи нам пришлось бы намного сложнее.    - Это точно - скромничать я не собирался. - Насколько я вижу, без моей помощи вас бы ещё тот "сом" сожрал. Вообще, поблагодарите Нилу, моего сущего. Это он меня притащил, так бы я вас и не заметил, а заметил бы - не стал бы ввязываться.    - Благодарю - улыбнулся пацан, подставляя руку; Нилу тут же опустился на неё.    - Спасибо вам обоим - произнесла девушка. - И мы хотим пригласить вас навестить наш дом, когда вернёмся на поверхность. Там мы сможем отблагодарить подобающе, а не просто словами.    - Как я понял, у вас не та финансовая ситуация - хмыкнул я.    - Отблагодарить можно не только деньгами - заметила девушка.    - Ну, может, и загляну - хмыкнул я. Опять же, прекрасно их понимаю - если удастся завербовать более-менее приличного алхимика, это будет существенная прибавка к эффективности отряда и возможностям владения. И это "не только деньгами"... ну, есть варианты, да. - Но сперва нужно вернуться на поверхность, плюс у меня ещё в подземелье дела.    - Возможно, мы сможем помочь?    - Может быть - я кивнул. - Но опять же, обсудим это, когда закончим с испытанием. Пока сосредоточьтесь на нём. Неизвестно, что ещё осталось...    Она кивнула. Походная одежда изрядно скрывала фигуру, но личико симпатичное, и двигается довольно изящно... Ладно, как я сам сказал, сперва нужно вернуться на поверхность.    Из коридора послышался топот; я бросил взгляд на парня, - Оксана - он кивнул, и к одной из заготовленных "мин" по воздуху поплыл похожий на золотую рыбку дух.    "Нилу, ты тоже приготовься".    Мой сущий метнулся к своей позиции, и тут источник топота появился на вид.    Хм. Что это вообще такое?..    Странное существо походило на огромный ком мха - или покрытый мхом камень, слегка вытянутый. Зелёная то ли короткая шерсть, то ли всё-таки мох, не видно ни морды, ни хвоста, только снизу четыре бугра ног... На замшелого примитивного голема похоже.    Впрочем, изучать эту хрень я не стал.    "Нилу".    Сущий метнулся обратно ко мне, и через полсекунды взрывчатка сдетонировала. Куски существа разлетелись во все стороны... крови не видно. Всё-таки голем?    ...Похоже на то, и не такой уж примитивный. Части ?голема?, упавшие на пол, на глазах превратились в его уменьшенные копии. Кажется, это действительно будет проблемой...    Как известно - блин, самому не верится, что я это говорю... - големы приводятся в движение Жизнью, и любые повреждения сосуда приводят к потере частиц Жизни до её полного истощения; собственно, в простейших големах достаточно прокола иглой, чтобы ядро из Жизни вытекло, и они развалились. Однако мастер Су-Ни рассказывал, что возможно создать нечто вроде трёхмерной сетки, пронизывающей голема целиком и обеспечивающей ему чрезвычайную живучесть; он говорил, что это вообще-то теоретическая разработка, поскольку сложности производства не оправдывают преимуществ, но, похоже, сейчас я имею дело как раз с этим. К слову, нежить - тоже големы, да ещё и с самовосстановлением, но другого типа... ну, неважно, надеюсь. В любом случае, как бы ни был устроен голем, повреждения истощают его запас Жизни; вопрос только в объёме потерь. Они могут выглядеть неуязвимыми, и быть в действительности почти неуязвимыми для холодного оружия, но...    - Если проблему нельзя решить при помощи взрывчатки - это просто означает, что вы взяли недостаточно взрывчатки... - пробормотал я и швырнул бутылочку.       Бой всё же выдался утомительным и проблемным. Даже маленькие, размером с кулак, куски голема превращались в его копии и пытались пролезть к нам; горючая жидкость помогала, но она довольно быстро закончилась, и паузы для синтеза новой големы не давали. А когда они добрались-таки до нас, мы выяснили, что у них есть не очень острые, но крепкие треугольные зубы и мощные челюсти.    Впрочем, заготовленные "мины" и огненная стена позволили избавиться от большей части голема; если бы не это, нам пришлось бы намного тяжелее. Не буду скромничать - моя заслуга в избавлении от этой напасти где-то процентов девяносто; у приключенцев просто нечем толком было бороться с таким противником. По сути, хоть что-то реально делать могли только жрица с её барьерами, которыми она отлавливала и давила мелюзгу, и её брат - вернее, его сущие. Штук пять духов потихоньку расщепляли големов, но тоже только мелких. Впрочем, в плане уменьшения их размера неплохо работал своим топором старик.    Полагаю, после всего этого колдун наляжет на освоение огня - он работал по голему неплохо.       - Вроде всё?.. - пробормотал ветеран, осматриваясь. Последний кусок голема он раздавил ногой; материалом вроде бы была мягкая глина, что делало голема быстрее и проворней, чем он казался, но и более уязвимым... ну, с его способностью "самокопирования" это значения не имело, полагаю.    - Всё - кивнул Оксан. - Мои приятели больше ничего не чувствуют.    - Надеюсь все эти тварюшки были частями испытания, а не просто приблудными - заметил я.    - Это было бы досадно - согласился старик; вроде его Петер зовут. Я кивнул.    - Угу. Ну, сейчас выясним...    Запечатав контейнер с одним из кусочков голема - изучу на досуге, может, научусь чему-то полезному на примере - я сунул его в сумку и достал оттуда собственного мини-голема. Вихляется, но летит...    - Открыто - с облегчением констатировал я. Впрочем, облегчение тут же скисло. - Н-да, мне ещё перечных жучков нужно насобирать. И лимонника найти.    Девушка, Ольга, бросила короткий взгляд на старика; тот слегка кивнул. Я так посмотрю, мнение колдуна её не интересует... Да и брата спрашивать не стала.    - Мы поможем, если вы не возражаете - сообщила она. - И жучки у нас есть, мы можем поделиться.    - Приму то и другое с благодарностью - кивнул я.       Блин, удобно, когда у тебя несколько сущих... С помощью свиты Оксана - имечко ж, блин... - слизняка удалось найти минут за сорок. Правда, ввиду отсутствия опыта я едва не запорол его разделку; помог колдун. Не то, чтобы я вообще не умел разделывать зверушек на ингредиенты, старик заставлял, даже со слизнями доводилось работать; просто с лимонниками не имел дела, а там обнаружились свои особенности. В любом случае, с помощью мелкого недоалхимика получилось нормально, искать другого не пришлось.    На поверхность мы поднимались все вместе. Духи Оксана на этот раз взяли на себя работу разведки и сторожевого периметра; в принципе, с такими способностями они действительно могут неплохо ходить в подземелья, нужно только алхимика подучить, или завербовать мага. Если бы не то, что у меня сейчас есть несколько дел, я бы даже подумал о том, чтобы присоединиться... Я им так и сказал, присовокупив, что подумаю об этом, когда освобожусь. Серьёзно, есть неплохая вероятность, что так сумею подзаработать на эликсир, а может и чего-то полезного для себя найду. В принципе, ингредиентов для алхимии там можно набирать много. И долю с этих ребят можно брать неплохую, хмм... Впрочем, всё равно сперва нужно будет спрашивать Десмонда - без его согласия будет затруднительно. А с его активным участием возможности отряда вообще будут очень велики... Хотя про это я говорить и не стал.    А вот о себе кое-что рассказал. Ольга аккуратно расспрашивала обо мне, и я не видел смысла скрывать - по крайней мере, с момента попадания в этот мир. Официальную версию о проклятии и потере памяти тоже рассказал, что, кажется, вызвало смесь сочувствия с интересом, причём у всех. И закончил рассказ тем, что сейчас выполняю задание мастера Су-Ни и параллельно продолжаю образование у другого мастера, из рода Граалеш.    - Маленький род, но очень известный - кивнул Петер. - Боевые алхимики, может, и не самые лучшие, но самые запоминающиеся и впечатляющие точно. Во время битвы у Мирнского озера я был в пехоте, и, скажу я вам, помню как сейчас... Маги тогда прижали нас к озеру, с другой стороны - гора, на которой ещё и всякая пакость вроде каменных ящеров жила. Ожидали полного разгрома, сказать по совести, а обернулось всё иначе как раз-таки из-за Десмонда Граалеш.    - Хм, и что именно он сделал? - осведомился я. Версия у меня была, но я хотел услышать от очевидца.    - Взорвал к едрене фене всю гору - ухмыльнулся старик, явно довольный произведённым на слушателей впечатлением. Похоже, брат с сестрой эту историю ещё не слышали - они тоже явно были впечатлены. Впрочем, сильнее всего был впечатлён колдун: его глаза расширились так, что он стал похож на лемура.    Похоже на Десмонда, угу...    - Да, это в их духе - согласился я; старик кивнул.    - Я потом ещё пару раз видел последствия его работы. В любом случае, в тот раз было очень впечатляюще... Камнями побило врага, засыпало озеро, и водой из него смыло, а мы не промокли даже. Если не считать тех, кто собственными силами обмочился - ветеран снова ухмыльнулся.    - Лишь бы озеро после этого не переименовали в Жёлтое - я тоже усмехнулся в ответ. Да, человек-оружие массового поражения... Хотя очевидно, что в тот раз он воспользовался заранее подготовленной взрывчаткой.    Так вот послушаешь очевидцев, и начинаешь уважать... А потом пообщаешься лично, и проходит.#       В конце концов я пообещал навестить их на обратном пути. Можно быть уверенным, что будут рады, и постараются подготовиться - ну, с учётом того, что точную дату я при всём желании назвать не мог. В принципе, можно было сразу наведаться, но меня остановили две вещи: во-первых, уже есть работа, которую нужно выполнить, а во-вторых, мне не очень хотелось, чтобы они встречались с Десмондом. Боюсь, с дифирамбами старого солдата в его адрес алхимик распушит хвост, и это приведёт к новому изменению рельефа местности... Нафиг, нафиг.    Ну и ещё тот фактор, что если зайти позже, они успеют продать добычу и как-то подготовиться. Благо, добыча у них была действительно очень неплохая, и продать можно за хорошие деньги - хотя для этого лучше наведаться в большой город - и самим использовать... Они насобирали много всякой мелочи вроде тех же перечных жучков, но главной ценностью ожидаемо было то самое, из-за чего они застряли в "испытании": запечатанная шкатулка. Возможно, мне стоило бы задержаться хотя бы до её открытия - жрица полагала, что справится с этим с поддержкой своей богини - и претендовать на честно заслуженную долю, но в итоге я ограничился клятвой. С наличием в мире реальных и активных богов это достаточная страховка, плюс девушка хочет меня завербовать, так что обман ей не с руки.    В общем, расстались мы все как один исполненные оптимизма и ожиданий.       - Ты быстрее, чем я ожидал - заметил Десмонд.    - Я полон сюрпризов - отозвался я, заглядывая в фургон. Чудно, засахаренные фрукты ещё остались, а то призрак на них подналёг... - Сейчас можно будет заняться эликсиром. Кстати, я познакомился с местными приключенцами, по совместительству владетелями земли. Приглашали на обратном пути в гости, скорее всего будут вербовать в группу. Заодно долю за помощь им возьму.    - Хорошая мысль - согласился Десмонд. - И практика, и подработка. Потом расскажешь подробнее, а пока что действительно займёмся эликсиром. Рецепт комбинированный, но по большей части котловой. Хмм... Думаю, самую сложную часть пока пройдём бегло, подробнее повторим, когда достаточно подтянешь навыки. Но в основном готовить будешь сам, под моим присмотром.    Сомневаюсь, что мой текущий учитель любит свою жену, но он однозначно любит свою профессию. Старик Су-Ни занимался алхимией просто как профессией; тщательно, прилежно, однако для него это была достойная, но просто профессия. У Десмонда же алхимия - любовь всей его жизни. Когда речь заходит об алхимии, он... ну, действительно становится похож на профессионала. И, блин... Как-то не нравится мне это признавать, но он однозначно мастер в своём деле. И до его практических навыков, и до знаний мне пахать и пахать...       Котловая алхимия - как много в этих словах!    На самом деле тут всё оказалось одновременно много проще и сложнее одновременно, чем я ожидал. И главная для меня проблема - это, блин, ни разу не химия. Это именно алхимия, мать её... Взять, к примеру, простейшее целебное зелье. Что это такое? Нечто, способное снять лёгкое отравление или боль, остановить кровотечение или активировать регенерацию тканей, даже вылечить какую-нибудь болезнь. Мне, как более-менее грамотному землянину, было очевидно, что для всего этого требуются разные препараты. Однако здесь всё это лечилось одним зельем... Причём приготавливаемым из широчайшего спектра ингредиентов. И я имею в виду именно широчайшего - от растений и животных материалов, до минералов, в самых разных вариантах и комбинациях... Лечилки, на самом деле, проще варить, чем синтезировать; синтез всего лишь быстрее.    Базовая идея котловой алхимии сколь проста, столь и антинаучна. У любой сущности есть некие концептуальные свойства, как-то "твёрдость", "текучесть", "прозрачность", "ядовитость", "целебность" и многое прочее. Эти свойства связаны со свойствами небесных тел; к примеру, красная луна покровительствует огню, земле, скорости, разуму, разрушению и изменению, в то время как белая - воде, ветру, телу, исцелению, ядам, и стабильности. И их можно выделить и концентрировать, и даже передать чему-то другому. То есть технически алхимия допускает изготовления целебного зелья или яда из концентрированного лунного света... блин, даже практически это реализуемо! Хотя подобное противоестественное извращение скорее выпендрёж или квалификационная работа, обычно алхимики работают намного проще, с материальными ингредиентами.    Взять, к примеру, плосколист, местный аналог подорожника. Общеизвестно, что это целебное растение; соответственно, из него можно готовить целебное зелье. Однако общеизвестно, что его целебные свойства слабы, так что листьев на одну порцию нужно довольно много. И да, если собирать при свете Нанны, белой луны, то эффективность немного возрастает; соответственно и готовить зелье тоже следует в это время. На этих принципах всё и основано... Часть работы алхимика - находить взаимосвязи свойств, что чему покровительствует, чтобы упрощать извлечение и концентрацию нужного. Ну и что в чём содержится... Вместо химического анализа - концептуальный анализ. Ещё и постоянные споры, как концептуальные свойства связаны с элементными, и каково место сущих во всём этом... Такое впечатление, что законов физики в привычном мне виде здесь просто нет, а вместо них что-то совсем другое.    Возвращаясь к примеру с целебным зельем: точно так же, как из плосколиста, его можно изготовить, например, из практически любой части троллежабы. Кидаешь кусок в котёл с водой и варишь, помешивая ложкой из подходящего дерева и нейтрального металла, потом процеживаешь, оставляя только жидкость - по желанию можно выпарить, чтобы увеличить концентрацию. Но - помешивать необходимо строго по часовой стрелке, и под светом Нанны; если мешать против, и под светом Алир, получится галлюциногенный яд. Ещё немного изменив условия можно получить яд паралитический. Абсурд с точки зрения любого химика, но это реально работает... И все эти тонкости необходимо помнить и учитывать; а по сути свыкнуться с местными взглядами и принимать их, что мне давалось особенно тяжело. Ну абсурд же! Как направление помешивания может влиять на результат?!    Я страдальчески покачал головой и постарался выбросить из мыслей. Мне нужно стать хорошим алхимиком, и если привычные взгляды на мир этому мешают - стоит их пока аккуратно отложить и законсервировать до лучших времён...

Связаться с программистом сайта.

Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"


Источник: http://samlib.ru/d/dawydow_s_a/alhimik.shtml



Рекомендуем посмотреть ещё:


Закрыть ... [X]

Давыдов Сергей Александрович. Алхимик - Пословица про дневник



Как из фляги сделать перегонный куб Как из фляги сделать перегонный куб Как из фляги сделать перегонный куб Как из фляги сделать перегонный куб Как из фляги сделать перегонный куб Как из фляги сделать перегонный куб Как из фляги сделать перегонный куб

Похожие новости